Die neue Währung des Webs

Fragen Sie Ron Rivest, ob er jemals mitten in der Nacht von der CIA weggebracht wurde, und er lacht – aber er sagt nicht nein. Bei Peppercoin, einem zwei Jahre alten MIT-Spin-off in Waltham, MA, beaufsichtigt der renommierte Kryptograf eine Operation, die weit weniger geheim ist als ein Geheimdienst, aber fast genauso intensiv: eine Clearingstelle für elektronische Mikrozahlungen, Geldwechseltransaktionen, die es endlich ermöglichen, Zeitschriften, Musiker und eine Vielzahl anderer, um vom Online-Verkauf ihrer Waren zu profitieren. Es ist September, und nur noch wenige Wochen bis zur Markteinführung sind die Software-Ingenieure von Peppercoin rund um die Uhr bereit, Fehler zu beheben. Marketing-Führungskräfte schreien durch den Raum und telefonieren und machen Geschäfte.

Aber im Auge des Sturms ist Rivest ruhig und gefasst. Mit funkelnden Augen, echtem Kleingeld klimpert in seiner Tasche, er trägt sogar selbstbewusst Sandalen. Peppercoin versuche, so sagt er, das Bezahlen für kostengünstige Webinhalte einfach zu machen – damit du keine Abonnementgebühren zahlen, dich auf kostenlose Inhalte beschränken oder Dateien illegal teilen musst. Mit einem Mausklick - und der Peppercoin-Software hinter den Kulissen - können Sie jetzt eine einzelne MP3-Datei von einer unabhängigen Musikseite herunterladen, einen Nachrichtenvideoclip ansehen oder die neueste Ausgabe eines Webcomics von Ihrem Lieblingskünstler kaufen. Alles für nur ein paar Cent.

Klingt einfach, war aber vor einigen Monaten nicht möglich. Die meisten Web-Händler können Mikrozahlungen immer noch nicht unterstützen – Transaktionen von etwa einem Dollar oder weniger –, da die Bearbeitungsgebühren von Banken und Kreditkartenunternehmen jeden Gewinn zunichte machen. Aber Peppercoin, die Idee von Rivest und dem MIT-Informatiker Silvio Micali, steht an der Spitze einer neuen Gruppe von Unternehmen – darunter BitPass aus Palo Alto, CA, und Paystone Technologies aus Vancouver, British Columbia –, die Geld für Bits machen Transaktionen supereffizient. Die Gründer dieser Unternehmen sind sich der Reihe verstorbener E-Payment-Unternehmen bewusst, deren virtuelle Währungen den Weg des Konföderierten Dollars gegangen sind. Aber sie haben etwas Neues im Ärmel: eine benutzerfreundlichere Technologie, die es Websites ermöglicht, winzige Zahlungen zu akzeptieren, indem sie sie effektiv in Stapeln verarbeiten und so Bankgebühren senken.



Werfen Sie also Ihre aktuellen Vorstellungen vom Web-Surfen weg. Anstatt Pop-up-Anzeigen und Abonnementangebote zu durchsuchen, stellen Sie sich vor, Sie geben ein Viertel in einen unabhängigen Film, ein Videospiel, eine spezialisierte Datenbank oder eine leistungsfähigere Suchmaschine ein. Wenn Programmierer und Webkünstler gewinnbringend ein paar Cent auf einmal verlangen könnten, könnten ihre Geschäfte florieren. Und mit einer einfachen Möglichkeit für Benutzer, eine größere Vielfalt an Inhalten zu kaufen, könnten Experten zufolge die derzeitige Blockade der digitalen Piraterie effektiv aufgelöst werden und einem milliardenschweren Geschäftsstrom weichen, der die breitere Unterhaltungsbranche verjüngt, so wie es Videoverleihe in Hollywood getan haben in den 1980er Jahren. Auf der Straße könnten Mobiltelefone, persönliche digitale Assistenten und Smartcards, die mit Mikrozahlungstechnologie ausgestattet sind, sogar Bargeld in der realen Welt ergänzen.

