Skype jenseits des Hypes

Mein transatlantisches Telefonat mit meiner kleinen Schwester am Smith College in Northampton, MA, beginnt mit ihrer wiederkehrenden Beschwerde über das Campus-Essen. In dieser Woche scheint es an frischem Obst zu mangeln. Normalerweise, wenn die Fernsekunden vergehen, wäre ich versucht, sie nach ernsteren Problemen zu fragen. Aber diesmal höre ich gerne zu: Unser einstündiger Anruf, der über das Internet von meinem Computer in Riga, Lettland, zu ihrem Computer in Northampton geführt wird, verwendet ein kostenloses Programm namens Skype und kostet uns nichts.

Wenn ich Skype starte, um meine Schwester anzurufen, verbindet die Software meinen PC mit den Computern anderer Skype-Benutzer, die zufällig auch online sind. In diesem Fall ist eine davon meine Schwester, 6.500 Kilometer entfernt. Unsere Stimmen werden in digitale Pakete zerlegt, die von Computer zu Computer hüpfen, bis sie ihr Ziel erreichen, wo sie zu erstaunlich klarem Audio zusammengesetzt werden.

Das heißeste Computerlabor der Welt

Diese Geschichte war Teil unserer Ausgabe vom Juni 2004



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Die von Skype verwendete Peer-to-Peer-Strategie ist der von Internet-Filesharing-Systemen wie dem ursprünglichen Napster sehr ähnlich, die zum Fluch der Musikindustrie geworden sind. Tatsächlich sind die Schöpfer von Skype – Niklas Zennstrm aus Schweden, Janus Friis aus Dänemark und eine Reihe von erfahrenen Programmierern in Estland und anderswo – weitgehend dasselbe Team, das Kazaa herausgebracht hat, das Musik-Sharing-Programm, das vielleicht von Musiktauschern am beliebtesten und beliebtesten ist von Musikkonzernen beschimpft. Da ist es nur natürlich, dass Zennstrm und Friis, die seit der Einführung der luxemburgischen Skype Technologies im August 2003 mehr als 10 Millionen Kopien ihrer neuen Software an Benutzer in mehr als 170 Ländern verschenkt haben, von einigen zu Davids gesalbt werden, die ihr Ziel erreichen -Tech-Schleuder gegen die Goliaths der Telekommunikationswelt.

Doch in Wirklichkeit sind die beiden Unternehmer und ihre Programmierer keine Radikalen, die darauf aus sind, das Gewinninstrument Telefon zu zerstören. Trotz ihrer unangepassten Markierungen sind sie einfach ehrgeizige Geschäftsleute, die darauf aus sind, die Wirtschaftlichkeit des Telefonierens zu ändern. Andere Unternehmen wie Net2Phone leiten seit Jahren Anrufe über das Internet weiter (siehe Die Internet-Telefonzelle ), die meisten dieser Dienste hängen jedoch immer noch von zentralisierten Computerservern ab, um Anrufe zu leiten und die Nutzung zu verfolgen, und müssen entsprechend in Rechnung gestellt werden. Auf der anderen Seite glauben die Führungskräfte von Skype, dass sie es sich leisten können, ihre Software zu verschenken und Benutzer kostenlos miteinander zu telefonieren, in der Gewissheit, dass die Kunden für die zusätzlichen Dienste bezahlen, die sie einführen möchten, wie z. B. Voicemail. Und es gibt noch einen weiteren Grund für ihre Großzügigkeit: Sie müssen keine komplizierte Infrastruktur aufbauen und warten. Sie nutzen einfach das Internet.

Preis für die gesamte Genomsequenzierung

Bisher hat Skype etwa 4,5 Millionen registrierte Benutzer, aber seine Fähigkeit, seinen Kundenstamm auf unbestimmte Zeit zu erweitern, indem einfach mehr Kopien seiner Software verteilt werden, wird von vielen in der Informationstechnologie- und Investment-Community genau beobachtet. Im März beschaffte Skype 18,8 Millionen US-Dollar an Risikokapital von Investoren wie Draper Fisher Jurvetson aus dem Silicon Valley und Index Ventures mit Sitz in Genf in der Schweiz. Der deutsche Elektronikriese Siemens kündigt an, im September eine Reihe von schnurlosen Telefonen auf den Markt zu bringen, die die Software von Skype enthalten, und drahtlose Microsoft Pocket PC Personal Digital Assistants können jetzt eine abgespeckte Version der Software ausführen, die sie in mobile Skype-Telefone verwandelt. Beide Entwicklungen entbinden Skype-Nutzer von ihren PCs.

