Den Krieg gegen Malaria gewinnen

Alle 12 Sekunden stirbt ein Kind an Malaria. Neue Initiativen zur Vorbeugung und Behandlung von Malaria könnten bis zur Jahrhundertwende einem Viertel dieser Kinder das Leben retten.

Wenn Amerikaner an Kinderkrankheiten denken, denken wir selten an Malaria. Dennoch ist es eine der häufigsten Todesursachen unter den Kindern der Welt. Mehr als 2,5 Millionen Menschen sterben jedes Jahr an Malaria, die meisten davon in Afrika. Und diejenigen, die eine chronische Infektion überleben, leiden an einer Kombination aus Anämie und Immunsuppression, die sie anfällig für andere tödliche Krankheiten macht.

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Diese Geschichte war Teil unserer August-Ausgabe 1997



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Unter Erwachsenen, die in Gebieten mit hoher Übertragung leben, wird Malaria am besten als eine chronische, schwächende Krankheit angesehen, die ihren Opfern jahrelange Produktivität raubt. Ein einziger Mückenstich kann einen der vier Parasiten übertragen, die Malaria verursachen und Fieberschübe, Schüttelfrost und Übelkeit auslösen, die wochenlang wiederkehren können. Und in einigen Gebieten erhalten die Menschen bis zu 300 infektiöse Bisse pro Jahr. Laut einem Bericht der Weltbank aus dem Jahr 1993 stellt Malaria eine weltweite Belastung für die öffentliche Gesundheit dar, die nach Tuberkulose unter den Infektionskrankheiten an zweiter Stelle steht. In Afrika südlich der Sahara, wo die meisten Malariafälle und fast alle Todesfälle im Zusammenhang mit Malaria auftreten, gehen durch Malaria mehr Lebensjahre verloren als durch jede andere Krankheit.

Trotz massiver Bemühungen, die Krankheit in den 1950er und frühen 1960er Jahren auszurotten, gibt es heute mehr menschliche Malaria auf der Welt als jemals zuvor in der Geschichte. Mehr als 500 Millionen Menschen sind weltweit mit Malaria infiziert; ein Viertel der Weltbevölkerung ist von einer Infektion bedroht. Und das Risiko steigt, da Umweltveränderungen und großflächige Migration Menschen und Mücken zusammenbringen und Parasiten Resistenzen gegen aufeinanderfolgende Generationen von Medikamenten entwickeln.

Malaria hat einige der besten Köpfe dieses Jahrhunderts verwirrt. Hundert Jahre nach der Entdeckung, dass Mücken Malaria übertragen, wissen wir immer noch nicht genug über die Krankheit, um sie dauerhaft zu besiegen. Aber wir haben die Mittel, um seine Ausbreitung zu begrenzen und die Sterberate von Kindern drastisch zu reduzieren. Unser Ziel sollte es sein, die Kindersterblichkeit durch Malaria vor der Jahrhundertwende um mindestens ein Viertel, im ersten Jahrzehnt um die Hälfte und im zweiten Jahrzehnt um mehr als 90 Prozent zu senken. Indem wir sowohl die Erfolge als auch die Misserfolge der Vergangenheit erneut untersuchen, können wir eine effektivere und umfassendere Strategie für die öffentliche Gesundheit entwickeln, um diesen tödlichen Gegner einzudämmen und zu kontrollieren.

Aus Fehlern lernen

Das erneute Interesse an Malaria im In- und Ausland macht dies zu einem politisch günstigen Zeitpunkt für neue Initiativen. Artikel in der populären Presse und in wissenschaftlichen Zeitschriften haben auf die drohende Krise durch die Krankheit aufmerksam gemacht. Im Januar 1997 kamen Malariaexperten aus 35 Ländern und Vertreter der wichtigsten Agenturen, die die Malariaforschung finanzieren, zu einer internationalen Konferenz zusammen, um sich mit der Ausbreitung der Krankheit in Afrika zu befassen. Und die Weltgesundheitsversammlung, das Leitungsgremium der Weltgesundheitsorganisation (WHO), hat eine Resolution verabschiedet, in der die Mitgliedstaaten aufgefordert werden, ihr politisches Engagement für die Malariakontrolle zu erneuern und ausreichende Finanzmittel, Personal und andere Ressourcen zu gewährleisten, um diese Bemühungen zu unterstützen.

