Der problematische Dr. Huang Hongyun

Anmerkung der Redaktion vom 17. April 2006: Wir möchten loben Natur für seine Nachrichten (gebührenpflichtig) vom 13. April 2006 über die Behauptungen des Pekinger Neurochirurgen Huang Hongyun, der die ernsthaften Zweifel bestätigt hat, die unser Korrespondent in diesem Artikel vom Januar 2005 geäußert hat.

Betäube die Ratte. Legen Sie es auf den Bauch. Rasieren Sie einen Fleck entlang der Wirbelsäule und schneiden Sie ihn bis auf die Knochen. Führen Sie eine Laminektomie durch, d. h. entfernen Sie den Knochen von einem kurzen Stück der Rückseite der Wirbelsäule und legen Sie das Rückenmark frei. Hängen Sie einen 10-Gramm-Stab über dem Rückenmark in einer Höhe von 12,5 Millimeter oder 25 oder 50 Millimeter auf. Lass es fallen.

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Diese Geschichte war Teil unserer Januar-Ausgabe 2005



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Das Ergebnis ist eine Prellung oder, genauer gesagt, eine Quetschung des Rückenmarks der Ratte. Die Prellung unterbricht die Nervenübertragung, lähmt einige Muskeln und blockiert die Empfindung. Ort und Schwere des Schadens hängen von der Schlagstelle und der Fallhöhe ab – und die daraus resultierenden Verhaltensänderungen sind reproduzierbar. Das Verfahren wurde Anfang der 1990er Jahre im Labor von Wise Young entwickelt, einem Neurologen, der damals an der New York University und heute bei Rutgers tätig war. Er wollte ein Modell für Rückenmarksverletzungen erstellen, um vorgeschlagene Behandlungen zu testen und zu bewerten, um den Schaden zu reparieren und ein gewisses Maß an Funktion wiederherzustellen. Kurz zuvor hatten drei Wissenschaftler der Ohio State University eine Bewertungsskala entwickelt, um den Funktionsverlust bei Rückenmarksverletzungen präzise zu bewerten. Young passte die Skala an sein Rattenmodell an, je nachdem, wie gut oder schlecht eine verletzte Kreatur gehen konnte. 1995 zeigte er, dass die Verhaltensbewertung direkt proportional zur Gewebeschädigung an der Verletzungsstelle variiert. In einem kürzlich geführten Gespräch sagte er: Dies war die erste Messung des Verhaltensergebnis, die mit morphologischen Schäden im Rückenmark korrelierte. Obwohl bei der Behandlung von Rückenmarksverletzungen keine einzige Maßnahme allgemein akzeptiert wird, sagte Young: Dies kommt dem nahe.

Das Rückenmark ist durch Knochen und seine harte äußere Schicht, die Dura, bemerkenswert gut geschützt. Beim Menschen unterbrechen nur etwa 10 Prozent der Rückenmarksverletzungen, die durch Unfälle wie eine Kugel durch die Wirbelsäule verursacht werden, das Rückenmark vollständig. Neunzig Prozent sind Prellungen. Nerven im zentralen Nervensystem von Erwachsenen, einschließlich des Rückenmarks, regenerieren sich nicht spontan. Einige Nerven im peripheren System können jedoch – wichtig, in Gegenwart von Schwann-Zellen, einem Zelltyp, der eine günstige Umgebung für das neue Wachstum von Nervenaxonen bietet. Es wurden viele Versuche unternommen, solche Zellen in geschädigte Rückenmarkszellen zu transplantieren, um die Regeneration zu fördern, aber sie sind alle gescheitert.

Eingeben olfaktorische umhüllende Gliazellen – in der Hoffnung, Rückenmarksverletzungen zu beheben oder zumindest zu lindern. 1984 beschrieb Ron Doucette von der University of Saskatchewan eine neue Art von Zelle, die er im Riechnerv und im Riechkolben gefunden hatte. Der Riechnerv ist der einzige Nerv des zentralen Nervensystems, der sich während des gesamten Erwachsenenlebens ständig regeneriert. Es besteht aus Neuronen, die in der Schleimhaut der Nase entstehen und die kurze Strecke zum Riechkolben laufen, einem der primitivsten Teile des Gehirns.

