Abonnement-Musikdienste erwärmen sich

Die bescheidene Jukebox ist seit den 1950er Jahren eine tragende Säule von Limonaden, Pizzerien und Pubs. Doch die Schaffung eines Online-Äquivalents der Jukebox – eine, die dieselbe sentimentale und lukrative Wertschätzung hervorruft wie ihr münzbetriebener Vorgänger – hat sich bisher als nahezu unmögliches Unterfangen erwiesen.

Es liegt nicht daran, dass es an Versuchen mangelt. Zahlreiche Internetdienste bieten eine abonnementbasierte Mischung aus Streaming, Downloads und Brennen von CDs. Jedes der fünf großen Plattenlabels ist an mindestens einer der Bemühungen beteiligt, und Dutzende unabhängiger Labels haben ihre Kataloge ebenfalls lizenziert. Aber sehr zum Entsetzen der Branche finden nur die illegalen Dienste bei den Verbrauchern Anklang.

Verschiedene Analysen des etwa halben Dutzend Dienstes beziffern die Gesamtzahl ihrer Abonnenten auf 300.000 bis 500.000. Emusic, der einzige legitime Musikdienst, der seine Abonnentenzahlen preisgibt, verzeichnete Ende 2002 70.000 Abonnenten. Inzwischen hat Kazaa, der führende Anbieter von nicht von der Musikindustrie sanktionierten Dateihandelsdiensten, mehr als 200 heruntergeladen Million mal.



Technologieschlachten

Auf der South by Southwest Conference – dem jährlichen Treffen der Musikindustrie, das im März stattfindet – gab es reichlich Bands, Bier und Barbecue. Aber Diskussionen über digitale Musik waren es nicht. Nur ein Panel von Dutzenden, die während der viertägigen Konferenz in Austin, TX, präsentiert wurden, hatte etwas mit Internet und Musik zu tun. Auch die diversen Dotcom-Sponsoren der vergangenen Jahre waren verschwunden.

Es scheint, dass sich die Musikindustrie mit der Auflösung des Dotcom-Buzz und dem Fehlen von 50 oder mehr Internetunternehmen, die ihre Visionen der digitalen Musikzukunft präsentieren, zusammengeschlossen hat, um sich hinter den kostenpflichtigen Abonnementdiensten der großen Labels zu sammeln. Keiner dieser Dienste kann mit dem Katalog oder - um das Offensichtliche zu sagen - mit den Preisen der illegalen Angebote mithalten. Allerdings bewegen sich die meisten Dienste sehr langsam in die richtige Richtung. Und innerhalb der Kategorie der legitimen Abonnementdienste gibt es derzeit einige ziemlich gute Angebote.

Im Jahr 1997, als sich der digitale Musikraum zu erwärmen begann, konzentrierte sich der Kampf auf technologische Standards, und drei Hauptakteure kämpften um die Vorherrschaft. Das erste, MP3 (vielleicht hast du schon davon gehört?), wurde vom Fraunhofer-Institut in Deutschland erstellt. Seine Vorteile waren geringe Kompression und Flexibilität. Benutzer können bei Bedarf Sicherheitsfunktionen hinzufügen, die Bitrate erhöhen usw. Die zweite, Advanced Audio Coding, entwickelt von AT&T Labs, bot die höchste Klangqualität. Die letzte, die namensgebende Technologie von Liquid Audio, wurde als branchenfreundlichster Dienst angepriesen, da sie mit fortschrittlichen Funktionen für Sicherheit und digitale Rechteverwaltung ausgestattet war.

Ironischerweise hat sich der Standard mit der geringsten Audioqualität MP3-gewonnen. MP3 hatte den Vorteil der Langlebigkeit auf dem Markt. Außerdem war es kostenlos und nicht an Sicherheitsmaßnahmen gebunden. Keiner der heutigen primären, von Majorlabels unterstützten Dienste, Pressplay und MusicNet, bietet Musik im MP3-Format an.

arbeitsreiche Tage

Dies sind arbeitsreiche Tage für die von großen Labels unterstützten Dienste. Ende Februar hat America Online seine Version von MusicNet, Version 2.0, herausgebracht. Ende letzten Jahres hat Pressplay eine Vereinbarung mit Warner Music unterzeichnet und bietet damit Musik von allen fünf großen Labels an. Apple Computer bereitet eine eigene Version eines Musikabonnements vor, und laut der Wallstreet Journal , wird es in den kommenden Wochen mit Musik von allen fünf großen Labels starten. MusicNow von FullAudio hat gerade bekannt gegeben, dass es endlich alle fünf großen Labels als Content-Partner unter Vertrag genommen hat.