Niemand erwartet, dass ein kostenloser Peer-to-Peer-Telefondienst sich so schnell in traditionelle Telefongespräche einmischen wird, wie Software wie Kazaa den Musikeinzelhandel zum Erliegen gebracht hat. Zum einen erfordert die meiste aktuelle Internet-Telefonie-Technologie immer noch, dass Benutzer spezielle Modems und Adapter kaufen und installieren. Aber die Internettelefonie wird sich schneller durchsetzen, als den meisten Menschen bewusst ist, prognostiziert Randolph May, Senior Fellow und Direktor für kommunikationspolitische Studien bei der Progress and Freedom Foundation, einem Think Tank in Washington, DC, der sich auf die digitale Revolution konzentriert. Wenn Verbraucher erst einmal die überraschende Klangqualität von Internet-Sprachanrufen erlebt haben, ganz zu schweigen von dem Vergnügen, keine oder nur sehr niedrige Rechnungen zu bekommen, wird es ihnen möglicherweise schwerer fallen, diesen altmodischen Wählton zu hören.

Ear-to-Ear-Computing

Ein paar Tage nach dem Anruf mit meiner Schwester sitze ich in einem kleinen Büro in einer renovierten Fabrik aus der Sowjetzeit in Tallinn, der Hauptstadt Estlands. Ich besuche Ahti Heinla und Jaan Tallinn, ein fröhliches und erstaunlich großes Paar Programmierer, die Zennstrm und Friis geholfen haben, indem sie einen Großteil der Codierung hinter Kazaa erledigten und erneut gerufen wurden, um Skype fertigzustellen. Heinlas persönliches Büro ist kaum ein Dot-Com-Wunderland aus Multi-Gigahertz-Prozessoren und schicken Flachbildschirmen: Es enthält nur einen Standard-Desktop-Computer.

Ich überlege mir einen Laptop zu kaufen, sagt Tallinn mit einem kapriziösen Lächeln. Auch Heinla hat noch keinen Laptop, sagt aber, dass er sich vor einigen Monaten seinen ersten Heimcomputer gekauft hat. Er hatte bis vor zwei Jahren noch nicht einmal ein Handy – erschreckend spät in diesem baltischen Staat, in dem Handys so gut wie allgegenwärtig sind. Diese Jungs sind entschieden dagegen, in unnötige Ausrüstung zu investieren. Wir sind technikbegeistert, aber keine Ausrüstungsfreaks, behauptet Heinla.

Die Abneigung gegen den Kauf eigener Hardware, wenn Sie die eines anderen verwenden können, ist der Kern der Strategie von Skype. Sowohl Zennstrm als auch Friis hatten für ein schwedisches Telekommunikationsunternehmen gearbeitet, als sie 1999 beschlossen, sich zu befreien und etwas Gewagteres zu versuchen. Sie beschlossen, ein Peer-to-Peer-Filesharing-Netzwerk aufzubauen und wandten sich an das estnische Programmierteam, um ein System zu entwickeln, mit dem Benutzer Dateien wie MP3-Songs auf den Computern des anderen finden können, selbst wenn kein einziger Computer ein Masterliste der Speicherorte der Dateien. Mit anderen Worten, Zennstrm und Friis wollten den Benutzern den Austausch von Musik ermöglichen, wollten jedoch keinen zentralen Server zur Verwaltung des Netzwerks unterhalten.

Innerhalb weniger Monate hatten die estnischen Programmierer einen passenden Ansatz gefunden, und ihr System Kazaa entwickelte sich zu einem Riesenerfolg: Die kostenlose Software wurde mehr als 300 Millionen Mal heruntergeladen. Aber es bereitete Zennstrm und Friis auch rechtliche Kopfschmerzen, als Musikverlage versuchten, sich mit Piraterieklagen zu wehren. Das Paar verkaufte Kazaa schließlich im Jahr 2002 für eine nicht genannte Summe. Ihr nächster großer Karriereschritt war logisch. Sie wollten einen Dienst schaffen, der auch Peer-to-Peer sein würde, aber diesmal einen Bereich unbestreitbarer Legalität finden. Ihre Wahl: Internettelefonie.