Wir schnüffeln ständig Substanzen, die für diese Neuronen giftig sind, die sterben und ersetzt werden müssen. Es werden ständig neue generiert. Sie senden Axone den Riechnerv hinauf, um neue Verbindungen zum Bulbus herzustellen. Doucettes neu entdeckte Zelle produziert ein bestimmtes Protein, das sie als Gliazelle kennzeichnet – eine Klasse von Stützzellen, zu denen auch Schwann-Zellen gehören, die Neuronen umgeben. Die Oberfläche der Doucette-Zelle trägt sogenannte Zelladhäsionsmoleküle, die wachsende Axone anziehen. In den Jahren nach seiner Entdeckung isolierte Doucette diese Zellen und lernte, sie in Gewebekulturen zu züchten. Er fand heraus, dass sie sich um Axone wickeln und ihr Wachstum fördern: daher der Name, olfaktorische umhüllende Gliazellen. 1990 schlug Doucette vor, dass sie der Hauptgrund für die Regeneration des Riechnervs sind. Damals wie heute ist er der Frage nachgegangen, wie genau Schwann-Zellen und Hüllzellen tun, was sie tun.

Die spannende Frage war, ob die Gliazellen das Nachwachsen von Rückenmarksneuronen fördern könnten. Darauf sind mehrere Wissenschaftler aufgesprungen, auffällig Almudena Ramón-Cueto von der Universidad Autónoma de Madrid in Spanien und Geoffrey Raisman vom National Institute of Medical Research in London.

Ramón-Cueto versuchte zuerst, die peripheren Nerven von Ratten an der Stelle zu durchtrennen, die als Spinalwurzel bezeichnet wird und an der sie mit dem Rückenmark verbunden sind. Solche Verletzungen sind lähmend. Normalerweise wachsen die Nerven nicht in das Rückenmark zurück. Dann transplantierte sie einige der olfaktorischen umhüllenden Gliazellen der Kreaturen in die Region der Wurzel und behauptete 1994, dass dies den Nerven ermöglichte, ihre Verbindungen zu regenerieren. Anschließend arbeitete sie mit Mary Bunge vom Miami Project to Cure Paralysis an der University of Miami. Der Hauptansatz von Bunge bestand darin, Schwann-Zellen in das Rückenmark von Ratten zu transplantieren, Wirbelsäulenläsionen zu überbrücken und dann verschiedene Maßnahmen, einschließlich Medikamente in verschiedenen Kombinationen, auszuprobieren, um sie zum Wachsen zu bringen. 1998 injizierten sie und Ramón-Cueto olfaktorische umhüllende Gliazellen von erwachsenen Ratten in die Bereiche an jedem Ende der Schwann-Brücken. Sie berichteten, dass sechs Wochen nach den kombinierten Transplantationen Rückenmarksaxone durch die Schwann-Zellbrücken und darüber hinaus wuchsen – und dass die umhüllenden Zellen gewandert waren und die wachsenden Axone durch und entlang der Schwann-Brücken begleiteten.

Raisman experimentierte unterdessen auch mit olfaktorischen umhüllenden Gliazellen. 1985 hatte er vorgeschlagen, dass diese Zellen besondere Eigenschaften haben, die es ihnen ermöglichen, Neuronen des zentralen Nervensystems zu reparieren. Nun benutzte er in einem cleveren Experiment eine dünne Elektrode, um das Rückenmark von Ratten nur auf einer Seite zu durchbrennen, an einem Punkt, an dem die Kreaturen nur noch eine Vorderpfote verwenden konnten. Vor der Operation hatte er den Ratten beigebracht, mit ihren Vorderpfoten durch ein Loch nach Futterkörner zu greifen, wobei er die eine oder andere mit gleicher Leichtigkeit benutzte; danach konnten sie das betroffene Glied nicht erreichen, das andere jedoch normal benutzen. Dann transplantierte er in die Wirbelsäulenläsionen eine Mischung von Zelltypen, darunter olfaktorische umhüllende Gliazellen. 1997 berichteten Raisman und Kollegen in Science, dass bereits zehn Tage nach der Transplantation Rückenmarksaxone sprossen und über die Läsionen wuchsen. Zwei bis drei Monate nach der Transplantation konnten von einer Gruppe von sieben Ratten vier beide Vorderpfoten genauso geschickt einsetzen wie normale Ratten. Die Sektion zeigte, dass bei diesen vier Axone des Rückenmarks über den Läsionen nachgewachsen waren.

Im Jahr 2000, nach ihrer Rückkehr nach Spanien, veröffentlichte Ramón-Cueto in der Zeitschrift Neuron einen Artikel, in dem sie behauptete, dass viele der Ratten einige Bewegungsfunktionen wiedererlangten, als sie das Rückenmark von Ratten durchtrennte und olfaktorische umhüllende Gliazellen in die Läsionen injizierte. Der Grad der Regeneration und Erholung war gering, und einige stellten Fragen, wie sie die Tests genau durchführte. Doch das Papier hatte Wirkung.

