Das Vermächtnis der Edison-Archive freischalten

Leonard DeGraaf, der die bekannte beige-grüne Uniform des U.S. National Park Service trägt, führt durch einen engen unterirdischen Gang zu einem der unschätzbaren und selten gesehenen Wunder des Landes. Nach einer letzten Runde zeigt DeGraaf auf die Kammer vor ihm. Das ist für mich immer ein Nervenkitzel, egal wie oft ich hierher komme, sagt er in einem leisen, ehrfürchtigen Ton, den man von einem Parkwächter erwarten würde, der sich dem Rand des Grand Canyon nähert oder einen Weißkopfseeadler entdeckt. DeGraafs Enthusiasmus richtet sich jedoch auf die massiv dicke Stahltür eines unterirdischen Banktresors.



Anders als viele seiner Parkranger-Kollegen ist DeGraaf weder Förster noch Geologe, sondern Technikhistoriker. Die Gänge seiner geschätzten Grotte, etwa 4,5 Meter unter dem kargen, gepflasterten Innenhof eines in die Jahre gekommenen Laborkomplexes, sind von Menschenhand geschaffen und vom Boden bis zur Decke mit Papierregalen ausgekleidet. DeGraaf öffnet das dicke Stahlportal des Tresors, um eine Sammlung einiger der fruchtbarsten Keime der Technologie zu enthüllen: die 3.500 handgeschriebenen Notizbücher von Thomas Alva Edison. Heute vom U.S. Park Service verwaltet, ist der Tresor das Herzstück der Edison Archives, eines bombensicheren Bunkers, der unterhalb des berühmten Erfinderlabors in West Orange, N.J.

DeGraaf erklärt, dass Edison und seine Kollegen die Notebooks wie viele moderne Labore als tägliches Protokoll ihrer Experimente verwendeten. Aber Edison zeichnete auch seine Gedanken über Kosmologie, Beobachtungen der Natur, Skizzen und sogar gelegentliche Poesie auf. Auf diesen Seiten beschreibt Edison beispielsweise nicht nur die Schritte, die zu seinem erfolgreichen Prototyp der Glühbirne führten, sondern auch seine Streifzüge durch alles, von Röntgenstrahlen bis hin zu Flugreisen. Die umfangreiche Sammlung, die den größten Teil seiner erstaunlichen sechs Jahrzehnte währenden Karriere umfasst, bietet eine in ihrer Detailtiefe und Tiefe seltene Gelegenheit, in die Gedanken eines der größten Erfinder der Geschichte zu blicken.





Was die Notizbücher umso faszinierender macht, wie DeGraaf genau weiß, ist die Tatsache, dass der Edison-Nachlass, der 1955 dem Park Service geschenkt wurde, auch eine bemerkenswert vielfältige Sammlung verwandter Dokumente und Artefakte enthält, darunter Korrespondenz, juristische Aufzeichnungen, Prototypen, und Edisons komplette Bibliothek mit Büchern und Artikeln, von denen viele mit seinen weitreichenden und oft respektlosen Marginalien bekritzelt sind. Wir sind hier mit einem der vollständigsten persönlichen Archive der Technikgeschichte gesegnet, sagt DeGraaf. Ein Forscher kann hier eine Idee von ihrer frühesten Konzeption bis zu ihrer vollständigen Entwicklung und Produktion verfolgen.

So vollständig die Sammlung auch sein mag, der verschlossene Bunker und der Banktresor dienen als unglücklicherweise passende Metapher für das sequestrierte Archiv. Aufgrund von Vernachlässigung, Unterfinanzierung und Inkompetenz haben nur wenige Personen jemals den Großteil der Papiere und Erinnerungsstücke gelesen. Etwa 65 Jahre nach Edisons Tod muss noch etwa die Hälfte der 5 Millionen Dokumente und 400.000 Artefakte des Labors katalogisiert werden. Und trotz rund 17 Jahren konzertierter Archivarbeit des Thomas Edison Papers Project, einer gemeinsamen Anstrengung des Park Service und von Historikern der Rutgers University, wurden nur etwas mehr als ein Drittel von Edisons bemerkenswerten Notizbüchern – den chronologisch frühesten – auf Mikrofilm reproduziert sie können von mehr als einer winzigen Handvoll Gelehrter besichtigt werden. DeGraaf räumt das Offensichtliche ein: Das Material sei einfach nicht zugänglich gewesen, sagt er. Es war eine sehr wenig genutzte Ressource.