Dies ist nicht das erste Mal, dass sich öffentliche und private Behörden darauf vorbereiten, die Krankheit zu bekämpfen. In den 1950er Jahren erklärten die WHO, der Internationale Kinderhilfsfonds der Vereinten Nationen (UNICEF) und die Ernährungs- und Landwirtschaftsorganisation der Vereinten Nationen begeistert, dass es an der Zeit sei, Malaria als ein Problem der öffentlichen Gesundheit weltweit zu beseitigen. Die von ihnen gesponserten Programme zur Malaria-Ausrottung beruhten auf einer Kombination aus Prävention – Sprühen mit dem Insektizid DDT – und frühzeitiger Erkennung und Behandlung infizierter Personen, wobei ein Arsenal neuer Antimalaria-Medikamente eingesetzt wurde, von denen das bekannteste Chloroquin war. (Obwohl die WHO diese Bemühungen als globale Ausrottungskampagne bezeichnete, wurde Subsahara-Afrika in den frühen Phasen nicht berücksichtigt, wahrscheinlich weil die hohen Übertragungsraten, der Mangel an administrativen und finanziellen Ressourcen und die logistischen Probleme, ländliche Gebiete zu erreichen, so entmutigend waren. Vermutlich war geplant, Afrika einzubeziehen, nachdem an anderer Stelle Erfolge gezeigt worden waren.)

Trotz des anfänglichen Versprechens ging die DDT-Kampagne nach hinten los. Programme in vielen Ländern mit endemischer Malaria waren nicht in der Lage, das Maß an Gründlichkeit und Effizienz aufrechtzuerhalten, das erforderlich ist, um das Versprühen von Insektizidrückständen wirksam zu machen. Das Ergebnis war eine unzureichende oder unregelmäßige Abdeckung. Mücken, die niedrige Dosen von Insektiziden überlebten, vermehrten sich und schufen Populationen von insektizidresistenten, Malaria übertragenden Schädlingen. Als Reaktion auf unregelmäßiges Sprühen änderten Mücken einfach ihr Verhalten – sie ließen sich beispielsweise nicht mehr an den Wänden von Häusern nieder, die besprüht wurden, und wanderten in die nahe gelegene Vegetation, die nicht besprüht wurde.

Wo das Malaria-Ausrottungsprogramm funktionierte, wurde es bald ein Opfer seines eigenen Erfolgs. Da die Inzidenz von Malaria in diesen Gebieten vernachlässigbar wurde, stuften internationale Organisationen die Krankheit als vorrangiges Gesundheitsproblem herab; auf nationaler ebene zogen politiker und regierungsbehörden ihre unterstützung zurück. Das Ergebnis war ein dramatisches Wiederaufflammen der Infektion. In Sri Lanka zum Beispiel erreichte die Malaria-Inzidenz 1963 mit 17 gemeldeten Fällen ihren niedrigsten Stand. Doch bis 1969 war die Zahl der registrierten Fälle wieder auf über eine halbe Million gestiegen. Heute kämpft Sri Lanka, wie die meisten anderen Länder mit Malaria, immer noch um die Kontrolle der Krankheit und hat das Ziel der Ausrottung aufgegeben. Insgesamt zeigte die Ausrottungskampagne außerhalb der Vereinigten Staaten, Europas und einiger Teile Nordafrikas nur geringe Ergebnisse.

Das politische Scheitern dieser frühen Bemühungen wurde noch verstärkt durch das Aufkommen von Arzneimittelresistenzen. Bereits 1960 begannen sich Chloroquin-resistente Stämme von Plasmodium falciparum, dem Parasiten, der die tödlichste Form der Malaria beim Menschen verursacht, in Südostasien und Südamerika auszubreiten. In Südostasien traten nach ihrer Einführung zur Behandlung von Chloroquin-resistenten Infektionen schnell Resistenzen gegen Medikamente der zweiten Generation wie Fansidar auf. Die Resistenz sowohl gegen Chloroquin als auch gegen Fansidar hat sich inzwischen auf Afrika ausgebreitet und Infektionen mit multiresistentem P. falciparum sind in vielen Gebieten, in denen der Parasit endemisch ist, weit verbreitet.

Soweit der Parasit ein bewegliches Ziel für Medikamente und Insektizide darstellt, wird ihn wahrscheinlich keine einzelne chemische Verbindung besiegen. In den 1950er Jahren hatten wir die besten Waffen gegen Malaria, die wir je hatten, aber wir konnten die Krankheit nicht kontrollieren. Das Scheitern dieser frühen Ausrottungskampagnen lehrt, dass zur Lösung des Problems mehrere Strategien – und ein nachhaltiger Einsatz erheblicher Ressourcen – erforderlich sind.

