Verfolgung des MTHEL-Lasers

Nach mehr als zehn Jahren und mehreren Milliarden Dollar Entwicklungszeit schien eine der vielversprechendsten experimentellen Waffen in der Geschichte des Pentagons ihren letzten Schuss abgegeben zu haben. Die Armee hat keine Finanzierung für MTHEL, sagt Lt.Col. Jeff Souder, der Projektmanager des Programms für gerichtete Energieanwendungen im Redstone Arsenal in Huntsville, Alabama.

Der Mobile Tactical High Energy Laser (MTHEL) war ein Programm zur Entwicklung einer defensiven Laserwaffe, die durch die Verbrennung hochflüchtiger Chemikalien angetrieben wird und Artillerieprojektile abschießt.

Das System funktioniert, indem es ein Radar verwendet, um das ankommende Objekt zu verfolgen, das einem Controller signalisierte, die Waffe abzufeuern, wenn sich die ankommende Granate am Apogäum befand, wodurch sie für die Truppen darunter unschädlich gemacht wird. Trotz rund 50 erfolgreichen Tests verlor die Armee nach dem 11. September das Interesse am MTHEL und wechselte stattdessen zu Lasern der nächsten Generation, die mehr Mobilität (und niedrigere Kosten) versprechen als der sperrige chemische Laser von MTHEL.



Seltsamerweise könnte der Tod von MTHEL jedoch das Beste sein, was dem Programm je passiert ist. Northrop Grumman, der Hauptauftragnehmer von MTHEL, und das Pentagon sind in Gesprächen darüber, dass der Laserprototyp – der derzeit ungenutzt in der White Sands Missile Range in New Mexico steht – im Laufe dieses Sommers in der Grünen Zone des Irak eingesetzt werden könnte.

Das wäre eine erstaunliche Wende für ein Gerät, dessen Entwicklungszeitplan sich mit erheblich weniger als Lichtgeschwindigkeit bewegt. Ursprünglich Nautilus genannt, wurde es 1994 als chemischer Laserprüfstand konzipiert, um festzustellen, ob der Abschuss von Artillerieraketen möglich ist. Das hat es auf jeden Fall gut gemacht – der Prototyp des Lasers hat mindestens 47 Ziele abgeschossen, einige davon in Salven, darunter Raketen, Mörser, Granaten und sogar ein Hubschrauber.

Präsident Clinton beschleunigte den Entwicklungszyklus im Jahr 1997 und verwandelte das Nautilus-Programm in eine beschleunigte Technologie, als er Israel eine Reihe von Geräten (seitdem in THEL und später MTHEL umbenannt) versprach, um seine Nordgrenze vor dem Regen von zu schützen Katjuscha-Raketen der libanesischen Milizgruppe Hisbollah. Er lud auch das israelische Verteidigungsministerium ein, Partner bei der Entwicklung des Programms zu sein.

Das israelische Interesse an der Waffe ließ nach 2000 nach, als seine Nordfront nach dem israelischen Rückzug aus dem Libanon friedlich wurde.

Das MTHEL-Programm wurde von Beginn an von der Presse negativ bewertet, sagt Yiftah Shapir, Mitarbeiterin am Jaffee Center for Strategic Studies der Universität Tel Aviv. Sie wollten nicht 3000 Dollar für Chemikalien ausgeben für jeden Schuss auf eine Mörsergranate, die nicht in der Lage ist, so viel Schaden anzurichten, selbst wenn sie direkt auf einem Haus landet.

Daher verlagerte das Pentagon den Fokus seiner taktischen Laseranforderungen auf die langfristige Entwicklung von Festkörperlasern, die mit Strom aus Dieselgeneratoren betrieben werden können und die zwei oder drei mit giftigen Chemikalien wie z Deuterium und Stickstofftrifluorid, um den Strahl des MTHEL anzutreiben.

Das Problem mit Festkörperlasern ist, dass noch niemand herausgefunden hat, wie man sie stark genug macht, um Artillerieprojektile abzuschießen. Um ein Ziel zu zünden, muss ein Laser mindestens 100 Kilowatt Leistung erbringen. Im Labor wurde bisher erst ein Viertel dieser Leistung erreicht.

Wir hören seit Jahren, dass 100 Killowatt nur noch ein Jahr entfernt sind, sagt Art Stephenson, Vizepräsident der Division Directed Energy Systems von Northrop. Aber so weit zu skalieren ist ein viel schwierigeres technisches Problem, als irgendjemand erkannt hat.

Was ist eine Pingdemie?

Es bleibt jedoch möglicherweise keine Zeit, den aktuellen MTHEL-Laser aus dem Kampf herauszuhalten. Mörser- und Raketenangriffe sind nach Improvised Explosive Devices (IEDs), Selbstmordattentaten und Feuergefechten die vierthäufigste Todesursache bei den US-Streitkräften.

Zu diesem Zweck haben Northrop-Beamte einen Plan ausgearbeitet, um den Laser zu verpacken und dorthin zu bringen, wo er am meisten gebraucht wird – in den Irak.

Wir können es in ein paar Monaten betriebsbereit haben – wir haben die Logistik und das Personal geplant und es ist machbar, sagt Stephenson.

Der logischste Ort für den Einsatz im Irak wäre das Hauptquartier der Grünen Zone des US-Militärs und der neuen irakischen Regierung, das mit Mörserbeschuss aus nahegelegenen zivilen Vierteln gespickt wird. Das Verteidigungsministerium weigert sich, sich zu einem möglichen Waffeneinsatz zu äußern, aber Stephenson sagt, dass eine Entscheidung über den Plan unmittelbar bevorsteht.

Neben dem Angebot, den einzelnen Prototypen zum Schutz der Streitkräfte zu verwenden, ist ein weiterer Vorschlag von Northrop ein umsetzbares THEL im Wert von 25 Millionen US-Dollar, das ein Viertel der Größe des Prototyps hat und mit einem Kran und einem Achtzehnrad von Standort zu Standort transportiert werden kann. Stephenson behauptet, dass ein Prototyp vor Ende 2006 verfügbar sein könnte und dass Northrop bereits die Fertigungskapazität hat, von diesem Zeitpunkt an alle zwei Monate einen zu produzieren.

Das ist kein Zukunftstraum, sagt Stephenson von Northrop. Dies ist ein System, das schnell vor Ort eingesetzt werden kann und sofort damit beginnt, Leben zu retten. Er erwartet, innerhalb von zwei Monaten vom Pentagon über eine Entscheidung zur Finanzierung der Waffe zu hören.

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