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Der Druck ist jetzt groß, zu klinischen Studien zu kommen. Allein in den Vereinigten Staaten gibt es etwa 200.000 Patienten mit Rückenmarksverletzungen. (Ihre Notlage wurde von Christopher Reeve, dem querschnittsgelähmten Superman und Rückenmarkskämpfer, der am 10. Oktober 2004 starb, dramatisiert.) Raisman drängt auf Gerichtsverfahren, ebenso wie Ramón-Cueto. Im Juni 2003 sagte Raisman gegenüber der BBC: „Meine Vermutung ist, dass wir wahrscheinlich noch zwei bis drei Jahre entfernt sind. Es könnten weniger sein. Eine Gruppe in Brisbane, Australien, unter der Leitung von Alan Mackay-Sim, hat die Rattenexperimente mit umhüllenden Zellen dupliziert und befindet sich in der Phase klinischer explorativer Studien; Carlos Lima vom Krankenhaus Egaz Moniz in Lissabon hat eine kleine Anzahl von Patienten behandelt. Dabei ist natürlich äußerste Vorsicht geboten: Das Verfahren wirft große wissenschaftliche, medizinische, regulatorische und ethische Probleme auf. In einem kürzlich geführten Telefongespräch betonte Doucette immer wieder, dass die grundlegende Physiologie noch immer nicht verstanden sei. Nur die Zellen einzusetzen und zu sagen: ‚Oh, toll, wir haben uns wieder etwas erholt‘ und dann zum nächsten Schritt überzugehen, ist für mich nicht zufriedenstellend. Ich möchte wissen, wie es passiert ist. Warum. Und wie Sie es kontrollieren können, sagte er. Er fuhr fort: Meiner Ansicht nach sind wir wahrscheinlich noch fünf, zehn Jahre entfernt. In einem Stadium, in dem ich zuversichtlich bin, dass wir genug darüber wissen, was vor sich geht.

Dr. Huang Hongyun tritt ein.

Das Papier
1999 kam ein chinesischer Neurochirurg namens Huang Hongyun aus Peking an die New York University School of Medicine, um mit Wise Young zu arbeiten und mehr über Rückenmarksverletzungen zu erfahren. Young war nach Rutgers gezogen, also folgte ihm Huang dorthin. Er wolle wissen, was zu tun sei, sagte Young. Kürzlich veröffentlichte Studien hatten behauptet, dass in das Rückenmark transplantierte olfaktorische umhüllende Gliazellen Ratten regenerieren und die Erholung des Bewegungsapparates verbessern würden. Bei einigen Ergebnissen war ich skeptisch. Sie basierten hauptsächlich auf, wie ich fand, ziemlich fragwürdigen Verhaltensparametern. Also schlug ich ihm vor: Warum machen wir das nicht in unserem Modell für Rückenmarksverletzungen? Huang arbeitete mehrere Jahre mit Young zusammen, zog dann zurück nach Peking und wurde Lehrstuhlinhaber für Neurochirurgie am Chaoyang-Krankenhaus.

Fast sofort begann Huang, menschliche Patienten mit verletztem Rückenmark zu operieren. Im März 2003 reichten er und Kollegen ein vierseitiges Papier beim Chinese Medical Journal ein, das es im Oktober desselben Jahres veröffentlichte.

Das Tagebuch ist so etwas wie eine historische Kuriosität. Es erscheint monatlich, etwa 100 Seiten pro Ausgabe, komplett in Englisch, mit Ausnahme der Namen der Mitwirkenden. Es wurde 1887 von Missionaren gegründet, die westliche medizinische Methoden und Standards nach China bringen wollten und eine englischsprachige Publikation benötigten, die das Beste der modernen chinesischen medizinischen Forschung und klinischen Praxis präsentiert. In der ersten Hälfte des 20. Jahrhunderts war es hoch angesehen; nach der kommunistischen Machtübernahme auf dem chinesischen Festland ging es stark zurück. Erst in den letzten fünf Jahren hat die Zeitschrift begonnen, Qualität und den Respekt nicht-chinesischer Wissenschaftler zurückzugewinnen. Wissenschaftler betrachten die Zeitschrift jedoch nicht als peer-reviewed – zumindest nicht nach westlichen Standards. Eingereichte Manuskripte können von verschiedenen leitenden medizinischen Fakultätsmitgliedern eingesehen werden, aber wenn überhaupt, ist dies aus einem einzigartigen chinesischen Grund eine Belastung: Die konfuzianische Tradition vermittelt den Ältesten immer noch tiefen Respekt. Ein von einer leitenden Person eingereichtes Papier abzulehnen, wäre ein Akt der Respektlosigkeit.