In den letzten zwei Jahrzehnten haben wir es jedoch versäumt, diese Lektion anzuwenden. Tatsächlich haben frühere Interventionen mehr dazu beigetragen, die Finanzierung der Malariaforschung zu beseitigen, als Krankheiten zu beseitigen. In den ersten Jahren der Ausrottungsbemühungen schien DDT so vielversprechend zu sein, dass internationale Agenturen kaum Bedarf sahen, die Krankheit weiter zu untersuchen. Erst 1965, 15 Jahre nach Beginn des Ausrottungsprogramms, begann die WHO endlich, die Malariaforschung zu fördern. Die geringe Bedeutung der Wissenschaft in Verbindung mit einem Rückgang der Zahl der Malariologen führten dazu, dass die Länder schlecht vorbereitet waren, um mit der Krise umzugehen, mit der wir heute konfrontiert sind.

Die Erforschung von Malaria ist nach wie vor stark unterfinanziert. Laut einem 1996 veröffentlichten Bericht der Unit for Policy Research in Science and Medicine (PRISM) des Wellcome Trust, einer privaten Wohltätigkeitsorganisation, die einer der Hauptsponsoren der biomedizinischen Forschung ist, betragen die Ausgaben für die Malariaforschung etwa 42 US-Dollar pro Todesfall, während die Ausgaben für die Erforschung von Krankheiten wie AIDS, Krebs oder Asthma 100- bis 1000-mal höher. Laut PRISM-Bericht wurden 1993 weltweit nur 84 Millionen Dollar für die Malariaforschung ausgegeben. Der größte Teil – mehr als ein Viertel – entfiel allein auf die Impfstoffentwicklung. Tatsächlich beruhte die Hoffnung, Malaria zu besiegen, jahrzehntelang weitgehend auf der Überzeugung, dass ein Impfstoff gegen die Krankheit unmittelbar bevorsteht.

Das Rätsel der partiellen Immunität

Seit 40 Jahren arbeiten Wissenschaftler daran, einen Impfstoff gegen Malaria zu entwickeln, inspiriert vom Erfolg dieses Ansatzes gegen Pocken, Gelbfieber und Polio. Im Gegensatz zu diesen anderen Arten von Infektionen induziert Malaria jedoch nur eine teilweise Immunität bei denen, die an der Krankheit erkranken. Nach mehreren Anfällen der Krankheit entwickelt eine Person eine ausreichende Immunität, um eine schwere Infektion und Mortalität zu verhindern, kann jedoch trotzdem erkranken. Außerdem kann selbst diese eingeschränkte Immunität nur durch häufige Reinfektion aufrechterhalten werden. Daher müsste der ideale Impfstoff, der einen vollständigen und dauerhaften Schutz vor Krankheiten bieten könnte, besser sein als die natürliche Immunität, ein ehrgeiziges Ziel, für das es keinen Präzedenzfall gibt. Wenn es den Forschern gelingen sollte, einen Impfstoff zu entwickeln, der die natürlich vorkommende Immunität nachahmt, könnte dies Millionen von Kindern das Leben retten. Es würde jedoch Malaria nicht so ausrotten, wie Impfstoffe die Pocken ausgerottet haben.

Niemand kennt den Mechanismus, durch den Menschen schließlich teilweise immun gegen Malaria werden. Es kann mit der Komplexität des Parasiten zusammenhängen. Neuere Arbeiten haben gezeigt, dass der Malariaparasit ein Repertoire von Tausenden von Oberflächenmolekülen oder Antigenen exprimiert, die sich im Verlauf einer einzigen Infektion ständig ändern. Der Parasit stellt somit ein bewegliches Ziel für das Immunsystem des Wirts dar: Bis der Wirt gegen ein Antigen Antikörper bildet, hat der Parasit bereits auf ein neues umgestellt.

