Ted Nelsons großer Schritt

Er prägte die Begriffe Hypertext und Hypermedia und sagte lange Zeit das universelle Wissensrepositorium voraus, das wir heute als World Wide Web kennen. Warum hat Ted Nelson also nicht die Anerkennung eines der Pioniere des Informationszeitalters erlangt? Anstatt von den Digerati gefeiert zu werden, ist Nelson, derzeit Gastprofessor für Umweltinformationen an der japanischen Keio-Universität, ein Exilant einer amerikanischen Technologiegemeinschaft, die ihn weitgehend gemieden hat.

Seine Situation hat möglicherweise etwas mit seiner ständigen, gnadenlosen Kritik am Zustand der Computer zu tun, die fast jeden in der Branche verärgert. Dass viele der Klagen seines Perfektionisten auf den Punkt kommen, macht seine Worte noch stechender. Es könnte aber auch die Tatsache sein, dass er es in seiner 38-jährigen epischen Suche nach Xanadu, seinem ultimativen elektronischen Veröffentlichungssystem, nie geschafft hat, tatsächlich eine Software zu veröffentlichen. Bis jetzt.

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Diese Geschichte war Teil unserer Ausgabe vom September 1998



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Einer der Gründe, warum ich so platzte, um Ihnen davon zu erzählen, ist, dass es das erste Softwareprodukt ist, das ich je hatte, erklärt Nelson vor einem Raum voller völlig Fremder auf der International Conference on Wearable Computing 1998 im Hyatt in Fairfax, Virginia. Mit 60 , Nelson ist immer noch jungenhaft enthusiastisch, eulenhaft gutaussehend und voller Showbiz-Bravo wie eh und je, wie es sich für den Nachwuchs der Schauspielerin Celeste Holm und des Fernseh- und Filmregisseurs Ralph Nelson gehört. Mit einem Smoking, einem PC in Hüfttaschengröße am Gürtel und einem zyklopischen Head-Mounted-Display demonstriert Nelson ZigZag, sein neues Software-Paradigma zur Organisation persönlicher und beruflicher Daten.

Natürlich nicht, bevor er einige Breitseiten gegen die moderne Computerwelt in Anspruch genommen hat. Software, wie wir sie kennen, ist zu einem Albtraum geworden. Auf dem Weg zur Computerbefreiung ist etwas passiert, sagt er. In den nächsten 10 Minuten wettert er gegen Softwareanwendungen mit inkompatiblen Dateitypen, die Benutzer von ihren Daten abschneiden (eine Obszönität!); der Mythos des Macintosh (Sie nahmen einige sehr gute Arbeit, die im Xerox PARC geleistet worden war, und nagelten sie wie einen Sargdeckel auf die Welt); und die metaphorische Darstellung von Papierblättern auf Computer-Desktops (es beschränkt uns auf die verbindende Struktur von Papier).

Endlich kann Nelson, die Dauerläuferin, eine konkrete Alternative zu dieser Computertyrannei aufzeigen: Wir werden eine Software sehen, die eine neue Topologie der Information repräsentiert, kündigt er an. Er musste fast zwei Jahrzehnte warten, um ZigZag einzuführen.

ZigZag ist für numerische Tabellenkalkulationen, Geschäftsdatenbanken und andere Anwendungen das, was Hypertext für Text war – ein grundlegend neues, wenn auch zunächst desorientierendes Prinzip zum Organisieren von Informationen. Betrachten Sie es als das Tinkertoy-Set eines Software-Designers mit einer bestimmten Informationseinheit – oder Zelle – ein Hub für unzählige Links zu anderen Zellen, die Programme, Daten, elektronische Post-it-Notizen sein können, was auch immer. ZigZag bietet ein multidimensionales Framework für Software-Tüftler, um Textverarbeitung, Datenbanken und sogar Grafikanwendungen neu zu erfinden. Darüber hinaus ermöglicht ZigZag völlig neue Möglichkeiten, Daten miteinander zu verknüpfen, obwohl es viel mehr Arbeit von erfahrenen Software-Adaptern erfordern wird – so wie Nelsons Ideen für Hypertext zumindest auf eine teilweise Umsetzung in Apple Computers HyperCard und Tim Berners-Lee's World warten mussten Weites Netz.

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Die Demo selbst ist so unansehnlich und nicht hypermedia, wie es moderne Computersysteme nur geben können. Vor einem spartanischen schwarzen Hintergrund projiziert, zeigen zwei nebeneinanderliegende, weiß umrandete Fenster kurze Textabschnitte, die durch weiße oder gelbe Linien verbunden oder mit einem grünen oder blauen Cursor hervorgehoben sind. Das linke Fenster ist für Menüs. Das rechte Fenster zeigt die ausgewählten Zellen entlang dreier von vielen Organisationsachsen oder -dimensionen.

