Strategische Geduld

Als ich 1985 für mein erstes Buch recherchierte, Unsichtbare Grenzen , hatte ich einen Mittagstermin mit Robert Swanson, dem damaligen Präsidenten und CEO von Genentech. Auf dem Weg zum Interview fand ich mich in einem dieser mittlerweile vertrauten Staus auf den 101-Stauen in Richtung Süden der USA wieder, die teilweise durch die Biotech-Revolution verursacht wurden, mit der Swanson ins Leben gerufen wurde. Ich kam anderthalb Stunden zu spät an, in einem fortgeschrittenen Zustand der Demütigung, aber Swanson verriet nicht die geringste Verärgerung. Wir gingen in die Cafeteria, wo er sich mit Leidenschaft und Humor an die Anfänge bei Genentech erinnerte.

Die leidenschaftliche und geduldige Seite dieses Mannes kam mir bei der tragischen Nachricht im vergangenen Dezember in den Sinn, dass Swanson, der 1976 mit dem Biologen Herbert Boyer Genentech gründete, wenige Tage nach seinem 52. Geburtstag an einem Gehirntumor gestorben war. Es gab großzügige und durchaus zutreffende Zeugnisse für Swansons Rolle als Vater der Biotechnologie-Industrie, aber wenn ich an den unruhigen Beginn unseres Interviews zurückdenke, fällt mir ein Persönlichkeitszug von Swanson auf, der als philosophisches Statement über dienen könnte Innovation. Ich bin sicher, er war sauer, als er zugab, aber Geduld war der bessere Teil von Tapferkeit. Daran erinnere ich mich am meisten an Swanson: eine strategische Geduld.

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Diese Geschichte war Teil unserer März-2000-Ausgabe



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Sein Vorrat an Geduld, das möchte ich hastig hinzufügen, war nicht unendlich. Nachdem ich mit vielen Wissenschaftlern gesprochen habe, die den Kern des ursprünglichen Forschungspersonals von Genentech bildeten, weiß ich, dass Swanson mit den Besten von ihnen händeln und nerven und schweben und nudeln konnte. In einem aufstrebenden Gebiet, in dem praktische Anwendungen noch weitgehend theoretisch waren, verstand er die Notwendigkeit, ein Produkt eher früher als später auf den Markt zu bringen, und wählte geschickt zwei Ziele – Insulin und menschliches Wachstumshormon – zum Teil, weil sie bereits über eine große Wissensinfrastruktur verfügten im akademischen Bereich und bei der Food and Drug Administration. Aber er verstand auch, dass die rekombinante DNA-Technologie und jedes unvorstellbare Ding, das irgendwann daraus hervorgehen könnte, letztendlich sowohl die Wissenschaft als auch den pharmazeutischen Handel verändern würde. Es war nur eine Frage der Zeit. Daher Geduld.

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Geduld ist ein Wort und ein Konzept, das in der heutigen High-Tech-Agora immer mehr urig wird. Seit einigen Jahren lesen wir bis zum Überdruss über die Sagen vom Tellerwäscher zum Millionär 20-jähriger Dotcom-Derwische, die noch kein Produkt produzieren, geschweige denn einen Gewinn, und oft nichts zu verkaufen haben als eine verspielte Vision der Zukunft. Im Vergleich zum Web-Commerce erscheinen Biotechnologie-Produkte in Bezug auf das Tempo und die Umständlichkeit ihrer Entwicklung fast viktorianisch: Sie müssen sich nicht nur mit der bescheidenen Komplexität und Unordnung der menschlichen Biologie auseinandersetzen, Sie müssen sie auch zulassen, Alter Risikokapitalgeber investieren in eine Branche, in der das Risiko so hoch, der Endpunkt so ungewiss und der Zeithorizont bis zum Produkt so weit entfernt ist, in der das Schicksal eines ganzen Unternehmens von den Launen der FDA oder der Ohnmacht eines einzelnen Patienten in einem klinischen Studie, in der routinemäßig schwindelerregende Renditen von der e-Mode des Monats verfügbar sind?

Das ist eine sehr gute Frage, wenn, um Vince Lombardi zu paraphrasieren, der Return on Investment nicht das Wichtigste ist, sondern das Einzige. Aber auch auf die Gefahr hin, wie ein sozialistisches Überbleibsel zu klingen, komme ich immer wieder auf einen Gedanken zurück, der durch Bob Swansons Tod ausgelöst wurde. Wenn das System Geduld nicht belohnt, keine wirtschaftliche Amortisation für das Abwarten der Entwicklung lebensverändernder biomedizinischer Produkte, deren Reife Zeit braucht, dann stellt die erdrutschartige Abstimmung von Risikokapital für Software, Webzubehör und digitale Ephemera fest, dass es weniger Wert, sowohl kulturell als auch finanziell, bei der Entwicklung neuer Medikamente.

Und doch wissen wir intuitiv, dass das nicht stimmt. Die Medikamente, die aus der neuen Biologie hervorgegangen sind, erforderten enorme Geduld (und, ja, Kapital), aber sie haben das Leben auf eine insgesamt seltenere und kostbarere Weise verändert als ein besseres Textverarbeitungsprogramm oder ein schnellerer Chip. Proteasehemmer, monoklonale Antikörper zur Bekämpfung von Brustkrebs und Leukämie, Zytokine wie Interferon zur Behandlung von Krebs und Multipler Sklerose, um nur einige zu nennen, haben die ultimative Rendite mit hoher Ausbeute erbracht: Leben, die nach dem bevorstehenden Tod wiedergewonnen werden. Aber das gelobte Land in der Biomedizin ist nichts für Kinder oder Laien, gerade wegen der langen Zeit, die es braucht, um dorthin zu gelangen. Nicht viele haben die Geduld oder den Mut, den vor ihnen liegenden Weg in Angriff zu nehmen, wenn er sich durch die menschliche Biologie schlängelt.

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Ich möchte nicht naiv klingen, wenn es um die Art von Geduld geht, die Bob Swanson vorgelebt hat. Bescheiden und privat wie er war, war Swanson definitiv des Geldes wegen, wie er in einer Sommernacht vor langer Zeit deutlich machte, als er mit zwei seiner jungen Wissenschaftler vor dem imposanten Anwesen des legendären Risikokapitalgebers Thomas Perkins in Nordkalifornien stand. Das, sagte er ihnen und deutete auf das Herrenhaus, ist das, wofür wir alle arbeiten.

Dennoch wird sein vorzeitiger und tragischer Tod groß geschrieben über die Schnittstelle von Innovation und Wert. Wenn jemand nicht den wesentlichen Wert der Geduld bekräftigt und dem Risikobegriff ein wenig Adel zurückgibt, werden wir alle wie Bob Swanson möglicherweise mit wundersamen leistungsstarken Suchmaschinen ausgestattet, die leider nichts Wertvolles zu finden haben, insbesondere wenn Sie auf der Suche nach etwas sind, das Ihr Leben retten kann.

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