Beschaffung von Stammzellen

Seit der ersten Isolierung menschlicher embryonaler Stammzellen (ES) im Jahr 1998 wird eine Debatte über deren Verwendung geführt. Befürworter der ES-Zellforschung sagen, dass das Versprechen der Zellen bei der Behandlung von Krankheiten, die von Herzinsuffizienz bis Lähmung reichen, von unschätzbarem Wert ist. Kritiker argumentieren hingegen, dass die ethischen Kosten für die Verwendung von ES-Zellen, die aus menschlichen Embryonen gewonnen werden, zu hoch seien. Das in Schottland ansässige Unternehmen PPL Therapeutics hofft, die Debatte ein für alle Mal zu beenden, indem es eine unbegrenzte Quelle von Stammzellen entwickelt – ohne jemals einen Embryo zu erzeugen oder zu zerstören.

Das Potenzial von ES-Zellen zur Behandlung eines Spektrums von Krankheiten liegt darin, dass die Zellen pluripotent sind, das heißt, sie können jedes Gewebe im erwachsenen Körper bilden. Im Oktober erhielten die Labore von PPL in Blacksburg, Virginia, vom National Institute of Standards and Technology (NIST) einen Zuschuss in Höhe von 1,9 Millionen US-Dollar für die Erforschung der Reprogrammierung erwachsener Zellen, um pluripotent zu sein. Wenn die PPL erfolgreich ist, befreit sie Forscher und schließlich Ärzte von ihrer Abhängigkeit von einem relativ seltenen Gut: abgetriebenen Föten und Embryonen, die bei der In-vitro-Fertilisation übrig geblieben sind. Die Vorteile sind einerseits ethisch, andererseits könnten sie praktisch sein, sagt Ron James, CEO von PPL.

Neue Technologien, die die Welt verändern werden

Diese Geschichte war Teil unserer Januar-Ausgabe 2001



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Der dreijährige Zuschuss von PPL von NIST ermöglicht es dem Unternehmen, nur mit Zellen von Nutztieren und nichtmenschlichen Primaten zu arbeiten. Wenn die anfängliche Forschung jedoch gut verläuft, könnte das Unternehmen die Bemühungen um sein Endziel privat finanzieren: vom Menschen stammende Zellen, die in einer Reihe von therapeutischen Anwendungen verwendet werden können.

Wenn es darum geht, zu erklären, wie sie erwachsene Zellen so umprogrammieren wollen, dass sie sich wie ES-Zellen verhalten, sind PPL-Führungskräfte verständlicherweise engstirnig – schließlich ist ein solcher Trick der Heilige Gral der Entwicklungsbiologie. Und das Unternehmen steht nicht nur im Wettbewerb mit denjenigen, die mit ES-Zellen arbeiten, sondern auch mit einer wachsenden Zahl von Unternehmen, die sich stattdessen auf die Isolierung von Stammzellen aus adultem Gewebe wie Blut und Gehirn konzentrieren (siehe Tabelle unten).

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Da sie auf einem Differenzierungsweg weiter gewandert sind als die Zellen eines Embryos, glauben viele, dass solche gewebespezifischen Stammzellen ein begrenzteres Potenzial haben als ES-Zellen oder diejenigen, die PPL schaffen will. Einige Forscher beginnen jedoch zu argumentieren, dass diese Einschränkungen gewebespezifische Stammzellen tatsächlich sicherer machen würden als ihre pluripotenten Gegenstücke. Der Bioethiker Glenn McGee von der University of Pennsylvania ist einer der lautesten Kritiker in diesem Punkt: Die im Labor auftauchende Wahrheit ist, dass pluripotente Stammzellen schwer einzudämmen sind. Das Potenzial, dass sie nach einer Stammzelltransplantation zu einer krebsartigen Masse explodieren könnten, könnte entpuppt sich als die Büchse der Pandora für die Stammzellforschung.

Bisher hat die ethische Debatte über die Gewinnung von Stammzellen aus Embryonen solche lebenswichtigen wissenschaftlichen Fragen verschleiert. Vielleicht werden Fortschritte wie die von PPL zumindest eine Diskussion dieser Fragen ermöglichen.

Unternehmen, die adulte Stammzellen erforschen STANDORT DES UNTERNEHMENS STAMMZELLENTYP Aastrom Biosciences Ann Arbor, Michigan Blood Neuronyx Malvern, PA. Nerve Nexell Therapeutics Irvine, Kalifornien Blood Osiris Therapeutics Baltimore, Md. Bindegewebe Stammzellen Sunnyvale, Kalifornien Nerven, Blut

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