Der Schlüssel ist Timing und Technologie, sagt Rivest, der der Meinung ist, dass Peppercoin beides richtig hat. Zumindest die technische Glaubwürdigkeit des Unternehmens ist kein Thema. Rivest hat das RSA-Verschlüsselungssystem mit öffentlichem Schlüssel erfunden, das von Webbrowsern verwendet wird, um Kreditkartenkäufe sicher zu machen. Micali hält mehr als 20 Patente auf Datensicherheitstechnologien und gewann 1993 den Gdel-Preis, die höchste Auszeichnung in der theoretischen Informatik. Ihr System verwendet Statistiken und Verschlüsselung, um gewinnvernichtende Transaktionsgebühren zu überwinden; Der Ansatz ist einzigartig und effizienter als seine Vorgänger.

Das Timing sieht auch gut aus – nicht nur für Peppercoin, sondern auch für andere Micropayment-Unternehmen. Vor einem Jahr lautete die Frage „Werden die Leute bezahlen?“ Jetzt heißt es: Wie werden sie bezahlen?“, sagt Ian Price, CEO der Click-and-Buy-Abteilung von British Telecommunications, die Mikrozahlungen verwendet, um Artikel, Spiele und andere Webinhalte an Kunden zu verkaufen in mehr als 100 Ländern. Und im September gab Apple Computer bekannt, dass sein Online-Musikshop in den ersten vier Monaten mehr als 10 Millionen 99-Cent-Songs verkauft hat. Der Erfolg von Apple war der Startschuss für ein Track-Meeting von Unternehmen, die bis 2004 Pay-per-Download-Dienste einführen wollen, sagt Rob Carney, Gründungsvizepräsident für Vertrieb und Marketing von Peppercoin.

dieses gesicht existiert nicht

Tatsächlich würden 40 Prozent der heutigen Online-Unternehmen Inhalte verkaufen, die sie derzeit verschenken, wenn sie ein praktikables Mikrozahlungssystem hätten, sagt Avivah Litan, Analyst bei Gartner Research, der sich auf Internethandel spezialisiert hat. Laut Forrester Research wird der Markt für Musik-Downloads voraussichtlich von 16 Millionen US-Dollar im Jahr 2003 auf 3 Milliarden US-Dollar im Jahr 2008 wachsen. Ein Bericht von Strategy Analytics besagt, dass die Einnahmen aus mobilen Spielen bis 2008 über 7 Milliarden US-Dollar liegen könnten. Der Markt ist bereit für Mikrozahlungen, sagt Rivest.

Trotzdem wird es nicht einfach sein, die Technologie zum Abheben zu bringen. Micropayment-Unternehmen müssen ihre Systeme absolut zuverlässig, sicher und benutzerfreundlich machen. Ebenso wichtig ist es, die Nachfrage zu steigern, indem sie mit Webunternehmen zusammenarbeiten, um eine breitere Palette digitaler Produkte bereitzustellen. Am Vorabend der kommerziellen Einführung von Peppercoin stellt sich die Frage also nicht, ob das Timing und die Technologie gut sind. Es geht darum, ob sie gut genug sind.

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In Statistiken, denen wir vertrauen

Das Verständnis von Peppercoin erfordert ein wenig Geschichte. Nach altem englischen Common Law war die kleinste Zahlungseinheit, die in einem Vertrag erscheinen konnte, ein Pfefferkorn. Die Frau von Silvio Micali, eine Rechtsprofessorin, schlug dies bereits 2001 als Namen für sein Startup vor, und es blieb bestehen (der Klarheit halber wurde es Peppercoin). Jetzt erklärt Micali in seinem Büro am Computer Science and Artificial Intelligence Laboratory des MIT, wie Peppercoin tickt. Zur Hand sind technische Bücher und Papiere in ordentlichen Stapeln, falls wir sie brauchen sollten. Es ist einfache Mathematik, sagt Micali – aber glauben Sie ihm nicht.