Edisons Papiere mögen der Öffentlichkeit weitgehend verborgen bleiben, aber wir leben täglich mit seinem überwältigenden Einfluss auf unsere technologische Welt. Die meisten wissen, dass die Entwicklung einer funktionierenden Glühbirne durch Edison und seine Kollegen das allgegenwärtige Stromnetz hervorgebracht hat, dessen Hauptkomponenten oft noch seinen Namen tragen. Aber Edisons Beiträge gehen weit über diesen Dreh- und Angelpunkt der modernen technologischen Gesellschaft hinaus: Wie ein Läufer, der selbst seine engsten Konkurrenten hinter sich lässt, übertrifft Edisons erstaunliche Bilanz von 1.093 Patenten die aller anderen Erfinder vor oder nach der Zeit bei weitem, und die Breite dieser Beiträge ist ebenso bemerkenswert. Seine Erfindung des Phonographen zum Beispiel ermöglichte die Musikindustrie ebenso wie bewegte Bilder, ebenfalls seine Idee, Hollywood schließlich auf die Landkarte zu bringen. Weniger bekannt sind Edisons Erfindung des Mikrofons und des Mimeographen und seine wichtigsten Fortschritte bei Batterien. Zu seinem Portfolio gehörte sogar ein Patent auf gegossenen Beton, ein Teil seines halb verwirklichten Plans, in nur sechs Stunden den Rohbau eines ganzen Bürgerhauses zu bauen.



Wie konnte ein Einzelgänger ohne formale Bildung eine so unheimliche Reihe wichtiger Erfindungen vollbringen? Anstatt sich mit der seinerzeit weit verbreiteten Ansicht zu begnügen – die größtenteils von Edison selbst gefördert wurde –, dass sein Erfolg auf einer Kombination aus technologischem Genie und zielstrebiger Beharrlichkeit beruht, konzentrieren sich die wenigen Historiker, die Zugang zu Edisons Papieren haben, hauptsächlich auf die innovativen Strategien er arbeitete als einer der frühesten - und immer noch als einer der kühnsten - Praktiker moderner groß angelegter F&E.

Bau einer Erfindungsfabrik

Etwa 40 Minuten von Manhattan entfernt, entlang der Interstate 280, sieht die Mittelklasse-Gemeinde von West Orange, N.J., ähnlich aus wie zu Edisons Zeiten. Müde Backsteinfassaden säumen eine deprimierte, aber noch lebensfähige Innenstadt. Ein paar Blocks weiter, unauffällig in ein tristes, halbindustrielles Viertel eingebettet, füllt Edisons 1887 erbaute Anlage in West Orange zwei umzäunte Blocks mit einer Ansammlung vage festungsähnlicher Backsteingebäude. Die Schaffung eines unabhängigen Labors hier in einem prosaischen Vorort von New Jersey ist fast so bemerkenswert wie die Arbeit darin. Ohne sichtbare Verbindung zu einer Universität oder Unternehmenszentrale steht das Labor sowohl optisch als auch bildlich für sich allein. Der Rutgers-Historiker Paul Israel, einer der Herausgeber des Thomas Edison Papers Project und Autor einer in Kürze erscheinenden Biographie über Edison – der ersten, die auf umfassendem Zugang zu den Archiven basiert – erklärt einige der Visionen hinter dem freistehenden Labor. Edison sei einer der ersten gewesen, der verstanden habe, dass der Erfindungsprozess organisiert werden könne.