Was wir betrachten, ist ein zellulares System. Wir verwenden für alles Zellen, erklärt Nelson. Er tippt durch ein Beispiel, das eine dreidimensionale Anordnung der persönlichen Ausgaben zeigt, wählt den Inhalt der Zellen nach Monat, Tag und Art der Ausgaben aus, fügt einfach neue Daten wie die Kosten eines Ferngesprächs hinzu und greift dann auf eine Telefonliste zu Nummern zur Identifizierung der angerufenen Person. In einer Tabellenkalkulation mit integrierten Datenbankfunktionen wie Excel müssen beim Erstellen von Dateien bestimmte Formatierungskonventionen eingehalten werden; ZigZag ist, wie Nelson demonstriert, wirklich Freiform. Er bekommt ein Lachen, wenn er metaphorisch wird: Dies ist die sexuelle Revolution, die in die Tabellenkalkulation gebracht wurde. In einer Tabellenkalkulation verlangte die Gesellschaft, dass eine Zelle eine Aufwärtsverbindung, eine Abwärtsverbindung, eine linke Verbindung und eine rechte Verbindung hat. In diesem System sind die Verbindungen jeder Zelle ihre eigene Sache.

Er postuliert andere Verwendungen: als Outline zum Schreiben oder für Bedienfelder auf Kameras und anderen Verbrauchergeräten (siehe Seitenleiste: Software for Wearable Computers: Ted Nelson to Go?) und bietet einfach gruppierte und verzweigte Optionen, wie stattdessen Speichen auf verbundenen Rädern der ausschließenden Auswahlmöglichkeiten, die häufig bei menü- oder symbolbasierten Anzeigen angetroffen werden. Obwohl die Absicht darin besteht, zu vereinfachen, verfängt sich Nelson gelegentlich in seiner eigenen, sehr detaillierten Vision; er verwendet mit Hingabe Worte, die er erfunden hat – negiert und voreilig –, ohne zu erklären, innezuhalten.

Während seiner gesamten Verfolgung von Xanadu hielt Nelson es für selbstverständlich, dass es umgesetzt würde. So brillante Mitarbeiter wie der leitende Programmierer Roger Gregory und der Nanotechnologie-Pionier Erik Drexler kämpften mit den praktischen Möglichkeiten seines Traums, während Nelson unbekümmert so tat, als ob er gleich um die Ecke wäre. 1989 sagte er in Washington D.C. vor einer Anhörung des Handelsausschusses des Senats unter dem Vorsitz von Al Gore über die kommende Hypertext-Revolution aus. Als das Internet für Wissenschaftler noch ein seltenes Werkzeug war, prophezeite Nelson: Die Verbreitung und Aufbewahrung vorbereiteter Informationspakete, die Grafiken, Ton, Video, Statistiken, Laborinformationen und alles andere, was wir jemals digitalisieren können, enthalten, sollte uns nicht exotischer erscheinen als die sofortige Übermittlung der menschlichen Stimme über das Telefon oder die sofortige Übermittlung der menschlichen Komödie durch das Fernsehen. Zusammenfassend sagte er: Das Xanadu-System oder etwas sehr Ähnliches ist unvermeidlich…. Im selben Jahr schlug Tim Berners-Lee seinem Arbeitgeber CERN, dem europäischen Forschungszentrum für Teilchenphysik, ein Projekt vor, das zum World Wide Web werden sollte, das so etwas wie Xanadu Nelson voraussah – aber nicht baute.

Vor diesem Hintergrund visionärer Vaporware mag der endgültige Erfolg oder Misserfolg von ZigZag für Nelson weniger wichtig sein als die bloße Tatsache, dass es existiert. Ted Nelson hat seine erste nicht-virtuelle Software, und das wird sicherlich seine Glaubwürdigkeit erhöhen – auch wenn einige an ihn höhere Erwartungen knüpfen. Schon strömen E-Mails von denen ein, die fälschlicherweise gehört haben, dass er Xanadu demonstriert. Ist er nicht, aber er sagt, dass sein nächstes Ergebnis wahrscheinlich ein seit langem versprochener Teil von Xanadu sein wird: Mikrozahlung für die Lizenzgebühren der Autoren als kommerzielles Produkt namens HyperCoin. Was das Copyright-Tracking angeht, das Xanadu ermöglichen sollte, hat Nelson eine Doktrin von Public-Domain-Links und begrenzten Genehmigungen für die Nutzung von Material im Web entwickelt, das er Transcopyright nennt.

Unterteilt in zugänglichere Programme, kann Nelsons Vision endlich sein Alles-oder-Nichts-Xanadu, seinen Albatros, überwinden. Das Xanadu-Modell ist so einfach, und doch beharren die Leute, anstatt es zu hören, darauf, die Tatsache zu verspotten, dass wir es nie herausgebracht haben, beklagt er während eines Gesprächs im New Yorker Tribeca wenige Tage nach der Wearable Computing-Konferenz. Um jetzt mehr Ergebnisse zu erzielen, konzentriert er sich auf einen engeren Plan, sagt er. Zuvor war nicht abzusehen, was als nächstes zu tun war, weil der Plan breit angelegt war und so viele Richtungen abdeckte und es keine Ressourcen gab.

Obwohl Nelson seine Vision jetzt in kleineren, leichter verständlichen Programmiereinheiten umsetzt, hat sich die Größe seines Ehrgeizes nicht geändert. Er baut sein Xanadu immer noch, er hat nur einen neuen Ansatz: Stück für Stück in Ihrem Computer.

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