Micali kennt zwei Dinge: Kryptographie und Kaffee. Seine Micropayment-Analogien beinhalten Cappuccinos. Es gibt zwei Standardmethoden, um digitale Inhalte zu kaufen, sagt er. Das eine ist, als würde man eine bestimmte Anzahl Cappuccinos im Voraus bezahlen, das andere, als würde man am Ende des Monats eine Rechnung für alle Cappuccinos erhalten, die man getrunken hat. Das heißt, der Kunde zahlt entweder im Voraus für ein Bündel von Inhalten – sagen wir 10 archivierte New York Times Artikel - oder führt eine Registerkarte aus, die von Zeit zu Zeit abgerechnet wird. Das Problem bei beiden Modellen besteht darin, dass der Verkäufer die Registerkarte jedes Kunden im Auge behalten muss und der Käufer an ein bestimmtes Geschäft oder eine bestimmte Website gebunden ist. Aber im Frühjahr 2001 kam eine sehr glückliche Kaffeepause, als Micali und Rivest, deren Büro sich gleich am Ende des Flurs befindet, ihre Köpfe zusammensteckten. Wir haben angefangen, dieses Problem zu diskutieren, und innerhalb von Minuten hatten wir die grundlegende Lösung, sagt Micali. Und wir waren sehr aufgeregt! Erstens von der Entdeckung. Zweitens vom Kaffee.

Was sie entdeckten, war eine Möglichkeit, die Gemeinkosten elektronischer Zahlungen zu senken, indem nur eine statistische Stichprobe von Transaktionen verarbeitet wurde, beispielsweise durch eine Umfrage. Im Durchschnitt könnte Peppercoin beispielsweise eine von 100 Transaktionen abwickeln – aber es zahlt dem Verkäufer das 100-fache dieser Transaktion. Bei genügend Transaktionen gleicht sich alles aus, sagt Micali ( Sehen Sie sich unten einen Penny für Ihre Bits an: Wie Peppercoin funktioniert ).

Die Software von Peppercoin macht Mikrozahlungen effizient und profitabel, indem sie nur eine statistische Stichprobe aller Transaktionen verarbeitet. Ein Kunde wählt einen Artikel aus und sendet eine digitale Zahlung (ein Peppercoin-Token im Wert von beispielsweise 10 Cent) an die Website eines Händlers. Der Computer des Händlers verifiziert den Token und liefert digitale Güter wie MP3-Dateien an den Computer des Kunden.
Die Software von Peppercoin wählt zufällig einen von etwa 100 Token zur Verarbeitung aus. In diesem Fall sendet der Händler den Token an Peppercoin. Jeder Token speichert eine laufende Summe der Ausgaben des Kunden an allen Standorten. Peppercoin zahlt dem Händler das 100-fache des Nennwerts des Tokens, z. B. 100 x 10¢ = 10 $. Peppercoin stellt dem Kunden den genauen Betrag seiner ausstehenden Einkäufe bei allen Online-Händlern in Rechnung. Der Kunde bezahlt seine Peppercoin-Rechnung mit einer Kreditkarte.

Für die Käuferin sieht es einfach aus, sie muss nur auf ein Symbol klicken, um einen Artikel auf ihr Peppercoin-Konto aufzuladen, aber die Aktion hinter den Kulissen ist ziemlich kompliziert. In Betatests läuft sowohl auf den Computern des Käufers als auch des Verkäufers eine spezielle Verschlüsselungssoftware, die deren Interaktionen vor Hackern und Lauschern schützt. Und bei jeder Transaktion ist eine Seriennummer verschlüsselt, die sagt, wie viele Einkäufe der Kunde im Laufe der Zeit für wie viel getätigt hat und bei wem.

kannst du die zukunft sagen?

