Warum wir mehr Solarunternehmen brauchen, um zu scheitern

Suntech, ein chinesisches Unternehmen, das noch 2011 der weltweit größte Hersteller von Solarmodulen war, steht kurz vor der Insolvenz. Die Barmittel gehen dem Unternehmen aus, schuldet Anleiheinvestoren eine halbe Milliarde Dollar (die es am Freitag nicht bezahlt hat) und wird mit Kreditzahlungen in Milliardenhöhe konfrontiert, während es darum kämpft, in einem von seinem Produkt überfluteten Markt Geld zu verdienen.

Arbeiter heben Sonnenkollektor an

Solargeneratoren: Arbeiter montieren Sonnenkollektoren in einer Suntech-Fabrik in Wuxi, China.

Wenn Suntech versagt und seine Fabriken schließt, ist das vielleicht nicht schlimm. Einige Branchenexperten sagen, dass Hunderte von Solarunternehmen nicht helfen müssen, das Angebot an Solarmodulen wieder an die Nachfrage anzupassen. Dies würde den Preisverfall verlangsamen und es Unternehmen bei einer Erholung der Nachfrage ermöglichen, den Kauf neuer Geräte und die Einführung der Innovationen zu rechtfertigen, die letztendlich benötigt werden, damit Solarstrom mit fossilen Brennstoffen konkurrieren kann.



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Es besteht jedoch eine gute Chance, dass Suntech und viele andere Unternehmen in China von den lokalen Regierungen gerettet werden, was die dringend benötigte Reduzierung der Produktionskapazitäten verzögern würde. Weltweit haben Solarunternehmen die Kapazität zur Herstellung von Solarmodulen im Wert von 60 bis 70 Gigawatt pro Jahr, aber für 2013 wird nur ein Bedarf von etwa 30 Gigawatt erwartet.

Die weltweite Flut von Solarmodulen, die fast zwei Jahre anhält, ist zum Teil das Ergebnis großer staatlicher Investitionen in Fabriken in China, in denen sich zwei Drittel der Produktionskapazitäten für Solarmodule befinden. Der Überschuss war eine gute Nachricht für Verbraucher und Installateure, da er zu einem steilen Rückgang der Preise für Solarmodule beigetragen hat. Laut GTM Research sind sie seit Anfang 2011 um 60 Prozent gesunken. Sonnenkollektoren wurden vor acht Jahren für 4 US-Dollar pro Watt verkauft. Jetzt ist es üblich, sie für 78 Cent pro Watt zu kaufen, sagt Jenny Chase, Analystin bei Bloomberg New Energy Finance.

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Doch der rasante Preisverfall hat den Solarherstellern zu schaffen gemacht. Da die Preise gesunken sind, konnten die Kosten gesenkt werden, da die Materialpreise gesunken sind und sie die bestehenden Fertigungsanlagen schrittweise verbessert haben. In vielen Fällen sind die Kosten jedoch nicht schnell genug gefallen, damit Unternehmen mit den sinkenden Preisen für ihre Panels Schritt halten können, wodurch Gewinne entfallen und es schwierig wird, in neue Geräte zu investieren, die zur weiteren Kostensenkung erforderlich sind.

Obwohl die chinesische Regierung das schnelle Wachstum der Solarproduktionskapazitäten unterstützt hat, sagt sie jetzt, dass die aktuelle Situation nicht nachhaltig ist und empfiehlt, dass die am wenigsten wettbewerbsfähigen Unternehmen scheitern. Peking weiß, dass man in China nicht 500 Modulhersteller haben kann, wie es derzeit der Fall ist, sagt Chase. Die Geschichte ist nicht unbedingt dieselbe für lokale Regierungen, die Unternehmen offen halten wollen, um zu vermeiden, dass Tausende von Arbeitsplätzen verloren gehen.

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Die Situation hat die Kommerzialisierung fortschrittlicher Technologien verzögert, die neue Produktionsanlagen erfordert hätten. Suntech verspricht beispielsweise seit Jahren, die Produktion seiner Pluto-Solarzellen zu steigern, die auf Designs der University of New South Wales basieren, die neue Effizienzrekorde aufstellen und deutlich mehr Strom erzeugen können als herkömmliche (siehe The Chinese Solarmaschine). Aber diese Technologie wurde auf Eis gelegt.

Das Überangebot an billigen Solarmodulen war für Startups und andere Unternehmen mit neuartigen Technologien besonders schwierig. Sie mussten Pläne zum Bau von Fabriken wegen mangelnder Nachfrage absagen. GE hat eine eigene Alternative zu herkömmlichen Silizium-Solarmodulen entwickelt, aber im vergangenen Jahr angekündigt, seine Fabrik auf Eis zu legen, bis sich der Markt verbessert (siehe GE Stalls Solar Factory Construction). Selbst Firmen, die speziell gegründet wurden, um konventionellen Silizium-Solarherstellern zu Kostensenkungen zu verhelfen, haben zu kämpfen, weil niemand neue Geräte kauft, und einige von ihnen sind deswegen aus dem Geschäft gegangen.

Die Erholung des Solarmarktes wird zum Teil davon abhängen, wie schnell Unternehmen scheitern dürfen. Sie wird auch vom Ausbau des weltweiten Marktes abhängen. Der Preisverfall bei Solarmodulen eröffnet neue Märkte, da Solarstrom vielerorts mit konventionellen Quellen konkurrenzfähig aussieht – insbesondere in Ländern wie Chile, wo viel Sonnenlicht und die Strompreise hoch sind. Aber es ist nicht klar, wie schnell diese Märkte wachsen können.

Natürlich könnte das Scheitern von Suntech und anderen Solarunternehmen gravierende Schattenseiten haben. Es stimmt aber auch, dass die verbliebenen Unternehmen eher Technologie erwerben und vorantreiben würden – wenn es vielversprechend erscheint. Chase sagt, dass der beste Weg, um festzustellen, wer die beste Technologie hat, darin besteht, den Markt entscheiden zu lassen, und das bedeutet, dass Unternehmen scheitern können.

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