Dies ist keine Fischgeschichte

Als Johnson & Johnson im Juli große Fische ankündigte, Centocor zu schlucken, war dies mehr als nur eine typische Transaktion in der Nahrungskette der Biotechnologie. Es markierte, zumindest indirekt, das neueste Kapitel in einer der faszinierendsten und erbaulichsten Zottelhund-Geschichten der Biotechnologie.

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Centocor mit Sitz in Malvern, Pennsylvania, war schon immer einer dieser möglichen Spieler in der Biotech-Welt gewesen. Zu Beginn des Spiels, kapitalstark und mit guten wissenschaftlichen Talenten, schien das Unternehmen immer bereit zu sein, in die erste Reihe von Biotech-Startups einzusteigen. Aber es hat es nie ganz in die Reihen der Amgens und Genentechs geschafft.

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Diese Geschichte war Teil unserer Ausgabe vom September 1999



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Im August 1998 erhielt Centocor von der Food and Drug Administration (FDA) die Zulassung zur Vermarktung eines Produkts namens Remicade zur Behandlung von Morbus Crohn, einer schwächenden Darmerkrankung. Das Unternehmen scheint nun gut positioniert, um die Zulassung auch für die Vermarktung des Medikaments zur Behandlung von rheumatoider Arthritis zu erhalten. Im Falle einer Zulassung würde Remicade mit Enbrel konkurrieren, einem ähnlichen Produkt zur Behandlung von rheumatoider Arthritis, das von Immunex mit Sitz in Seattle hergestellt wird und im vergangenen September die FDA-Zulassung erhielt.

Die Testimonials, die zu diesen beiden Medikamenten, insbesondere in Bezug auf den Rheumamarkt, herabgeregnet sind, stehen auf der Hosanna-Skala ganz oben. Analysten und Ärzte sagten einen potenziellen Blockbuster voraus. Ein Arzt wurde zitiert in Das Wall Street Journal wie gesagt: In meinen 25 Jahren, in denen ich Studien zu Medikamenten gegen rheumatoide Arthritis durchgeführt habe, habe ich noch nie so gute klinische Daten gesehen. Remicade spielte eine wichtige Rolle bei der Entscheidung von Johnson & Johnson, Centocor zu übernehmen.

Doch wie viele Menschen erinnern sich noch daran, wo diese Erfolgsgeschichte begann? Die Drogen nahmen den Jerry Garcia Weg zum Marktplatz – und was für eine lange, seltsame Reise das war. Remicade und Enbrel haben ihren Ursprung in zwei der traurigsten Kapitel der frühen Geschichte der Biotechnologie: Tumornekrosefaktor und monoklonale Antikörper.

1975 zeigten Cesar Milstein und Georges Kohler von der Universität Cambridge in einer Arbeit, die später mit einem Nobelpreis ausgezeichnet wurde, dass die im Labor induzierte Fusion einer unsterblichen Krebszelle mit einer Antikörper-speienden B-Zelle ein Hybridom schaffen könnte, eine lebende Antikörper-produzierende Maschine. Da jede B-Zelle einen einzigartigen Antikörper mit einer spezifischen biologischen Aufgabe produziert, produziert die resultierende Hybridomzelle dieselben einzigartigen oder monoklonalen Antikörpermoleküle. Biotech-Startups wie Centocor, das seine Geschäftstätigkeit in . aufnahm
1979, wurden gegründet, um den Durchbruch zu nutzen.

Nach einem vielbeachteten frühen Erfolg bei der Behandlung eines Lymphom-Falls am Stanford University Medical Center debütierten monoklonale Wirkstoffe als das Allheilmittel der Branche die im Labor noch nicht einmal richtig charakterisiert worden waren, wurden in klinischen Studien verwendet, die nacheinander fehlschlugen. Zu viel Versprechen und zu wenig Strenge haben Monoklonalen einem unfreundlichen Schicksal geweiht.

Inzwischen, im Jahr 1975, berichteten Elizabeth Carswell, Lloyd Old und ihre Kollegen vom Sloan-Kettering Research Institute in New York über die Entdeckung eines Moleküls, das bei Mäusen Tumore zum Schmelzen brachte. Das als Tumornekrosefaktor oder TNF bezeichnete Molekül löste den üblichen Aufruhr unter Investoren und den üblichen Hype von Unternehmen aus. In kurzer Zeit wurde das TNF-Gen kloniert, das Protein in Massenproduktion hergestellt und eine hässliche Wahrheit ans Licht gebracht: Bei Dosen, die der Mensch tolerieren konnte, profitierten die Patienten überhaupt nicht. Bis 1990 hatte sich TNF zu den monoklonalen Antikörpern in den Haufen verbrauchter Kugeln im Kampf gegen den Krebs gesellt.

Und jetzt kommen wir zu einer der interessantesten Spannungen in der Biotechnologie: der immer wieder auftauchenden Kluft zwischen pharmakologischem Anspruch und biologischer Realität. Obwohl es in den Anfangstagen niemand zu schätzen wusste, ist TNF einer der schlimmsten Akteure des Körpers, wenn es um Entzündungen geht. Erst in den späten 1980er Jahren (und nur aus rein akademischem Interesse) entdeckten Forscher, dass rheumatoide Arthritis aus einer Kaskade von entzündlichen Proteinen entsteht, die sich in den Gelenken ansammeln, von denen vielleicht das Schlimmste ist - Sie erriet es-TNF. Separate Untersuchungen ergaben, dass Morbus Crohn auch durch einen Überschuss des Faktors verursacht wurde.

Ausgehend von dieser biologischen Erkenntnis war es ein logischer nächster Schritt, vorzuschlagen, dass ein monoklonaler Antikörper, der TNF neutralisiert, die Folgen von rheumatoider Arthritis und Morbus Crohn kurzschließen könnte gescheitert war, positionierte sich das Unternehmen mit seiner Erfahrung perfekt in der Lage, monoklonale Wirkstoffe gegen TNF zur Behandlung von rheumatoider Arthritis und Morbus Crohn zu entwickeln.

Henry Adams weist in seiner Autobiographie The Education of Henry Adams darauf hin, dass jeder Weg, der am Ziel ankommt, der richtige ist. Aber es ist schwer, diese willkürliche Form der Navigation und alles, was sie impliziert – Glück, Zufall, Unfall, Irreführung und Beharrlichkeit – mit dem linearen und oft unversöhnlichen Denken in Einklang zu bringen, das in Geschäftsplänen, Einnahmequellen und Verbrennungsraten einfließt. Die TNF-Geschichte erinnert daran, dass es für jeden Erfolg wie Remicade eine Menge kleiner weißer Kreuze am Straßenrand gibt.

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