Huangs Aufsatz berichtete über die Ergebnisse von Operationen an 171 Patienten, 139 männlich und 32 weiblich, im Alter von 2 bis 64 Jahren, mit einem Durchschnittsalter von knapp 35 Jahren. Alle litten an ausgedehnten Lähmungen und Sensibilitätsverlusten. Die Zeit seit der Verletzung betrug mindestens sechs Monate und sogar 18 Jahre. Alle hatten vorher die eine oder andere Art von Therapie erhalten, zum Beispiel die Verabreichung von Nervenwachstumsfaktoren und eine Operation, wenn dies erforderlich war, um das Rückenmark zu entlasten. Voraussetzung war, dass die Magnetresonanzbildgebung keine Lücke im Rückenmark und keine Kompression zeigte.

Das chirurgische Verfahren*, das in der Arbeit ausführlich beschrieben wird, besteht im Wesentlichen darin, eine Laminektomie an der Schadensstelle durchzuführen, die Dura zu öffnen und umhüllende Zellen zu injizieren. Diese Huang stammen aus Riechzwiebeln. Obwohl dies in dem Papier nicht erwähnt wird, sagte Huang in späteren Diskussionen, dass die Zellen von Föten stammen, die im vierten Schwangerschaftsmonat abgetrieben wurden. (Aber es sind keine Stammzellen, wie manchmal berichtet wird.) Er lässt sie zwei Wochen lang in Zellkultur wachsen, wie er es in Youngs Labor gelernt hat. Dann injiziert er 50 Mikroliter einer Zellsuspension, etwa eine halbe Million Zellen, in das Rückenmark neben den Enden der Läsion.

Vor der Operation wurden die Patienten auf den Grad der Lähmung sowie auf leichte Berührungsempfindlichkeit und Nadelstichempfindlichkeit nach internationalem Standard untersucht. Zwei bis acht Wochen später wurden sie erneut untersucht. Das Papier behauptete, dass die Patienten eine signifikante, wenn auch relativ leichte Verbesserung dieser Maßnahmen erzielten. Allerdings sind die Daten spärlich und nicht zuverlässig auszuwerten. Die Probanden sind nach Alter gruppiert, aber nicht weiter differenziert, nicht einmal etwa nach männlich und weiblich. Das Papier beschreibt keine Einzelfälle. Es bietet keine Vorher- und Nachher-Werte, nur Verbesserungsgrade und diese als Durchschnittswerte innerhalb jeder Altersgruppe. Es sagt nichts über mögliche schädliche Wirkungen aus, nicht einmal, dass es keine gab. Es berichtet keine langfristigen Ergebnisse.

Klang und Wut
Der Bericht erregte sofortige und intensive Aufmerksamkeit. Im Internet entstanden Diskussionsgruppen; Innerhalb weniger Wochen hatten sich Tausende von Patienten aus den USA und anderswo bei Huang gemeldet. Der erste, der über die Geschichte in gedruckter Form berichtete, war Jerome Groopman vom New Yorker in einem am 10. November 2003 veröffentlichten Profil von Christopher Reeve; er beschrieb eine Reihe von Tierversuchen, die Reeve verfolgte, darunter Youngs und insbesondere Ramón-Cuetos, und gab fünf Absätze zu den Versprechen von Huangs Arbeit und einigen ihrer Probleme.

Im Februar 2004 veranstaltete ein Konsortium namens International Campaign for Cures of Spinal Cord Injury Paralysis in Vancouver, British Columbia, einen zweitägigen internationalen Workshop über klinische Studien. Mehrere Referenten präsentierten vorläufige Ergebnisse medikamentöser Behandlungen. Drei sprachen von klinischen Studien mit olfaktorischen umhüllenden Gliazellen, die chirurgisch implantiert wurden. Mackay-Sim aus Brisbane beschrieb einen ersten Versuch am Menschen, in dem die Sicherheit seines Verfahrens getestet wurde. Er verwendete umhüllende Zellen aus der eigenen Schleimhaut jedes Patienten, die gereinigt und für sechs Wochen in Kultur gezüchtet wurden und dann an 40 kleinen Stellen in und um die Wirbelsäulenläsionen des Patienten injiziert wurden. Vier Patienten erhielten Transplantationen; vier bekamen Placebos. Seine Einschätzungen davor und danach waren aufwendig und blind, die besten in der Branche bisher. Ergebnisse lagen noch nicht vor. Lima aus Lissabon berichtete, dass er sieben Patienten behandelt habe, indem er Teile ihrer eigenen Riechschleimhaut, die viele Arten von Zellen enthielt, entnommen und diese direkt in Rückenmarksläsionen transplantiert habe. Die Verbesserungen waren minimal, und einem Patienten ging es schlechter. Lima verwendete keine Placebos und die Bewertungen waren nicht verblindet.

