Startups kämpfen in der E-Paper-Chase

Nick Sheridon glaubt an elektronisches Papier. Nachdem er das Zeug in den 1970er Jahren im Palo Alto Research Center von Xerox erfunden hatte, war er gezwungen, daneben zu stehen und zuzusehen, wie seine Arbeit reproduziert und dann im 2.500 Meilen entfernten MIT Media Lab vorangetrieben wurde. Als Forschungsleiterin bei Gyricon Media, einem Spin-off von Xerox, ist Sheridon nun wieder auf dem E-Paper-Pfad und baut ein E-Paper-Ladendisplay, das das Unternehmen diesen Sommer testen und bis zum nächsten Jahr verkaufen will.

Gyricon tritt jedoch gerade in den Beschilderungsmarkt ein, als sein einziger E-Paper-Konkurrent E Ink (Erbe der MIT-Bemühungen) bekannt gab, dass er die Herstellung seiner Immedia-Einzelhandelsschilder einstellen und sich stattdessen auf die Entwicklung von Displays für Handheld-Geräte konzentrieren wird.

Während Immedia ein relativ großes (4'x6') Display auf Abteilungsebene war, hofft Gyricon, den Geschäften Hunderte oder Tausende kleinerer (12x12) günstigerer Displays zu verkaufen, die es Einzelhändlern ermöglichen, die Preise über ein drahtloses Netzwerk zu aktualisieren. Sie können sie überall im Geschäft platzieren, weil sie sehr günstig und sehr tragbar sind, sagt Robert Sprague, amtierender CEO von Gyricon.



Das Perlenbild bekommen

Elektronisches Papier besteht aus Millionen von mikrometergroßen zweifarbigen Kügelchen, die in eine transparente Plastikfolie eingebettet sind (siehe Electronic Paper Turns the Page , März 2001).

E Ink und Gyricon verwenden verschiedene Arten von Perlen. Aber beide funktionieren nach dem gleichen Prinzip: Ein Strom verändert die Farbe der Perlen, entweder durch Rotation der Perle (Gyricon) oder durch Bewegung von Partikeln innerhalb der Perle (E Ink). Der vielleicht größte Reiz von E-Paper besteht darin, dass das Bild beim Ausschalten des Stroms unverändert bleibt. Das bedeutet, dass E-Paper-Displays jahrelang mit einer einzigen Batterie betrieben werden können.

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Nick Sheridon, der E-Paper im Palo Alto Research Center von Xerox erfunden hat, leitet jetzt die Forschung bei Gyricon, einem Xerox-Spin-off. Foto von Deanna Horvath, Gyricon.

Um ein Bild auf seinem elektronischen Papier zu drucken, verwendet Gyricon eine aktive Matrix von Transistoren. Aktivmatrix-Anzeigen, die auch von Flüssigkristall-Anzeigebildschirmen verwendet werden, adressieren jedes Pixel mit einem separaten Transistor, was die Produktionskosten in die Höhe treibt und die Größe der Anzeigen begrenzt. Es ist die Ansprache, die einen verlangsamt, sagt Sheridon. Die Adressierung muss so groß wie das Gyricon-Blatt sein, und das ist die Schwachstelle.

Gyricon experimentiert auch mit passiver Matrixadressierung, die Pixel mit einem Transistor für jede Zeile und jede Spalte ein- oder ausschaltet. Es funktioniert, sagt Sheridon, aber die Bilder gefallen uns nicht. Das Problem, erklärt er, ist, dass die Perlen extrem gleichmäßig sein müssen. Darüber hinaus erfordern beide Arten von Matrizen eine starre Leiterplatte, wodurch einer der Hauptvorteile von Papier zunichte gemacht wird: Flexibilität.

Die ideale Lösung von Sheridon ist eine einzelne Reihe von Transistoren, die in einem elektronischen Zauberstab enthalten sind und den ein Benutzer wie einen Handheld-Scanner in umgekehrter Richtung über das elektronische Papier führen würde. Er trägt überall einen Prototyp des Zauberstabs mit sich herum und holt ihn heraus, um es den Investoren zu zeigen. Aber für ein tragbares Display wie eine elektronische Zeitung wäre eine solche Lösung sinnvoller, räumt Sheridon ein.

Aus wirtschaftlichen und technischen Gründen hat sich Gyricon wie E Ink für Einzelhandelsdisplays als naheliegende erste Anwendung entschieden. Sie suchen zuerst nach der am tiefsten hängenden Frucht, sagt Sheridon.

Zeichen der Zeit

Gyricon und E Ink hatten ihren Anteil an Rückschlägen. Im Dezember kündigte das Spezialmaterial-Unternehmen 3M eine Partnerschaft mit Gyricon, in der es um die Massenproduktion von Gyricon-E-Paper-Blättern ging.

Sprague führt den Abschied auf die Zurückhaltung von 3M zurück, mit einem Startup zusammenzuarbeiten. 3M-Sprecherin Donna Flemming sagt, es sei ein Unterschied in den Zielen und fügt hinzu, dass 3M immer noch an die Gyricon-Technologie glaube.

Im Februar entließ E Ink dann 37 Mitarbeiter – etwa ein Viertel seiner Belegschaft – im Zuge der Ausgliederung der Schilderfertigung und der Konzentration auf Handheld-Geräte. Wir sind nicht in der Lage, beides gleichzeitig zu verfolgen, sagt CEO Jim Iuliano. Wir haben unser Geschäftsmodell in der Beschilderung mit unserem Geschäftsmodell in Handheld-Geräten abgestimmt.

E Ink hat mit Lucent zusammengearbeitet, um flexible Elektronik für seine Displays zu entwickeln. Und kurz nach den Entlassungen kündigte das Unternehmen eine 7,5-Millionen-Dollar-Partnerschaft mit Philips zur Entwicklung von E-Paper-Bildschirmen für Handheld-Geräte an (der Philips-Deal führte zu der Entscheidung, sein Beschilderungsgeschäft auszulagern, betont Iuliano).

Wenn der Preis stimmt

Die International Sign Association, ein Branchenverband, beziffert den Jahresumsatz mit On-Premise-Schildern auf 5,4 Milliarden US-Dollar pro Jahr. Um mit anderen Medien um ein Stück vom Kuchen zu konkurrieren, müssen die E-Paper-Unternehmen ihre Schilder zu einem Preis verkaufen, den sich Einzelhändler leisten können.

Laut Kirk Brimley, einem leitenden Angestellten der Schilderindustrie, kosten statische Innenschilder normalerweise zwischen 2 und 20 US-Dollar pro Quadratfuß. Am oberen Ende explodieren die Preise für Flüssigkristallbildschirme auf etwa 1.000 US-Dollar pro Quadratfuß.

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Sprague sagt, dass Gyricon seine Displays weit unter den Flüssigkristalldisplays preisen wird, lehnt es jedoch ab, Einzelheiten anzubieten. Er sagt, dass das Unternehmen seine Preise auf der diesmonatigen GlobalShop-Konferenz in Chicago bekannt geben wird, wo es auch einen Prototyp seines Einzelhandelsschilds vorstellen wird.

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