Neunundneunzig von hundert Transaktionen werden nicht vollständig verarbeitet – aber sie werden immer noch vom Computer des Verkäufers protokolliert. Eine zufällig ausgewählte Transaktion von hundert wird an Peppercoin gesendet. Nachdem Peppercoin dem Verkäufer das 100-fache des Werts dieser Transaktion bezahlt hat, stellt es dem Kunden alle ihre ausstehenden Käufe von allen Sites in Rechnung, die Peppercoin verwenden. Da etwa einer von hundert Käufen verarbeitet wird, wird ihre letzte Rechnung im Durchschnitt hundert Käufe zurückliegen. Das ist der Trick: Indem Peppercoin den Verkäufer bezahlt und dem Kunden alle 100 Einkäufe pauschal in Rechnung stellt, vermeidet Peppercoin die Zahlung der Kreditkartengebühren – etwa 25 Cent pro Transaktion – für die anderen 99 Einkäufe. Das ist fantastisch, sagt Greg Papadopoulos, Chief Technology Officer bei Sun Microsystems und Mitglied des technischen Beirats von Peppercoin. Ron und Silvio haben getan, was getan werden musste – die Transaktionskosten zu senken, ohne die vorhandene Infrastruktur von Kreditkarten und Banken zu zerstören.

Aber was soll all diese ausgefallene statistische Fußarbeit davon abhalten, Verkäufer um ihre Ansprüche zu betrügen? Und was hält Käufer und Verkäufer davon ab, das System zu betrügen? Das ist die geheime Soße, sagt Micali.

Er spricht über Kryptographie, die süße Wissenschaft von Codes und Chiffren. Sein Innenleben ist, nun ja, kryptische Papiertitel auf Konferenzen umfassen Dinge wie unimodulare Matrixgruppen und Polynomial-Time-Algorithmen – aber es wird jeden Tag verwendet, um Kommunikation, Dokumente und Zahlungen sicher zu halten. Grob gesagt, sagt Rivest, mache das statistische Sampling von Transaktionen das System effizient, während die Kryptographie den Zufallsauswahlprozess fair und sicher halte. Peppercoin berechnet den Benutzern also genau das, was sie schulden, und wenn die Zahlung von Peppercoin an den Verkäufer mehr oder weniger als der Wert der tatsächlich getätigten Einkäufe der Kunden ausmacht, wird die Diskrepanz vom Verkäufer absorbiert. Im Laufe der Zeit wird dieses Wackeln vernachlässigbar, insbesondere im Vergleich zu dem Geld, das Websites verdienen, die sie vorher nicht verdienen konnten.

Denken Sie zu lange darüber nach, und die meisten Menschen bekommen Kopfschmerzen. Aber Micali und Rivest denken seit 20 Jahren über solche Dinge nach und bilden ein beeindruckendes und sich ergänzendes Team: Micali ist so lebhaft wie Rivest Understatement, wie Feuer und Eis. Sie haben im Laufe der Jahre brillante Arbeit geleistet, sagt Martin Hellman, emeritierter Professor für Elektrotechnik an der Stanford University und ein Pionier der Kryptographie, der bis in die 1970er Jahre zurückreicht. Peppercoin hat einen cleveren Ansatz.

Aber abgesehen von der schlauen Mathematik liegt der Beweis im Pudding. Am Ende, so die Führungskräfte von Peppercoin, muss ihr System so einfach zu bedienen sein wie Bargeld. Perry Solomon, Gründer-CEO von Peppercoin, erklärt es so und zieht etwas Kleingeld aus seiner Tasche. Ich kann Ihnen dieses Quartal geben, und Sie können es sich schnell ansehen und sagen: Okay, das ist ein Quartal.“ Sie müssen die Bank nicht anrufen, um es zu überprüfen. Online-Händler müssen jedoch die Identität des Kreditkarteninhabers und das verfügbare Guthaben überprüfen, bevor sie einen Kauf genehmigen. Für einen 50-Dollar-Pullover oder einen 4.495-Dollar-Segway-Transporter ist es sinnvoll, sich diese Mühe zu machen, aber nicht für einen 50-Cent-Song. Die Software von Peppercoin stempelt also jede Transaktion mit dem digitalen Äquivalent von Von vielen, einer -eine Garantie für den Verkäufer, dass Peppercoin die Transaktion abwickelt und dass die Zahlung erfolgt. Der Verkäufer kann diesen Stempel schnell überprüfen und die Ware liefern.