NASA-Astronauten-Raumanzug

Huang berichtete über seine Arbeit – und kündigte an, dass er nun mehr als 300 Patienten, darunter einer Reihe von Amerikanern und anderen Westlern, Transplantationen von fetalen Riechzellen verabreicht habe. Einige Patienten, sagte Huang, zeigten zwei oder drei Tage nach der Operation Verbesserungen, obwohl alle experimentellen Beweise besagten, dass die Nerven nicht so schnell nachwachsen konnten. Er hatte keine Placebos ausprobiert; seine Einschätzungen waren unverblendet und galten als rudimentär. Er berichtete über keine nachteiligen Folgen, obwohl dies bei so vielen Fällen unplausibel war. Die Nachsorge war minimal und wurde nie länger als ein paar Monate nach dem Eingriff durchgeführt. Die ethischen Risiken waren offensichtlich und beträchtlich.

James Guest und Eva Widerstrom-Noga, beide Ärzte, die mit dem Miami Project to Cure Paralysis arbeiten, nahmen an dem Treffen in Vancouver teil. Sie kamen mit ernsten Vorbehalten nach Hause; Trotzdem entschieden Bunge und ihre Kollegen, dass sie mehr wissen mussten. Sie luden Huang ein, nach Miami zu kommen.

Medienaufmerksamkeit aufgebaut. Am 13. April veröffentlichte die Detroit Free Press einen Artikel über das Rehabilitation Institute of Michigan, das sich auf dem Campus des Detroit Medical Center befindet. Im vergangenen Herbst hatte das Institut angekündigt, Patienten auf mögliche Operationen in China oder Portugal zu untersuchen. Danach waren zwei Patienten ins Ausland gegangen, Robert Smith nach Peking und Erica Nader nach Lissabon. Während seines Aufenthalts in den Vereinigten Staaten hatte Huang das Rehabilitationsinstitut besucht. Jetzt mit einer Warteliste von fast hundert, kündigte das Institut an, dass es im August ein ambulantes Zentrum eröffnen werde, in dem Antragsteller bewertet und Patienten, die aus China oder Portugal zurückkehren, überwacht würden. Das Institut verfolgte bereits Smith und Nader, und die Berichte der Zeitung über ihre Fortschritte, obwohl sie mit Worten wie stetiger Fortschritt und langer Weg zur Genesung gedämpft waren, waren glühend.

Am selben Tag strahlten öffentlich-rechtliche Sender eine einstündige Sendung namens Miracle Cell aus, die Teil der Starry-Eye-Serie Innovation ist. Obwohl Huang nicht erwähnt wurde, präsentierte das Programm Limas Arbeit in Lissabon, übertrieb begeistert die Fortschritte seiner Patienten und bot Raisman in London eine Plattform, um seine Pläne für klinische Studien bekannt zu geben. Miracle Cell verwechselte wiederholt fetale olfaktorische umhüllende Gliazellen mit Stammzellen.

Farbe für die Farbenblinde Brille

Huang hielt am 5. Mai 2004 einen Vortrag beim Miami Project. Gast arrangierte einen 10-tägigen Besuch bei ihm im Juli, begleitet von Tie Qian, einem auf physikalische Medizin und Rehabilitation spezialisierten Arzt des Miami Veterans Affairs Medical Center, der chinesisch ist und die Sprache spricht .

In der zweiten Juniwoche veröffentlichte Tim Johnson, ein Reporter des Knight Ridder News Service, einen Artikel aus Peking über Huang, sein Krankenhaus und seine Ansprüche. Es wurde von einer Reihe von Zeitungen in der Kette aufgenommen, darunter Lexington, KY, Herald-Leader und Miami Herald. Am 30. Juli veröffentlichte The Scientist, ein wöchentliches Magazin mit wissenschaftlichen Nachrichten und Features, einen Artikel über Huang. Die asiatische Ausgabe von Time brachte in ihrer Ausgabe vom 16. August eine ähnliche Geschichte aus Peking.

Am 27. August veröffentlichte die Chicago Tribune einen Artikel von Michael Lev, der begann: Ein chinesischer Neurochirurg wurde von verzweifelten Amerikanern belagert, die bereit waren, 25.000 US-Dollar für eine Implantation von Zellen abgetriebener Föten zu zahlen, ein umstrittenes und wissenschaftlich unbewiesenes Verfahren. Das Stück war gründlicher als die meisten anderen, als es die Unsicherheiten und Vorbehalte gegenüber Huangs Behauptungen zum Ausdruck brachte. Doch fieberhafte Publicity und verzweifelte Hoffnung trieben zu dieser Zeit die öffentliche Resonanz. In Levs Artikel behauptete Huang, dass er 450 Transplantationen durchgeführt habe, während die Warteliste für seinen Eingriff auf mehr als tausend angewachsen sei, darunter hundert Amerikaner.