Hockeyschläger-Diagramm vs. Realität

Zennstrm sagt, er habe bereits gelernt, wie Telefongesellschaften funktionieren, und dass es in ihrem Geschäftsmodell extrem teuer ist, Kunden zu gewinnen, und zweitens sehr teuer, jeden Kunden in Bezug auf Abrechnungssystem, Kundenservice und Netzwerk zu betreiben. Die Anwerbung von Mitgliedern für ein Peer-to-Peer-Netzwerk und das Senden von Anrufen über die Computer der Mitglieder, erkannten er und Friis, würden bedeuten, dass sie kein eigenes Netzwerk oder sogar ein Abrechnungssystem aufbauen müssten, da die Anrufe selbst kostenlos wären.

Skype funktioniert vielleicht ähnlich wie Kazaa, aber es gibt eine Wendung. Kazaa sei eine viel einfachere Technologie als Skype, sagt Zennstrm. Bei Kazaa suchen Sie normalerweise nicht nach etwas Einzigartigem. Sie suchen nach Dingen, die normalerweise dupliziert werden – wie ein beliebtes Madonna-Lied, das Hunderten von Leuten im Netzwerk gehört. Bei Skype müssen Sie jedoch eine einzigartige Person finden. Wenn Sie mich zum Beispiel anrufen möchten, müssen Sie mich finden und nicht jemanden, der mir ähnlich ist. Diesmal müsste es eine Masterliste geben – und der Trick bestand darin, sie zu erstellen, ohne auf eine teure Infrastruktur zentralisierter Computer zurückgreifen zu müssen.

Alles auslagern

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Die Lösung von Skype wird Global Index genannt. Diese Software teilt Computern im Peer-to-Peer-Netzwerk mit, wie sie mit Hubs, den sogenannten Supernodes, kommunizieren sollen, um die Standorte der angerufenen Personen zu finden. Bei Kazaa spielen ähnliche Supernodes – das sind einfach PCs, die zufällig aus den leistungsstärksten Computern ausgewählt werden, die gerade online sind – eine entscheidende Rolle bei der Weiterleitung von Dateianfragen. Mit der Skype-Technologie können die Supernodes aber auch miteinander kommunizieren und gemeinsam ein komplettes, aktuelles Verzeichnis jedes Skype-Benutzers online speichern. Anrufe werden nahtlos von Computer zu Computer übertragen, selbst wenn Superknoten ohne Vorankündigung online und offline gehen. Durch geschickten Einsatz von Software kann Skype den gesamten Betrieb eines Telefonnetzes an seine eigenen Benutzer auslagern.

Die Benutzerbasis von Skype ist im Vergleich zum Markt für traditionelle Telefondienste immer noch winzig. Bisher können Teilnehmer das Netz nur nutzen, um sich gegenseitig anzurufen. Und die Software bietet nicht die Service- und Supportgarantien, die viele Benutzer, insbesondere in der Geschäftswelt, erwarten. Aber Skype braucht möglicherweise keine Geschäftskunden, um erfolgreich zu sein. Wenn durchschnittliche Benutzer von den kostenlosen Anrufen begeistert sind, macht es ihnen möglicherweise nichts aus, für die Premium-Dienste zu bezahlen – einschließlich Voicemail und die Möglichkeit, konventionelle Telefone anzurufen –, die Zennstrm später in diesem Jahr einführen möchte. Und obwohl diese Dienste Skype dazu zwingen können, die Funktionsweise seines Systems anzupassen, werden seine Kosten wahrscheinlich niedriger bleiben als die seiner Konkurrenten.

Erwarten Sie in der Zwischenzeit nicht, dass herkömmliche Telefone verschwinden. Die Verlagerung hin zur Internettelefonie wird eher dem Übergang von Fax zu E-Mail als dem bevorzugten Weg zum schnellen Versenden von Texten ähneln, prognostiziert Zennstrm. Sie haben das Faxgerät noch, nutzen es aber nicht mehr so ​​oft wie früher, sagt er. Tatsächlich sieht er in Skype einen praktischen Vorteil für die bestehende Telekommunikationsbranche, wenn Verbraucher, die über das Internet telefonieren möchten, zu Kabel- und DSL-Diensten mit hoher Bandbreite strömen. Es gibt ein riesiges Breitbandmarktpotenzial für die Telekommunikation, das gut zu unserem Angebot passt.

Kostenlose Telefongespräche, hochfliegende Startups, steigende Nachfrage nach Telekommunikationskapazitäten – die Versprechungen mögen bekannt vorkommen. Aber Skype könnte das Unternehmen sein, das dem Hype endlich gerecht wird.

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