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Trotz dieser Schwierigkeiten sind Wissenschaftler der Entwicklung von Impfstoffen sehr nahe gekommen. Ihre Bemühungen haben sich auf die drei Hauptphasen des Parasitenlebenszyklus konzentriert. Die erste Art von Impfstoff zielt auf den Sporozoiten ab, die Form, in der der Parasit in den Körper des Wirts eindringt, um zu verhindern, dass er eine Infektion auslöst. Ein zweiter, der als Spf66-Impfstoff bekannt ist, versucht, den Parasiten erst zu zerstören, nachdem er in die roten Blutkörperchen des Wirts eingedrungen ist – ein Ansatz, der eine teilweise, aber keine vollständige Immunität herstellen könnte. Und der dritte Typ zielt auf die Oozyste ab, ein Stadium im Lebenszyklus des Parasiten, das nur bei der Mücke vorkommt. Ziel dieses sogenannten altruistischen Impfstoffs ist es, die Übertragung von Mensch zu Mensch über die Mücke zu verhindern. Wenn sich eine Mücke vom Blut eines geimpften Menschen ernährt, nimmt sie nicht nur den Parasiten, sondern auch die gegen die Zielantigene spezifischen Antikörper auf. Diese Antikörper verhindern, dass sich der Parasit in der Mücke entwickelt und vermehrt und anschließend auf andere Menschen übertragen wird. Diese Art von Impfstoff würde die geimpfte Person nicht vor der Ansteckung mit Malaria schützen, aber die Impfung von genügend Menschen in einem bestimmten Gebiet könnte die Anzahl der infektiösen Bisse, die die Bewohner erhalten, erheblich reduzieren.

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Alle diese Impfstoffe haben bei Tieren vielversprechende Ergebnisse gezeigt, aber keiner hat beim Menschen gut gewirkt. Niemand weiß, warum der Parasit beim Menschen anders funktioniert als bei Tieren, und es ist nicht klar, wann und wie wir diese Wissenslücke schließen werden. Ein Bericht des Institute of Medicine (IOM) aus dem Jahr 1991 über die Malariaprävention und -kontrolle fasste die Ergebnisse des Malariaimpfprogramms mit vorsichtigem Optimismus zusammen. Was wir aus diesen ersten Studien gelernt haben, kann bei der Entwicklung der nächsten Generation von Impfstoffen helfen, aber trotz der Talente, Hoffnungen und Mittel, die dieser Lösung gewidmet sind, bleibt ein wirksamer Impfstoff gegen Malaria genau dort, wo er in den letzten 40 Jahren war: verlockend außerhalb der Reichweite.

Angesichts der Tatsache, dass ein wirksamer Impfstoff noch Jahre, wenn nicht Jahrzehnte entfernt ist und der beste Impfstoff wahrscheinlich nur eine begrenzte Wirkung bei der Vorbeugung von Krankheiten haben wird, müssen wir einen Schritt zurücktreten und sowohl die Prävention als auch die Kontrolle erneut betonen. Ein vielversprechender Weg zur Vorbeugung von Malaria ist der Einsatz von Moskitonetzen, die mit einem sicheren, biologisch abbaubaren Pyrethroid-Insektizid behandelt wurden, um schlafende Kinder zu schützen. In den frühen 1990er Jahren wurden in vier afrikanischen Ländern mit unterschiedlichen Malariarisiken – Burkina Faso, Ghana, Kenia und Gambia – vier groß angelegte, randomisierte, kontrollierte Gemeinschaftsstudien durchgeführt, um die Auswirkungen des Einsatzes behandelter Netze auf die Sterblichkeitsrate von Kindern zu bestimmen jünger als fünf. An den dreijährigen Studien, die unter der Schirmherrschaft des Entwicklungsprogramms der Vereinten Nationen (UNDP), der WHO und der Weltbank durchgeführt wurden, nahmen fast eine halbe Million Menschen und 20 Forschungsinstitute und Geldgeber teil. Die Ergebnisse waren dramatisch: Die Zahl der Todesfälle von Kindern aus allen Ursachen ging in Burkina Faso um 15 Prozent, in Ghana um 17 Prozent, in Kenia um 33 Prozent und in Gambia um 25 Prozent zurück. (Eine frühere Studie in Gambia senkte die Kindersterblichkeit um 63 Prozent, aber diese Studie basierte auf einer 100-prozentigen Compliance. Die größeren Studien bewerteten die Moskitonetze unter realen Bedingungen, in denen die Compliance zwischen 20 Prozent und 90 Prozent lag.) Die Größenordnung des Rückgangs der Sterblichkeit weist darauf hin, dass Malaria die wichtigste Todesursache in den in die Studien einbezogenen Altersgruppen ist oder dass die Vorbeugung von Malaria bei kleinen Kindern irgendwie dazu beiträgt, die Wahrscheinlichkeit, an anderen Krankheiten zu sterben, zu verringern. Diese Ergebnisse legen nahe, dass, wenn Moskitonetze weit verbreitet würden, sie jedes Jahr das Leben von bis zu 500.000 afrikanischen Kindern retten könnten.

