Zweite Chance für Scramjet

Bei seinem ersten Testflug im vergangenen Juni kam ein von der NASA entwickeltes Hyperschallflugzeug vom Kurs ab und wurde zerstört. Trotz des Scheiterns versucht die Agentur nun, ihren Tests des neuartigen Düsentriebwerks des Flugzeugs, einem sogenannten Scramjet, neues Leben einzuhauchen. Die NASA geht davon aus, dass zukünftige Versionen des Triebwerks als kostengünstige Möglichkeit dienen werden, Nutzlasten in die Umlaufbahn zu bringen, indem Raumladungen auf nahezu stratosphärische Höhen gehoben werden, bevor sie ihre Reise mit Raketenantrieb fortsetzen.

Der X-43A, ein 3,7 Meter langes, nicht pilotiertes Forschungsfahrzeug, steht derzeit im Mittelpunkt der 185-Millionen-Dollar-Anstrengungen. Ein konventionelles Düsentriebwerk mit seinen sich drehenden Schaufeln und Turbinen würde bei niedrigeren Geschwindigkeiten zerreißen als für die X-43A vorgesehen; aber der Scramjet hat keine beweglichen Teile. Das bedeutet, dass Luft mit einem Vielfachen der Schallgeschwindigkeit sicher durch ihn hindurchströmen kann, wobei sie mit Wasserstoffbrennstoff verbrennt, um das Fahrzeug auf Hyperschallgeschwindigkeiten (über Mach 5) zu steigern. Natürlich fliegen konventionelle Flüssigtreibstoffraketen noch schneller, aber sie müssen sowohl Treibstoff als auch den Sauerstoff transportieren, der für die Verbrennung benötigt wird – eine teure Angelegenheit. Ein zukünftiges Fahrzeug mit Scramjet- und Raketenantrieb könnte vor dem Abfeuern seiner Raketen bis an den Rand des Weltraums reisen, weniger Sauerstoff benötigen und mehr Platz für die Nutzlast lassen.

Handhelds von morgen

Diese Geschichte war Teil unserer Ausgabe vom April 2002



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Um diese Theorie zu testen, bauten NASA-Auftragnehmer drei X-43As; die erste sollte im Juni letzten Jahres geflogen sein und war das erste luftatmende Flugzeug, das mit Hyperschallgeschwindigkeit flog. Aber die Mission endete in einer Katastrophe, noch bevor der Scramjet starten konnte. Die Pegasus-Trägerrakete des Fahrzeugs, die von Orbital Sciences mit Sitz in Dulles, VA, gebaut wurde, um den X-43A auf 29.000 Meter und Mach 7 zu bringen, bevor seine Scramjets gezündet wurden, geriet nur Sekunden, nachdem die beiden gekoppelten Fahrzeuge aus ihrem B- 52-Trägerflugzeug und zwingt die Missionscontroller, ein Signal zur automatischen Zerstörung zu senden.

Ende letzten Jahres machte ein Untersuchungsausschuss der NASA versuchsweise die Pegasus-Rakete für die Katastrophe verantwortlich und schloss die X-43A als Ursache des Versagens aus. Charles R. McClinton, Technologiemanager für das Scramjet-Programm am NASA Langley Research Center in Hampton, VA, sagt: Wir sind überzeugt, dass wir Ende dieses Jahres wieder fliegen können. Wenn die Agentur ihr Schiff in die Luft bringt, können diejenigen, die auf einen billigeren und effizienteren Weg ins All warten, aufatmen.

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