In einer 1993 veröffentlichten posthumen Arbeit über Erfindung bescheinigt der bedeutende Informatiker Norbert Wiener, dass Edisons nachhaltigste Innovation die Erfindung des industriewissenschaftlichen Labors war, in dem eine mittelgroße ausgebildete Mannschaft von Technikern von einem zentralen Geist auf das Machen von Erfindungen gelenkt wurde als Alltagsgeschäft.



Viele der Techniken, die Edison für seinen F&E-Betrieb verwenden würde, wurden im nahe gelegenen Menlo Park verfeinert, wo er zunächst ein Labor und eine angrenzende Pension für seine Arbeiter baute. Dort arbeiteten Edison und ein Dutzend Kollegen in Teams, um bis zu 40 verschiedene Projekte gleichzeitig anzugehen, einschließlich der Glühbirne. Im Jahr 1876 versprach Edison mit typischer Tapferkeit, dass das Unternehmen alle zehn Tage eine kleine Erfindung und etwa alle sechs Monate eine große Sache hervorbringen würde. Bemerkenswert ist, dass Edison während der meisten der folgenden vier Jahrzehnte im Durchschnitt nahe an dieser Erfolgsrate lag.

Edison nutzte den anfänglichen Ruhm und den finanziellen Erfolg seiner Erfindung der Glühbirne und nutzte die Gelegenheit in seinem Labor in West Orange, um seine Vision von seiner Erfindungsfabrik vollständiger zu verwirklichen. Er wählte den ländlichen Standort in der Nähe seines neu erworbenen Anwesens, weil er viel Platz zum Bauen bot und dennoch in der Nähe von Manhattans Material-, Arbeiter- und Kapitalversorgung war. In dem Bewusstsein, einen neuen Weg für die kommerziell orientierte technologische Forschung zu beschreiten, baute Edison hier einen der weltweit ersten vollständigen F&E-Komplexe.

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Der Umfang des Mandats der Anlage in West Orange ist eines der ersten Dinge, die einem Besucher auffallen. Maryanne Gerbauckas, Leiterin der Edison National Historic Site, stellt ihre umfassende Tour vor und erklärt, dass es eine Metallgießerei, zwei große Maschinenhallen, ein voll ausgestattetes Chemielabor, eine Holzbearbeitungswerkstatt, Glasbläsereien, eine Dunkelkammer und Tonaufzeichnungen gibt und Filmstudios, ganz zu schweigen von einer großzügigen, holzgetäfelten Bibliothek mit 40.000 Bänden. Edison hat in seiner Vorstellung von diesem Ort nicht viel ausgelassen, sagt sie.

Um das zu bauen, was er unbescheiden als das bestausgestattete und größte existierende Labor bezeichnete, erkannte Edison, dass er Einrichtungen brauchte, die allen anderen unvergleichlich überlegen waren, um eine Erfindung schnell und kostengünstig zu entwickeln … in eine kommerzielle Form. Der Aufwand, so meinte er, würde es erfordern, dass die Anlage fast jedes erdenkliche Material vorrätig habe, um von der Damenuhr bis zur Lokomotive alles bauen zu können. Israel sagt, das Labor enthüllte, dass Edison schon früh erkannte, dass natürlich vorkommende Materialien enorme Möglichkeiten für Exploration, Ausbeutung und Entwicklung eröffneten.

Nirgendwo wird Edisons Leidenschaft für vielfältige Ressourcen so deutlich wie im Lagerraum, einer der ersten Stationen auf Gerbauckas Tour. Vor Reihen kleiner Holzschubladen, die mehrere Wände säumen, erklärt Gerbauckas, dass jede unterschiedliche Proben enthält; an ihrer Seite sind größere Bestände an Blechen, Stangen und Rohren ordentlich angeordnet. Sie erzählt von dem berühmten Witz des Erfinders, dass das Lagerhaus alles enthielt, von der Haut eines Elefanten bis zu den Augäpfeln eines US-Senators.