Moskitonetze sind in Afrika noch nicht weit verbreitet und kosten zwischen 25 und 30 Dollar pro Stück – weit außerhalb der Reichweite einer durchschnittlichen Familie. Lokal hergestellte Netze könnten jedoch nur 5 US-Dollar kosten; ein Jahresvorrat von Insektiziden kostet zwischen 50 Cent und 1 Dollar. Obwohl diese Summe im Verhältnis zum jährlichen Bareinkommen immer noch hoch ist (in einigen Regionen zwischen 300 und 400 US-Dollar), gibt es Grund zu der Annahme, dass die meisten afrikanischen Familien sie sich leisten könnten. Laut WHO geben afrikanische Familien jedes Jahr bis zu 65 US-Dollar (oder ein Fünftel ihres Einkommens) für Malariamedikamente, Moskitospiralen und Insektenschutzmittel aus, um sich vor Malaria zu schützen, mit begrenzter Wirkung. Wenn diese Ausgaben auf kostengünstige mit Insektiziden imprägnierte Moskitonetze umgeleitet werden könnten, würden die Gesamtausgaben der Familie sogar sinken.

Die WHO untersucht Möglichkeiten zur Förderung und Verteilung von mit Insektiziden imprägnierten Moskitonetzen. Wie das Versprühen von Insektiziden ist das Verteilen von Moskitonetzen eine langfristige Verpflichtung, daher ist es wichtig, sicherzustellen, dass diese Intervention nachhaltig ist. Anstatt einfach Netze zu spenden, sollten internationale Organisationen lokale Initiativen unterstützen oder auf andere Weise mit lokalen Herstellern zusammenarbeiten, um sicherzustellen, dass allen Kindern Moskitonetze zu einem Preis zur Verfügung stehen, den ihre Familien sich leisten können. Die WHO und andere internationale Organisationen sollten auch die Erforschung und Entwicklung neuer Insektizide finanzieren, die sicher auf Moskitonetzen verwendet werden können, da Überträgermücken früher oder später wahrscheinlich gegen die Pyrethroid-Insektizide resistent werden.

Von Kopfschmerzen bis Koma

Obwohl Verbesserungen in der Prävention vielversprechend sind, bleiben Diagnose und medikamentöse Behandlung die wichtigste Säule der Malariakontrolle weltweit. Der Schlüssel zu einem wirksamen Krankheitsmanagement sind eine schnelle Diagnose und die richtige Behandlung. Ein Malaria-Patient, der morgens über Kopfschmerzen in eine Klinik kommt, kann unbehandelt am Nachmittag ins Koma fallen. Je länger eine Malariaepisode unbehandelt oder wirkungslos behandelt wird, desto höher ist die Sterblichkeitsrate.

In vielen Entwicklungsländern sind die primären Gesundheitssysteme jedoch nicht in der Lage, eine frühzeitige Diagnose und Behandlung bereitzustellen. Die Malaria-Diagnose ist schwierig, da die Symptome einer Infektion vor allem im Frühstadium unspezifisch sind – Fieber, Schüttelfrost, Kopfschmerzen. In ländlichen Umgebungen verzögern sich sowohl die Diagnose als auch die Behandlung oft aufgrund der langen Wege, die Patienten zu einem Gesundheitszentrum zurücklegen müssen. Darüber hinaus stehen in Gebieten mit Arzneimittelresistenz möglicherweise keine wirksamen Antimalariamittel zur Verfügung.