Ein Hausbesuch
Am Freitag, dem 10. September 2004, begann um halb acht in den Labors des Massachusetts General Hospital eine Besprechung. Huang sollte sprechen. Das Treffen war auf Ärzte und Wissenschaftler beschränkt. Hauptorganisator war Robert H. Brown, Professor für Neurologie an der Harvard Medical School und Direktor des Day Laboratory of Neuromuscular Research in Mass. General. Ich hatte Anfang der Woche mit ihm telefonisch gesprochen; er sagte mir, er sei skeptisch.

Huang ist mittelgroß, hat ein fliehendes Kinn und wirkte etwas zurückhaltend. Sein Englisch ist begrenzt und hat einen starken Akzent. Es stellte sich heraus, dass er nicht dort war, um seine Arbeit über Rückenmarksverletzungen vorzustellen, sondern um ein anderes Projekt zu diskutieren, das er, wie er sagte, 18 Monate zuvor begonnen hatte. Der Titel seines Vortrags war Olfactory Ensheathing Cell Transplantation for Amyotrophic Lateralsklerose. ALS ist die verheerende Nervenerkrankung, besser bekannt als Lou-Gehrig-Krankheit. (Die Berichte im Scientist, Time Asia und der Chicago Tribune hatten Huangs Wende an ALS erwähnt.) Huang bot einige minimale PowerPoint-Folien an. Seine zusammenfassende Behauptung am Anfang und am Ende: Die OEC-Transplantation ist sicher, machbar und verbessert schnell die Teilfunktion. Die Ergebnisse sind nach zwei oder drei Tagen beobachtbar, und die Verbesserung hält zwei bis drei Monate an. Der Mechanismus ist unklar. Seine Daten waren jedoch erschreckend dünn – tatsächlich, beleidigend, dachte ich. Er endete mit einem halben Dutzend kurzer, verschwommener Vorher-Nachher-Videos von sechs von angeblich acht ALS-Patienten, die neu in der Lage waren, zu gehen, zu stehen, sich aufzurichten oder die Zunge zu bewegen genug zu reden, wenn auch undeutlich. Jeder wurde von Diagrammen gefolgt, die die Nervenfunktion vor und nach der Transplantation darstellten.

Sein Publikum behandelte ihn mit Vorsicht und Höflichkeit, während seine Skepsis und Ungeduld stetig zunahm. Viele der einfachsten Sachinformationen – so könnte man es auch als Vordaten bezeichnen – fehlten. In der Mitte des Fragezeitraums stellte ich mehrere Fragen. Wann begann seine Arbeit mit ALS-Patienten? Januar 2003, antwortete er. Aber die Videos trugen Daten, und diese waren erst Mitte August 2004, nur drei Wochen zuvor. Wie viele Patienten hatte er behandelt? Er gab keine klare Antwort; nach Nachfragen von anderen schien die wahrscheinliche Zahl 10 oder 11 zu sein – bis er sagte, es seien ungefähr 40 gewesen. Haben sie alle fötale Zellen bekommen? Keine Antwort.

Im weiteren Verlauf der Befragung schienen Probleme mit Huangs Methodik aufzutauchen, hauptsächlich das Fehlen einer rigorosen prä- und postoperativen Bewertung der Patientenfunktion, das Fehlen von Kontrollen und vor allem das völlige Fehlen einer Nachuntersuchung über einige Monate hinaus .

In seiner Heimat ist Huang sicherer und ruhiger. Tatsächlich zeigt er bei chinesischen Besuchern und Patienten eine gewisse ruhige Ausstrahlung. Das Chaoyang-Krankenhaus in Peking ist Teil einer Reihe grauer, schmutziger Steingebäude, die um einen bewachten Innenhof herum angeordnet sind, ohne dass klar erkennbar ist, welcher der Haupteingang ist. Huangs Büro befindet sich in der obersten Etage des Krankenhauses, aber wir trafen uns im zweiten, in einem brauchbaren Arbeitsraum mit einem zentralen Satz von Tischen und Regalen an den Wänden, die willkürlich mit Geräten und Vorräten gefüllt sind. Das Zimmer liegt am Kopf eines dunklen Korridors, an dem sich zu beiden Seiten offene Krankenzimmer mit jeweils sechs Betten befinden, einige leer, andere von Patienten belegt, obwohl nicht alle Rückenmarksfälle sind. Die Patienten sind von ihren Familienangehörigen umgeben – wie es in China üblich ist, wo ein Großteil der Patientenversorgung von Angehörigen übernommen wird.