Bootstrapping mit Bits

Die Theorie mag tadellos sein und die Referenzen der Gründer hervorragend, aber wie verwandelt ein Startup ein Mikrozahlungssystem in ein praktisches, verkaufsfähiges Produkt? Das ist der Stoff für nächtliche Whiteboard-Diskussionen, die durch chinesisches Essen zum Mitnehmen und schlechte Fernsehfilme verstärkt werden, sagt Joe Bergeron, Vice President of Technology bei Peppercoin. Bergeron, ein Programmierfreak mit Babygesicht, hat die Aufgabe, die Algorithmen von Rivest und Micali in Software zu übersetzen. Wie jeder gute Ingenieur in einem Startup hat er viele Nächte unter seinem Schreibtisch verbracht, um ein paar Stunden Schlaf zu finden. Ich träume jetzt in Peppercoins, sagt er.

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Das Prägen von Mikrozahlungen beginnt mit der Hardware. Ein sicheres Rechenzentrum wenige Kilometer vom Firmensitz entfernt beherbergt Rechenleistung und Speicher im Wert von Hunderttausenden von Dollar. Alle Geldtransfers von Peppercoin fließen elektronisch durch diese Maschinen. Ein Rack mit 20 Prozessoren und Backups sowie vier Hardware-Sicherheitsstufen sind in einem speziellen, von Plexiglas ummauerten Käfig aufgestellt, der garantiert einem 90-minütigen Aufruhr standhält; der Mietvertrag sieht sogar vor, dass der Käfig Handfeuerwaffen und Handwerkzeuge abwehrt.

Das Coin-Op-Web?

In den 1990er Jahren stürzten E-Payment-Startups wie DigiCash, Flooz und Beenz ab, weil Dotcom-Unternehmen der Meinung waren, dass sie die Technologie nicht brauchten, um Geld zu verdienen, und weil die Verbraucher erwarteten, dass Webinhalte kostenlos sind. Die Zeiten haben sich geändert, aber es gibt immer noch viele Skeptiker, die bezweifeln, dass sich Mikrozahlungen allgemein durchsetzen werden, wenn man bedenkt, dass MP3-Hörer und Webcomics-Fans bisher die Hauptkonsumenten der Technologie in den USA sind. Selbst diejenigen, die ihr Vermögen in der Welt der Online-Zahlungen gemacht haben, erkennen an, dass es ein harter Kampf ist. Es ist durchaus möglich, dass sie in diesem wirtschaftlichen Klima kläglich scheitern könnten, sagt Max Levchin, Mitbegründer und ehemaliger Chief Technology Officer von PayPal ( siehe Seitenleiste Der PayPal-Präzedenzfall ).

Aber sowohl das Angebot an digitalen Inhalten als auch die Zahlungsbereitschaft der Verbraucher nehmen zu, und die Strategie der Mikrozahlungsunternehmen, Web-Händler nacheinander anzumelden, ist vielversprechend. Es wird kleine Unternehmen geben, die herausfinden, wie man dieses Henne-Ei-Spiel spielt, sagt Andrew Whinston, Direktor des Center for Research in Electronic Commerce an der University of Texas in Austin. Der Schlüssel besteht darin, erfolgreich zu sein, bevor große Unternehmen wie Microsoft daran teilnehmen.

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