Mitarbeiter in Kliniken der primären Gesundheitsversorgung, in denen die meisten Kinder mit Malaria wahrscheinlich behandelt werden, müssen darin geschult werden, zwischen Krankheiten mit sich überschneidenden Symptomen zu unterscheiden, einschließlich Lungenentzündung, Masern, Malaria, Durchfall und Unterernährung, die alle die häufigsten Todesursachen in . sind Kinder unter fünf Jahren in Entwicklungsländern. Derzeit werden Gesundheitspersonal durch eine Vielzahl von national verwalteten Programmen geschult, von denen sich jedes auf die Diagnose und Behandlung einer einzelnen Krankheit konzentriert. Dem Gesundheitspersonal bleibt es überlassen, ihre eigenen Methoden zu entwickeln, um zwischen Krankheiten zu unterscheiden und Prioritäten für die Behandlung zu setzen. Die Konzentration auf das offensichtlichste Problem kann dazu führen, dass das Gesundheitspersonal einen damit verbundenen, potenziell lebensbedrohlichen Zustand übersieht. Ein Gesundheitspersonal könnte einem Kind mit hohem Fieber und schnellem Atmen ein Antibiotikum verschreiben, in dem Glauben, es habe beispielsweise eine Lungenentzündung, ohne zu wissen, dass das Kind schwer an Malaria erkrankt ist, die denselben Symptomenkomplex aufweist.

Um dieses Problem anzugehen, haben die WHO und UNICEF einen neuen Diagnose- und Behandlungsansatz mit dem Namen Integrated Management of Childhood Illnesses entwickelt, den sie versuchsweise in Kliniken und Gesundheitsstationen in ausgewählten Distrikten in Uganda, Tansania, den Philippinen, Vietnam, und Indonesien. Ziel ist es, Ressourcen und Verantwortung für die Ausbildung von Mitarbeitern der primären Gesundheitsversorgung von den nationalen krankheitsspezifischen Programmen auf die Distriktebene zu verlagern und den Gesundheitsdienstleistern zu helfen, die Gesamtbedürfnisse des kranken Kindes richtig einzuschätzen. Gesundheitspersonal wird auch darin geschult, Müttern wichtige Informationen zu übermitteln und ihnen so zu helfen, die Gesundheit ihrer Kinder zu gewährleisten. Bisher scheint es zu funktionieren: Eine vorläufige Auswertung zeigt, dass das Klinikpersonal, das nach dem neuen Ansatz geschult wurde, bei kranken Kindern genauere Diagnosen und angemessenere Überweisungen stellt.

Neben der Verbesserung der Diagnose und Überweisung müssen wir die Verfügbarkeit einer wirksamen Behandlung sicherstellen. Malariamedikamente gehören weltweit zu den am häufigsten verschriebenen Medikamenten, und das nicht nur, weil die Krankheit so weit verbreitet ist; Gesundheitspersonal in Endemiegebieten verschreibt aufgrund falscher Diagnosen häufig zu viel Malariamittel. Darüber hinaus sind die wenigen Medikamente, die wir haben, eng miteinander verwandt, was zu Problemen mit Medikamentenresistenzen führt.

Heutzutage treten Resistenzen auf und verbreiten sich schneller, als neue Medikamente entwickelt werden können. Die neuesten Antimalariamittel – Maleron, die von Glaxo-Wellcome entwickelt wurden, und Medikamente, die auf dem alten chinesischen Kräuterheilmittel Artemisinin basieren – sind die einzigen Medikamente, die in Gebieten, die am stärksten von Medikamentenresistenz geplagt sind, wie Thailand, wirksam bleiben. Im Labor sind bereits Parasiten aufgetreten, die gegen diese Verbindungen resistent sind, und Gesundheitsbehörden beobachten ihr Auftreten im Feld genau.

Angesichts der Geschwindigkeit, mit der Parasiten resistent werden, und der Zeit, die benötigt wird, um neue Medikamente zu entwickeln (selbst eine beschleunigte Entwicklung dauert von der Entdeckung bis zur Klinik 5 bis 10 Jahre), stehen wir vor einer drohenden Krise: multiresistente Malaria ohne sichere, wirksame Alternativen für die Behandlung. Dieses Problem besteht heute in Südostasien und wird in den meisten anderen Malaria-Endemiegebieten innerhalb des nächsten Jahrzehnts auftreten.

Trotz der offensichtlichen Dringlichkeit der Situation entwickeln Pharmaunternehmen keine neuen Medikamente. In den letzten zehn Jahren haben die wenigen großen Pharmaunternehmen, die Programme zur Entdeckung und Entwicklung von Antimalaria-Medikamenten durchgeführt hatten, diese Programme, die sowohl kostspielig als auch unrentabel waren, eingestellt oder reduziert. Heute arbeiten nur noch wenige akademische Zentren und Regierungsbehörden an der Entdeckung von Malariamedikamenten; nur wenige neue Medikamente in den späten Stadien der klinischen Entwicklung sind noch in der Pipeline. (Malerone wartet in einigen Ländern noch auf die endgültige Zulassung und neue Formulierungen von Artemisinin werden noch getestet.)