Huang und ich besprachen seine Vorgehensweise im Detail. Einige, die ihn in den Vereinigten Staaten gehört hatten, fragten sich, ob die von ihm implantierten Zellen eine Rohmischung oder gereinigt waren. Wir holen den Riechkolben heraus, sagte Huang. Natürlich Mischung. Dann kultivieren wir sie und reinigen sie. Die Dosis für einen Rückenmarkspatienten beträgt eine Million Zellen, 90 Prozent OEG-Zellen. Hatte er etwas über Sicherheit veröffentlicht? Er wich der Frage zunächst aus, sagte dann, dass die Zellen kein Langzeitfieber verursachten. Er führte aus: Keine Probleme mit den Zellen; Vielleicht haben wir Komplikationen der Operation – Infektion des Bereichs, Austritt von Liquor. Die allgemeinen Komplikationen anderer Operationen.

Wie viel haben Patienten gewonnen? Wieder duckte er sich. Vor und nach dem Eingriff, sagte er, wurden die Patienten von drei Ärzten nach Standardprotokollen auf Bewegung, Kontrolle des analen Schließmuskels und auf Berührungsempfindlichkeit und Nadelstiche untersucht. Gab es bei Patienten Nebenwirkungen? Ah, eine sehr komplizierte Frage. Aber dann, In der tatsächlichen Punktzahl ging es keinem Patienten schlechter. Aber der Grad der Verbesserung? Diese Patienten seien in einem schlechten Zustand, sagte er. Jede Verbesserung ist ein Bonus. Irgendwelche vollständigen Heilungen? Ich glaube nicht, dass es möglich ist, diese Krankheit zu heilen. Auch wenn der Fortschritt minimal und schrittweise ist, sagte Huang, ist er wertvoll. Komplette chronische Verletzung, keine Chance auf 100 Prozent.

Kritiker in den Vereinigten Staaten haben vorgeschlagen, dass jeder Patient mit Rückenmarksverletzung oder ALS, der für einen größeren Eingriff in ein medizinisches Zentrum kommt, zu dieser Zeit wahrscheinlich eine Vielzahl anderer Behandlungen erhält, und dies allein könnte provozieren vorübergehende Besserung. Haben Patienten im Chaoyang-Krankenhaus auch andere Behandlungen erhalten – etwa Physiotherapie oder andere rehabilitative Hilfe? Nein, sagte Huang. Physiotherapie ist in China keine Routine. Sie gehen nach Hause.

Was ist mit der Nachverfolgung? Sie beginnen sich in zwei oder drei Tagen zu verbessern. Dann folgen wir ihnen in zwei bis vier Wochen. Dann ein weiteres Follow-up drei bis sechs Monate. Aber wie sieht es längerfristig aus? Auch hier haben Kritiker die Ansicht vertreten, dass Patienten mindestens zwei Jahre lang beobachtet werden sollten. Huang zögerte. Dann sind chinesische Patienten sehr arm. Sie gehen nach Hause. Er sagte, er könne sie nicht mehr erreichen.

Hatte Huang versucht, andere Artikel zu veröffentlichen, und zwar in von Experten begutachteten westlichen Zeitschriften? Mehrere, sagte er, aber bisher keine Reaktion. Er arbeitete an einem Papier mit Guest und Qian vom Miami Project. Während ihres Besuchs in China sagte Huang: Sie untersuchten einen Patienten vor und nach der Operation. Völlig gelähmt. Kann dies nach der Operation, kann dies tun – er machte kleine Finger- und Handbewegungen. Wie schnell war die Erholung? Am zweiten Tag sahen Dr. Guest und Dr. Qian einen Unterschied. Was könnte der Mechanismus für eine so baldige Veränderung sein? Vor allen Augen sahen wir eine Veränderung, obwohl sie wissen, dass wir es nicht erklären konnten. Mitte Oktober schickte Guest den fertigen Fallbericht an Huang, doch einen Monat später hatte Huang immer noch keine Zeit gefunden, ihn sich anzusehen.