Trotz ihrer Vorteile sind sowohl die von Pressplay als auch von MusicNet betriebenen Dienste – und die unzähligen Dienste, für die sie eine Lizenz haben – mit lästigen Beschränkungen behaftet. Verbraucher wählen aus einer verwirrenden Palette von Optionen, bei denen sie entscheiden müssen, ob sie nur Downloads oder Downloads und Streams wünschen. Das Recht, Lieder auf eine CD zu brennen, kostet extra. Diese Dienste sind im Allgemeinen nicht erfolgreich, da die Nutzungsregeln restriktiv sind, sagt Phil Leigh, Analyst bei Raymond James and Associates.

Auf der Grundlage ihrer Auswahl und Benutzerfreundlichkeit heben sich zwei Dienste von der Konkurrenz ab. Die erste, Emusic, die es seit 1998 gibt, wurde 2001 von Vivendi Universal gekauft. Für 9,95 US-Dollar pro Monat können Benutzer so viele MP3-formatierte Songs herunterladen, wie sie möchten, und sie können mit den Songs tun, was sie wollen – sie auf CDs brennen, sie auf tragbare Player übertragen, was auch immer. Die meisten anderen Dienste berechnen für diese Optionen zusätzliche Gebühren. Darüber hinaus können Benutzer, die ihre Abonnements kündigen, ihre heruntergeladenen Dateien behalten. Heruntergeladene Dateien von anderen Diensten verschwinden, wenn Abonnements gekündigt werden.

Das Problem bei Emusic ist die spärliche Auswahl an Songs. Um eine solche uneingeschränkte Interaktion mit der Musik zu ermöglichen, musste das Unternehmen von Inhalten der Major-Label wegsteuern. Diese Seite wird Fans, die sich den Top-40-Bands verschrieben haben, wahrscheinlich nicht zufriedenstellen. Aber für diejenigen, deren Geschmack zu Independent-Label-Musik, Blues oder Jazz reicht, ist Emusic die richtige Adresse. Das Unternehmen hat 950 Musiklabels unter Vertrag genommen und bietet mehr als 250.000 Songs an. Wir zielen nicht auf Mainstream-Fans ab, sagt Steve Grady, General Manager von Emusic. Wir suchen musikbegeisterte Menschen. Menschen mit Sammlermentalität. Das sind Verbraucher, die von großen Labels nicht sehr gut bedient werden.

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Das zweite Angebot, das es wert ist, überprüft zu werden, ist der Rhapsody-Dienst von Listen.com. Rhapsody ist ein reiner Stream-Dienst – er erlaubt kein Herunterladen per se. Als das Unternehmen feststellte, dass seine Kunden nach Portabilität ihrer Musik verlangten, führte es kürzlich ein Programm zum Brennen von CDs ein und ermöglicht es Verbrauchern, eine CD mit Songs aus seinem Service für 99 Cent pro Song zu brennen. Im Gegensatz zu den anderen großen Label-Diensten, die angebundene Downloads zulassen, die verschwinden, wenn Ihre Abonnementzahlung verfällt, überspringt der Brennservice von Listen.com den Download und geht direkt zum Brenner. Natürlich können Benutzer die Songs später von der CD rippen und in uneingeschränkte MP3-Dateien umwandeln.

Das Unternehmen hat Geschäfte mit allen großen Labels und einer Reihe unabhängiger Unternehmen, und es ist ein Glücksspiel, dass die Benutzer in einer Breitbandumgebung keine Songs herunterladen müssen: Mit Highspeed-Verbindungen, die ständig verfügbar sind, verhält sich der Breitbanddienst fast wie ein Radio mit tiefer Senderauswahl.

Trotz der schlanken Kataloge der großen Abo-Dienste - ausgesprochen mager im Vergleich zu den zahlreichen Peer-to-Peer-Angeboten - könnten sich Internet-Jukeboxen als erfolgreiches Unternehmen erweisen. Die Musiklabels seien derzeit zu besorgt, sagt Leigh und stellt fest, dass die größte Sorge der Branche darin besteht, die Verluste in ihren CD-Sparten einzudämmen. Nach dieser Übergangszeit werden die Labels jedoch zurückblicken und erkennen, dass die himmlische Jukebox ihre Rettung war.

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