Es besteht ein dringender Bedarf an der Entwicklung neuer Verbindungen oder Verbindungen, die sich auf neue Wege konzentrieren – Prozesse, die für das Wachstum und die Entwicklung des Parasiten unerlässlich sind –, die nicht das Ziel aktueller Antimalaria-Medikamente sind. Darüber hinaus müssen Forscher das Problem der Arzneimittelresistenz von den frühesten Stadien der Arzneimittelentwicklung an angehen. Eine Strategie, um das Entstehen resistenter Organismen zu verhindern, besteht darin, mehrere Medikamente zu verwenden, die auf verschiedene Wege oder auf verschiedene Schritte in einem einzigen Weg abzielen. Eine andere besteht darin, Wege zu finden, um in die Mechanismen einzugreifen, die Mutationen anregen oder die Genexpression regulieren. Ein dritter wichtiger Angriffspunkt ist ein Protein in der Membran des Parasiten, das es dem Organismus ermöglicht, Medikamente zu erkennen und auszupumpen. Sobald das Protein exprimiert ist, kann der Parasit mehreren, nicht verwandten Medikamenten widerstehen, sogar solchen, denen er zuvor nicht ausgesetzt war. Die Verhinderung der Expression dieses Proteins oder das Blockieren seiner Pumpwirkung ist eine weitere Möglichkeit, Resistenz zu verhindern oder sogar umzukehren.

Während frühere Bemühungen zur Entwicklung neuer Medikamente und Impfstoffe auf empirischen Beobachtungen beruhten, werden neue Techniken der Medikamentenentwicklung wahrscheinlich die Grundlage für die nächsten Wissenssprünge bilden. Techniken wie die kombinatorische Chemie (Erzeugung neuer Verbindungen durch systematisches Kombinieren chemischer Gruppen) und computergestütztes Arzneimitteldesign (mit Röntgenkristallographie und Computermodellierung zur Analyse von Protein-Wirkstoff-Wechselwirkungen) haben den Prozess der Suche nach neuen Arzneimitteln und Impfstoffen für andere Krankheiten. Wir müssen diese Instrumente auf Malaria anwenden, bevor wir uns der weit verbreiteten Bedrohung durch unbehandelbare Krankheiten stellen. Da die Expertise in der Arzneimittelentwicklung im privaten Sektor konzentriert ist, ist die Beteiligung der pharmazeutischen Industrie – möglicherweise unterstützt durch staatliche Förderung – für den Erfolg dieser Bemühungen unabdingbar.

Zurück zum Wesentlichen

Leider ist das Wissen über die grundlegende Biologie des Malariaparasiten hinter dem vieler anderer Organismen zurückgeblieben, hauptsächlich weil die Grundlagenforschung in diesem Bereich nicht finanziert wird. Computergestütztes Wirkstoffdesign oder kombinatorische Chemie können nicht im Vakuum angewendet werden: Forscher müssen die biologischen Prozesse oder spezifischen Enzyme identifizieren, die als Angriffspunkte für neue Medikamente oder Impfstoffe dienen können. Um diese Techniken nutzen zu können, müssen wir mehr über die genetische Ausstattung des Organismus, sein Wachstum und seine Entwicklung und seine Beziehungen zu den Mücken, die ihn tragen, dem menschlichen Wirt und der Umwelt lernen. Heute wissen wir beispielsweise, dass der Malariaparasit Hämoglobin als Aminosäurequelle verdaut. Die Erforschung von Möglichkeiten, die Verdauung von Hämoglobin zu verhindern, könnte zu neuen Medikamenten führen.

Die genetische Forschung verspricht neue Einblicke in die Mechanismen, durch die der Malariaparasit funktioniert und besiegt werden könnte. Techniken zur Herstellung von Parasiten, die eine spezifische Modifikation in einem einzelnen Gen enthalten, ermöglichen es Wissenschaftlern beispielsweise zu bestimmen, ob bestimmte Gene mit Virulenz, Arzneimittelresistenz oder verstärkter Übertragung in Verbindung gebracht werden. Dies verspricht, eine Zeit des schnellen Wachstums unseres Wissens über die grundlegenden Prozesse des Parasiten einzuleiten.

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