Science-Fiction-Politik

In einer Zeit, in der Hollywood-Produzenten Reden im Weißen Haus schreiben, ist es nicht verwunderlich, dass Politik oft mit Unterhaltung vermischt wird. Aber es mag überraschend sein zu erfahren, dass die umstrittene neue Politik des Landes zum Bioterrorismus anscheinend zumindest teilweise von einem fiktiven Werk inspiriert wurde.

Bill Clintons Enthusiasmus für die schwarze Biologie entstand laut einem Bericht in der New York Times im vergangenen August hauptsächlich aus seiner Lektüre eines Romans namens The Cobra Event. Der Autor, Richard Preston, hat mehrere wertvolle Sachbücher geschrieben, darunter First Light, eine hervorragende Darstellung der zeitgenössischen Astronomie. Aber Preston ist am besten für The Hot Zone bekannt, einen Bestseller, der das Laienpublikum mit dem Ebola-Virus bekannt machte.

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Diese Geschichte war Teil unserer Ausgabe vom November 1998



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The Hot Zone beschreibt einen Ausbruch des Ebola-Virus im Jahr 1989 in einer Affenpopulation in Reston, Virginia, der - wie man glaubte - dazu bestimmt war, zu einem biologischen Holocaust in den umliegenden Vororten zu führen. Um fair zu sein, waren Experten für Infektionskrankheiten besorgt, dass sich tatsächlich Menschen infizieren könnten. Aber die haarsträubende Erzählung neigt dazu, eine hervorstechende, entkräftende Tatsache zu verwischen: Eine Reihe von Menschen waren dem Affenvirus bis zu sechs Wochen ausgesetzt, bevor die Behörden überhaupt Wind von dem Problem bekamen, während die Inkubationszeit für Ebola zwei bis 21 Minuten beträgt Tage. Vier Tierführer zeigten Anzeichen einer Infektion mit dem Virus – aber keiner erkrankte. Der Bericht stellt eine erstaunliche Berichterstattung dar, erzählt in straffer, erschreckender Prosa, alles im Dienste ... eines Nichts.

Das Cobra Event ist ähnlich beängstigend und auch schizophren. Die Hälfte davon liest sich wie Belletristik (ein überdurchschnittlicher Umblätterer und Lichtjahre ausgefeilter als The Andromeda Strain) und die andere Hälfte wie Sachbuch (mit der Klarheit und Autorität von Prestons anderen Sachbüchern geschrieben). Die auf das Wesentliche reduzierte Handlung lässt einen verwirrten Wissenschaftler eine gentechnisch veränderte Biowaffe in New York City und Washington, DC testen eine genetische Störung, die die selbstverstümmelnde Störung verursacht, die als Lesch-Nyhan-Syndrom bekannt ist. Menschen beginnen einen schrecklichen Tod zu sterben; ihr Gehirn verflüssigt sich und sie nagen ihre eigenen Lippen, Finger und Zungen ab.

Cobra ist eine clevere Mischung, aber ist sie plausibel? Auf keinen Fall würde es funktionieren, sagt C. J. Peters von den Centers for Disease Control and Prevention in Atlanta, vielleicht der weltweit führende Experte für heiße Viren. Norton Zinder, Molekularbiologe an der Rockefeller University, der sich seit einem halben Jahrhundert mit Viren beschäftigt, stimmt zu, dass ein rekombinantes Virus wie Cobra keine Wahrscheinlichkeit hat, zu funktionieren, und geht viel weiter. Es gibt keine Beweise dafür, dass die biologische Kriegsführung eine nützliche Waffe ist. Diese Leute, sagt er, beziehen sich nicht nur auf Popularisierer, sondern auch auf Bioterroristen des Verteidigungsministeriums, die auf der Suche nach Geldern sind, und verdienen ihren Lebensunterhalt damit, Menschen zu erschrecken.

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Es ist alltäglich geworden, in den Medien zu behaupten (wie es New Scientist vor nicht allzu langer Zeit getan hat), dass es nur eine Frage der Zeit ist, bis Bioterroristen zuschlagen. Aber wie die New York Times im vergangenen Mai berichtete, haben sie es bereits getan - und niemand hat es bemerkt. Der japanische Kult Aum Shinrikyo startete Anfang der 1990er Jahre mindestens neun biologische Angriffe, bei denen er entweder Milzbrandsporen oder die Botulismus verursachende Mikrobe verwendete; alle diese Bemühungen schlugen fehl. Pocken und Milzbrand sind berechtigte Bedenken, aber die Schwierigkeiten von Aum Shinrikyo unterstreichen einen oft übersehenen Punkt – Biowaffen sind schwierig herzustellen, noch schwieriger einzusetzen und viel unberechenbarer als eine Bombe. Darüber hinaus werden Laborstämme von Viren und Bakterien unter idealen Kulturbedingungen oft verhätschelt, sind aber in der realen Welt möglicherweise nicht so robust.

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Doch die Bedrohungsindustrie, wie Zinder es nennt, nutzte die Angst, um unsere politischen Prioritäten zu verzerren. Ich bat C. J. Peters, mir jedes Jahr eine schnelle Schätzung der gesamten weltweiten Todesfälle durch Menschen zu geben, die auf Ebola, Lassa und andere hämorrhagische Viren zurückzuführen sind; seine konservativ begründete Schätzung lag bei etwa 6.000, wenn auch möglicherweise zehnmal so hoch. Im Gegensatz dazu starben 1997 laut Statistiken der Weltgesundheitsorganisation 3 Millionen Menschen an Tuberkulose und vielleicht 2,7 Millionen an Malaria; 2 Millionen Kinder sterben jedes Jahr an Darmerkrankungen, 2 Millionen sterben an Atemwegsinfektionen und mehr als 800.000 Kinder unter 5 Jahren sterben an Masern. (All diese Krankheiten sind übrigens behandelbar und in einigen Fällen vermeidbar.) Ebola, das Hot-Zone-Virus, fordert etwa 25 Menschenleben pro Jahr.

Angetrieben von den Kaufleuten aus Angst, hat die Clinton-Regierung 300 Millionen Dollar im Haushalt des nächsten Jahres beantragt, um mit der Bevorratung von Antibiotika zu beginnen, die Impfstoffforschung zu intensivieren und staatliche und lokale Behörden im Umgang mit einem chemischen oder biologischen Waffenangriff auszubilden.

Ich mag Achterbahnen genauso gerne wie andere, aber das stellvertretende Vergnügen der Angst gehört in die Domäne der Unterhaltung, nicht in die öffentliche Ordnung. Die Teufel, die wir bereits kennen – Tuberkulose, Malaria, Masern und so weiter – haben um viele Größenordnungen mehr menschliches Leid und mehr Sterblichkeit verursacht als der Teufel, den wir noch sehen müssen. Anstatt unzählige Millionen für Antibiotika und Impfstoffe auszugeben, die vielleicht nie verwendet werden, würde ich mir wünschen, dass die Regierung dieses Geld für die Entwicklung besserer Impfstoffe gegen Volkskrankheiten und Reformen der Wirtschaft ausgibt, die die Entwicklung und den Vertrieb von Medikamenten für die Entwicklungsländer lähmen.

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