Ein Zeitungsbericht von 1887 bestätigt, dass der Lagerraum von West Orange 8000 Arten von Chemikalien enthielt, jede Art von hergestellten Schrauben, jede Nadelgröße, jede Art von Schnur oder Draht, Haare von Menschen, Pferden, Schweinen, Kühen, Kaninchen, Ziegen, Luder, Kamele, … Seide in allen Texturen, Kokons, verschiedene Hufe, Haifischzähne, Hirschhörner, Schildpatt, … Kork, Harz, Lack und Öl, Straußenfedern, Pfauenschwanz, Jet, Bernstein, Gummi, alles Erze, [und] Metalle.

Edison setzte solche exotischen Substanzen mit überraschender Regelmäßigkeit ein. Seine Notizbücher zeigen beispielsweise, dass er und seine Mitarbeiter auf der Suche nach einem effektiven Glühfaden mit nicht weniger als 3.000 verschiedenen Materialien experimentierten, darunter Platin und japanischer Bambus, bevor sie sich schließlich für karbonisierte Baumwollfäden entschieden. Nach vielen ähnlichen Versuchen und Irrtümern verwendete Edison komprimierte Regenwaldnüsse, um die Nadel einiger seiner frühesten Phonographenmodelle herzustellen, bevor er sich schließlich für Wolfram als das beste Material für den Job entschied.

Wie W. Bernard Carlson, ein Technologiehistoriker an der University of Virginia, erklärt, ging Edison eher wie ein Handwerker als ein theoretischer Wissenschaftler an den Prozess der Erfindung heran. Für den Handwerker Edison war Erfindung eine taktile und visuelle Aktivität, sagt er, und wissenschaftliche Instrumente waren Erweiterungen seiner Sinne. Er kontrastiert die Sammlung von Handwerksbetrieben im Werk West Orange, in denen Glasbläser und Maschinisten beschäftigt waren, mit dem eher theoretischen Ansatz zur Konzeption neuer Produkte, der in den folgenden Jahrzehnten üblich wurde. Natürlich hat Edison im Laufe seiner Karriere auch Mathematiker und Wissenschaftler eingestellt. Aber er tadelte seine Kollegen mit College-Abschluss unerbittlich, dass ihre Universitätserfahrung sie korrumpiert habe, indem er ihnen beibrachte, nur das zu sehen, wonach ihnen beigebracht wurde, zu suchen, was sie dazu veranlasste, viele der großen Geheimnisse der Natur zu übersehen.

Binden von R an D

Gregory Field, Historiker an der University of Michigan in Dearborn, der fünf Jahre damit verbrachte, die frühen Notizbücher im Rahmen des Edison Papers Project zu untersuchen, sagt, Edisons Schlüsselbeitrag zu modernen Forschungsbemühungen sei sein eigenwilliges Beharren darauf, das R immer mit dem D zu verbinden. . Edison behauptete hartnäckig, dass Erfindungen nicht nur Forschung, sondern Forschung, Entwicklung und Marketing umfassen, behauptet Field – eine Ansicht, die letztendlich dazu beitragen würde, eine neue Beziehung zwischen Wissenschaftlern und der unternehmerischen Nutzung ihrer Arbeit einzuleiten. Laut Edison waren Dollar und Wissenschaft in seiner Karriere so sehr vermischt, dass es manchmal schwer war, seine erfinderischen Aktivitäten von den ständigen kommerziellen Unternehmungen zu trennen, an denen er sich beteiligte.

Gewiss, zu Edisons Tagen florierten Unternehmer aller Couleur, und Edison zählte einige wie Henry Ford und Harvey Firestone zu seinen engen Bekannten. Aber Edisons Ansatz steht im Gegensatz zu dem vieler anderer Wissenschaftler seiner Zeit, einschließlich des französischen Louis Pasteur. Pasteur war bekannt für seine weithin akzeptierte Ansicht, dass ein Mann der Wissenschaft [sic] sein Leben komplizieren und Gefahr laufen würde, seine erfinderischen Fähigkeiten zu lähmen, wenn er sich dazu herabließ, seine Entdeckungen als Quelle kommerziellen Gewinns zu nutzen.

