Der Beginn der Computerspiele

Das erste speziell für den Computer erfundene Spiel erschien Anfang 1962. Ein neuer 120.000-Dollar-Computer war gerade am MIT angekommen, der schneller und einfacher zu bedienen war als die Handvoll anderer riesiger Maschinen auf dem Campus. Und eine Gruppe junger MIT-Programmierer, die zufällig Science-Fiction-Bücher über Weltraumschlachten gelesen hatten, hatte es gejuckt, es auszuprobieren. In weniger als einem Jahr produzierten die Programmierer unter der Leitung von Steven Russell Spacewar, ein Spiel mit raketenbetriebenen Raumschiffen, Raketen, Gravitationseffekten und sogar einer unberechenbaren Hyperraumfunktion. Obwohl es nie kommerzialisiert wurde, inspirierte Spacewar diejenigen, die 10 Jahre später Videospiele an die Massen brachten.

Als Russell und seine Freunde auf die Ankunft des neuen Computers warteten, einer von der Digital Equipment Corporation gebauten und gespendeten PDP-1, überlegten sie bereits, welche Demonstrationsprogramme sie dafür schreiben sollten. Demonstrationsprogramme für frühere Computer waren nicht sehr aufregend. Einer bewegte zum Beispiel eine Maus durch ein Labyrinth, das der Benutzer erstellt hatte. In einem anderen Programm manipuliert der Benutzer die Konsolenschalter, um Muster auf dem Bildschirm zu ändern. Aber die MIT-Programmierer wollten ein Spiel entwickeln, das Geschick und Strategie erfordert und die Spieler länger als ein paar Minuten beschäftigt. Russell hatte gerade eine Reihe von Büchern von Edward Doc Smith über Krieger gelesen, die in Raumschiffen durch Galaxien rasten. Es dauerte nicht lange, da dämmerte ihm und seinen Freunden die Idee: Spacewar!

Die Menschen besitzen Ideen

Diese Geschichte war Teil unserer Ausgabe vom Juni 2005



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Der PDP-1, der schließlich Ende 1961 auf den Markt kam, war nicht mit den anderen Computern vergleichbar, die Russell verwendet hatte. Zum einen konnte er es mit einem einzigen Schalter einschalten. Und es war der erste Computer, den er verwendete, der einen sofortigen Ausdruck des von ihm eingegebenen Codes produzieren konnte, was ihm viel Zeit und Mühe beim Debuggen seines Programms erspart. Ich fand das viel interessanter und wollte es ausprobieren, sagt Russell, jetzt Software-Ingenieur bei Nohau in Campbell, CA, einem Unternehmen, das Software-Debugging-Tools herstellt.

In seiner Freizeit programmierte Russell die erste Version des Spiels für zwei Spieler. Durch Umlegen von Schaltern an der PDP-1-Konsole konnte jeder Spieler eines von zwei Schiffen drehen und beschleunigen und Torpedos vor einem Hintergrund zufällig verstreuter Sterne abfeuern. Aber andere MIT-Hacker wollten das Spiel realistischer und herausfordernder machen. Peter Samson hat den Nachthimmel so kodiert, dass die Sterne in realen Konstellationen erscheinen. Dan Edwards programmierte eine Sonne in der Mitte des Bildschirms, die eine Anziehungskraft auf die Schiffe ausübte. Und J. M. Graetz fügte den letzten Schliff hinzu: eine Funktion, die das Schiff im Hyperraum verschwinden ließ und an einer unvorhersehbaren Stelle auf dem Bildschirm wieder auftauchte. Im Frühjahr 1962 war das erste Computerspiel fertig.

Russell überlegte, das Spiel zu verkaufen. Aber der einzige Kunde wäre Digital Equipment gewesen, denn sein Spiel konnte nur auf der PDP-1 laufen. Also ließ er die Leute auf den Code zugreifen, und bald begannen Programmierer, ihn für die Arbeit auf anderen Computern anzupassen, wodurch das Spiel auf dem MIT-Campus und an anderen Universitäten verbreitet wurde. Es landete an der University of Utah, wo ein Student namens Nolan Bushnell es Mitte der 1960er Jahre entdeckte. 1971 erfand Bushnell ein münzbetriebenes Arcade-Spiel namens Computer Space, das Spacewar ähnelte. Es war ein kommerzieller Misserfolg, aber das hielt ihn nicht auf. Ein Jahr später gründete er Atari.

Nach der Gründung von Spacewar wechselte Russell an die Stanford University und hat seitdem seine Karriere in der Computer- und Bankenbranche verbracht, darunter auch Stationen bei einigen Gaming-Startups. Er hat nie Geld mit Spacewar oder einem seiner Nachkommen verdient, aber es ging nicht um Geld. Der Hauptzweck war zu sehen, was wir tun können und ob wir es zum Laufen bringen können, sagt Russell. Heute lebt Spacewar weiter. Im Computer History Museum in Mountain View, Kalifornien, wird eine Gruppe von Ingenieuren in Kürze die Restaurierung einer PDP-1 abschließen, die der Öffentlichkeit präsentiert wird. Besucher können dann die Computergeschichte erleben, indem sie Spacewar selbst spielen.

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