Huang sagte mir, dass die Krankenhausrichtlinien es mir untersagten, bei der Operation zuzusehen. Guest und Qian untersuchten während ihres Besuchs 12 Patienten mit Wirbelsäulenverletzungen. Sechs von ihnen wurden vor und nach der Operation formell beurteilt und vier Operationen beobachtet. Sie räumen ein, dass einige der Patienten eine leichte Verbesserung der motorischen und sensorischen Funktionen zeigten – und dass die Verbesserung überraschend bald eintrat. Zwei Patienten zeigten jedoch einen Wundschaden, einer von ihnen litt unter einer Einschränkung der Beinfunktion. Ein dritter Patient erkrankte an Meningitis. Die chinesischen Kliniker haben diese Komplikationen nicht in die Krankenakte aufgenommen, behauptet ein unveröffentlichter Bericht des Miami-Projekts. Obwohl Guest und Qian Operationen und Patienten beobachteten, durften sie das Labor, in dem die Zellen für die Transplantation vorbereitet wurden, nicht betreten und hatten keine Möglichkeit, den Inhalt der mutmaßlichen humanen fetalen Riechkolbenkulturen zu kennen – nicht einmal, ob das Material tatsächlich transplantiert wurde enthaltene umhüllende Zellen. Gast fügt hinzu: Wir haben eine Reihe von Kulturen gesehen, die ein robustes Zellwachstum und eine robuste Morphologie zeigten, die Glia umhüllen könnten. Sie waren sehr gesunde Kulturen. Wir haben sie uns in Dr. Huangs klinischer Praxis angesehen. Das Hauptproblem, das sie sahen, war jedoch das Fehlen einer langfristigen Nachuntersuchung, einschließlich vollständiger Aufzeichnungen über alle Nebenwirkungen.

Für mich war Huangs Ausweichen das beunruhigendste Zeichen. Immer wieder plädierte er dafür, dass Patienten behandelt werden müssten: Das sind leidende, sterbende Menschen. Ich bin Chirurg. Das erste ist, Leben zu retten und Leiden zu lindern. Obwohl dieses Gefühl in Huangs Fall echt sein mag, sind solche Ausflüchte ein klassisches Kennzeichen des Scharlatans. Alternativ behauptete er, dass wichtige Arten von Kontrollen (z. B. Operationen, die die Operation nachahmen, aber keine Zellen, sondern Salzwasser injizieren) gefährlich und unethisch seien. Er bestand wiederholt darauf, dass das Verfahren sicher sei.

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Huangs Methodik ist ein bewegliches Ziel: von der Arbeit mit Rückenmarksläsionen bis hin zu ALS, von Injektionen in das Rückenmark bis hin zu Injektionen in das Hirngewebe. Kritiker haben gefordert, dass das Verfahren eine feste Menge injizierter Zellen, einen oder wenige Standardinjektionspunkte und signifikante verblindete Kontrollen umfasst und dass die Auswertung einem standardisierten Protokoll folgt, einschließlich beispielsweise strenger prä- und postoperativer physiologischer Tests, die Eigenschaften wie Atmung, Muskeltonus und Kraft.

Tödliche Entscheidungen
Trotz der Mängel in Huangs Werk ist noch kein endgültiges Urteil möglich. Wise Young ist ein vorsichtiger Fürsprecher. Er stellt fest: Es gibt wirklich keine randomisierten klinischen Studien für eines der aktuellen neurochirurgischen Verfahren. In Bezug auf Huangs Arbeit lautet die große Debatte derzeit: Welche Evidenz ist notwendig und ausreichend, um etwas in eine klinische Studie zu bringen? In der Zwischenzeit jedoch, wenn es um Rückenmarkspatienten und ihre Familien geht, ist meine offizielle Empfehlung, dass sie warten sollten. Viele von ihnen ignorieren mich; sie machen es trotzdem weiter. Mary Bunge und ihre Kollegen vom Miami Project finden Huangs Behauptungen frustrierend. Derzeit ist Dr. Huangs Projekt nach Forschungsstandards in den Vereinigten Staaten keine klinische Studie, sondern eine klinische Behandlungsserie. Die Behandlungsserie entspricht nicht den Designstandards für eine klinische Studie, die es ermöglichen würde, endgültige Ergebnisse zu erzielen. Sie fordern jedoch eine unabhängige und unparteiische Bewertung der Risiken und Vorteile dieser Zelltherapie. In der Zwischenzeit befürwortet die Fakultät des Miami-Projekts dieses Verfahren jedoch nicht und würde Einzelpersonen derzeit nicht raten, sich dieser chirurgischen Transplantationsstrategie zu unterziehen. Während manche Menschen mit QSL diese aktuellen experimentellen Verfahren im Ausland als ihre einzige Hoffnung betrachten, könnten sie sich durch die Teilnahme in Gefahr bringen.

Die Wissenschaft von Dr. Huang Hongyun macht uns diese tiefe Spannung über Beweisstandards und die Ethik der klinischen Praxis bewusst.

Ich sah Huang am Nachmittag des 20. Oktober 2004. Eine Korrespondentin von Mobile, AL, Register, Karen Tolkkinen, war ebenfalls in Peking, sagte Huang; er sollte in dieser Woche mehrere Amerikaner mit ALS behandeln, und einer kam aus Alabama. An diesem Abend operierte er Ronnie Abdinoor, einen 47-jährigen aus New Hampshire. Am 29. Oktober meldete Tolkkinen im Register, dass Abdinoor gestorben sei.

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