Edison betonte fast trotzig seine Rolle als Industriewissenschaftler, um sich mit akademischen Wissenschaftlern wie Pasteur zu kontrastieren. Angesichts seines Erfolgs überrascht es nicht, dass er andere dazu inspiriert hat, einen ähnlichen Ansatz zu verfolgen. Historiker haben zum Beispiel Alexander Graham Bells Gründung eines kleinen allgemeinen Forschungslabors – der Vorläufer dessen, was schließlich zu dem riesigen Bell Laboratory-Komplex (jetzt Lucent Technologies) wachsen sollte – auf Edisons Beispiel zurückgeführt.

Doch im Gegensatz zu vielen seiner Forschungs- und Entwicklungsbemühungen weigerte sich Edison wiederholt, eng mit einer bestimmten Unternehmensmission verbunden zu sein. Obwohl Edison beispielsweise auf Sponsoren wie Western Union, eines der größten Unternehmen seiner Zeit, angewiesen war, vermied er die direkte Aufsicht über seine Arbeit, um eine möglichst breite F&E-Agenda zu verfolgen.

Edisons Unabhängigkeit sollte sich als kurzlebiger goldener Moment in der modernen Forschung erweisen. Bereits 1896, so Carlson, entschied sich der aufstrebende Gigant General Electric für einen Vertrag mit Edisons systematisch orientiertem Konkurrenten Elihu Thompson, um zu versuchen, Röntgenröhren herzustellen. Angesichts der Tatsache, dass er an solchen Röhren gearbeitet und bei der Gründung von General Electric mitgewirkt hatte, wäre Edison die offensichtlichere Wahl gewesen, sagt Carlson. Aber zu diesem Zeitpunkt wurde er von Unternehmensmanagern bereits als unzuverlässige und unberechenbare Innovationsquelle angesehen, behauptet Carlson, weil er darauf beharrte, seiner eigenen Intuition zu folgen.

Ein wissenszentrierter Ansatz

Tatsächlich ist Edison von seinen vielen bunten Attributen wahrscheinlich am bekanntesten für seine manische Beharrlichkeit und arbeitet häufig 90.100 Stunden pro Woche. Ich gebe nie auf, bis ich bekomme, wonach ich suche, antwortete er angeblich, als er nach dem Schlüssel zu seinem Erfolg gefragt wurde, eine Variation seiner berühmten Maxime, dass Genie 1 Prozent Inspiration und 99 Prozent Schweiß ist.

Nirgendwo ist Edisons unermüdliche Beharrlichkeit heute so offensichtlich wie in einem selten gesehenen Dachbodenschrank im Werk West Orange. Vorbei an Regalreihen mit nicht katalogisierten Artefakten im obersten Stockwerk des Hauptgebäudes öffnet Gerbauckas die Schranktür, um eine atemberaubende Ausstellung freizugeben. Hier, in Regalen und auf dem Boden, stehen Dutzende von Phonographenhörnern jeder Größe und Form. Einige sind rund, andere eckig; einige sind kurz und gedrungen, während andere langgestreckt sind und eine Höhe von bis zu 1,80 m erreichen. Diese Schurkengalerie abgelehnter Prototypen bietet einen reichen visuellen Beweis für Edisons Ansatz: jedes erdenkliche Design auszuprobieren.

Edison war extrem schwerhörig und war oft frustriert, wenn er den Ton seines Plattenspielers nicht laut oder klar genug bekam. Edisons Archivare haben herausgefunden, erzählt Gerbauckas, dass der Erfinder manchmal sogar seine Zähne auf ein Phonographenhorn als Hörgerät klemmte und den Klang durch seinen Kiefer vibrieren fühlte.

Doch die Archive zeigen, dass die konventionelle Betonung von Edisons Beharrlichkeit ein ebenso wichtiges Attribut überschattet hat: eine wilde Begeisterung für alle außergewöhnlichen Ereignisse. Diese Offenheit für neue Inputs und Assoziationen entzog sich oft modernen Labors, die versuchten, auf Edisons Ansatz aufzubauen.

Seine Offenheit spiegelte sich in seiner Fähigkeit wider, neue wissenschaftliche Erkenntnisse schnell zu nutzen. Anstatt selbst mit der Weiterentwicklung der wissenschaftlichen Theorie zu ringen, durchkämmte er die veröffentlichte Literatur nach Ideen, die sein Interesse weckten. Diese Strategie, gepaart mit der Unabhängigkeit von der Unternehmenshierarchie, gab Edison außergewöhnliche Flexibilität, sein Labor regelmäßig neu zu erfinden und neu zu konfigurieren.

Carlson stellt fest, dass die Anordnung des Labors ständig im Wandel war, wobei Edison oft die Bemühungen auf seine verschiedenen Zweige umleitete und ihre dünnen, nicht tragenden Holzwände neu anordnete, um den neuen Unternehmungen gerecht zu werden. Als zum Beispiel Ende 1900 einmal klar wurde, dass ein Eisenerzbergbauunternehmen, in das Edison sowohl finanzielle als auch technische Ressourcen investiert hatte, scheiterte, kehrte er an einem Wochenende in das Labor von West Orange zurück und räumte einen Raum in des Hauptgebäudes und erstellte einen detaillierten Plan, um die Bemühungen des Teams vollständig auf die Herstellung von Portlandzement umzuleiten, die von einigen der gleichen Ausrüstungen und Materialien profitieren könnte.

Israel berichtet, dass er neue Beweise für Edisons enormes Talent gefunden hat, sich Techniken anzueignen, die in einem Fall möglicherweise versagt haben, und sie in einem anderen mit großer Wirkung einzusetzen. Beispielsweise führte Edisons erfolglose Arbeit an der Entwicklung eines Unterwasser-Telegrafenkabels schließlich zu einem Durchbruch bei einem Telefonsender. Bei wiederholten Versuchen, einen konstanten elektrischen Widerstand in einem Prototyp eines langen transatlantischen Kabels aufrechtzuerhalten, konnte Edison das Problem einfach nicht lösen. Viele Monate später verwendete Edison bei seiner Arbeit am Telefon das Prinzip des variablen Widerstands, um einen Telefonsender zu entwickeln, der sich an die wechselnden Schallwellen der Stimme eines Anrufers anpasste – eine Technik, die für den größten Teil der Telefongesellschaft als Industriestandard dienen sollte Jahrhundert.

Je weiter wir Edisons Arbeiten untersuchen, sagt Israel, desto mehr gegenseitige Befruchtung erkennen wir mit bevorzugten Techniken und konzeptionellen Modellen, die von einem Problem zum nächsten übertragen werden. Während alle modernen F&E-Bemühungen darum kämpfen müssen, kreative Freiheit mit praktischen Zielen in Einklang zu bringen, scheint es zunehmend, dass Edisons Erfolg viel dem freizügigen, flexiblen Rahmen zu verdanken ist, in dem seine hochgerichteten Bemühungen gedeihen.

Das Erbe bewahren

Trotz des reichen technologischen Erbes der Edison National Historic Site und der vielen Geheimnisse der Arbeit des Erfinders, die noch zu lüften sind, kann ein Besucher nicht umhin, vom schäbigen Zustand der Anlage überrascht zu werden. Die Schäden und Verschlechterungen sind so schwerwiegend, dass der gemeinnützige National Trust for Historic Preservation das Labor 1993 als eines der am stärksten gefährdeten historischen Gebäude des Landes bezeichnete. Bei einem Rundgang durch das Hauptgebäude beispielsweise weicht Gerbauckas von ihren weitgehend optimistischen, historisch orientierten Ausführungen ab, um einen Wasserschaden durch ein großes Leck im Dach zu bemerken. Eine Armlänge entfernt halten Dutzende offener Regale alle Arten von Edison-Artefakten, darunter Motoren, Handwerkzeuge, Metallgussteile, Architekturmodelle und Geräte jeder Art. Erst vor zwei Jahren stieß ein in der Gegend tätiger Forscher auf eine der weltweit ersten Schallplattenaufnahmen, die in einem dieser Regale vergraben war. Hier könnten wohl noch mehr Geheimtipps liegen, sagt Gerbauckas resigniert. Wir werden es nur nicht genau wissen, bis wir in der Lage sind, uns durch all das zu arbeiten. Ein neues Dach für das Hauptgebäude sei nur eine von vielen kostspieligen Sanierungen am Standort.

Um solche Probleme zu bekämpfen, hat Gerbauckas dazu beigetragen, eine neu vorgestellte öffentlich-private Partnerschaft zur Wiederherstellung der in die Jahre gekommenen Einrichtung zu starten. In einem Bemühen, dem der unternehmerische Erfinder zweifellos zugestimmt hätte, wird die neue gemeinnützige Edison Preservation Foundation private Spenden erbitten, um den Laborkomplex und das Edison-Archiv zu erhalten. Die Einweihung der Partnerschaft zog kürzlich einen Besuch von Innenminister Bruce Babbitt nach sich, der als ordentlicher Leiter des Parkservice den Plan als Prototyp zur Begleichung der Wartungskosten im gesamten unterfinanzierten Parksystem begrüßte. Natürlich bleibt trotz der anfänglichen 1 Million US-Dollar, die der Trust gesammelt hat, ein klaffender Mangel: Die Renovierung der Website wird jetzt auf 60 Millionen US-Dollar geschätzt. Aber der Partnerschaftsplan bietet zumindest eine tragfähige Struktur, innerhalb derer die Aufgabe erledigt werden kann.

Um ein breites Interesse an der neuen Partnerschaft zu wecken und den 150. Geburtstag des Erfinders zu gedenken, versuchen Gerbauckas, DeGraaf und andere, die am Standort arbeiten, die Edison-Sammlung einem breiteren Publikum zugänglich zu machen. In diesem Frühjahr werden die Edison-Archivare eine Website einrichten, die letztendlich eine vollständig durchsuchbare Datenbank der Papiere enthalten wird. Und DeGraaf organisiert ein Symposium, das zum ersten Mal eine Gruppe von Wissenschaftlern aus der ganzen Welt anzieht, um Edison aus allen Blickwinkeln zu betrachten: als Wissenschaftler, Unternehmer und kulturelle Ikone.

Zurück im Archivbüro geht es jedoch wie gewohnt weiter, während Thomas Jeffrey, stellvertretender Direktor des Edison Papers Project, die scheinbar sisyptisch anmutende Aufgabe vorantreibt, den reichen Fundus an Materialien für die Nachwelt zu bewahren. Jeffrey berechnet, dass die Edison-Papiere, wenn sie gestapelt werden, ungefähr so ​​hoch stehen würden wie der Chicago Sears Tower. Obwohl er bereits 17 Jahre damit verbracht hat, die Sammlung zu katalogisieren, schätzt Jeffrey, dass sein engagiertes Redaktionsteam, das sich durch diesen Papierberg gräbt, noch mindestens 17 Jahre brauchen wird, um eine repräsentative Auswahl der Arbeit des Erfinders auf Mikrofilm zu veröffentlichen und in 15 bis 20 gedruckten Bänden. Wenn man bedenkt, dass bisher nur 3 Bände erschienen sind, fügt er hinzu, könnte sich sogar 2015 als optimistischer Termin erweisen.

Jeffrey schätzt die Folgen dieses langsamen Prozesses offen ein: Bisher konnten die meisten Wissenschaftler nur die Spitze des Eisbergs dieser Sammlung studieren. Und es steht außer Frage, dass der stückweise Zugriff auf das Material die Reichweite der Wissenschaft eingeschränkt hat. Aber eines Tages, sagt er, werden die intellektuellen Ressourcen, die auf dieser Site versteckt sind, freigesetzt. Wir erstellen einen wesentlichen Fahrplan für diese unschätzbare Sammlung.

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