Plastiklogik

Silizium-Mikroprozessoren liefern die Gehirnleistung für heutige Computer und andere elektronische Geräte. Die Herstellung dieser Chips ist jedoch ein teurer und zeitaufwändiger Prozess. Jetzt ist ein weitaus billigerer, einfacher herzustellender integrierter Schaltkreis – einer aus Kunststoff statt aus Silizium – in Sicht. Wenn sich diese kunststoffbasierten Chips als praktisch erweisen, könnten sie dazu beitragen, kostengünstige, flexible und sogar wegwerfbare elektronische Geräte hervorzubringen.

Ein Startup, das diese Vision verwirklichen möchte, ist Plastic Logic, das im vergangenen November aus der University of Cambridge hervorgegangen ist und der Physiker Richard Friend an der wissenschaftlichen Leitung hat. Es ist nicht das erste Mal, dass Friend Polymere in elektronischen Geräten zum Einsatz bringt: 1992 half er bei der Einführung von Cambridge Display Technology, um Leuchtdioden aus organischen Polymeren für den Einsatz in Flachbildschirmen zu kommerzialisieren ( sehen Gewinnendes Leuchten anzeigen , TR Januar/Februar 1999 ). Dann, im Jahr 2000, demonstrierten Friend und seine Kollegen, dass sie Polymer-integrierte Schaltkreise drucken können – die Technologie, die das Herzstück von Plastic Logic bildet.

Ausgestattet mit 10 Mitarbeitern und einem Risikokapital von mehr als 2,4 Millionen US-Dollar von Unternehmen wie Midland, der in MI ansässigen Dow Venture Capital Group und Amadeus Capital Partners aus Cambridge, England, beabsichtigt Plastic Logic, Polymertransistoren für den Einsatz in Produkten auf den Markt zu bringen wo Silizium-Mikrochips einfach zu teuer sind. Polymerbasierte Schaltungen sind bei weitem nicht schnell genug, um einen PC zu betreiben, aber sie könnten genau richtig sein für den Einsatz in intelligenten elektronischen Tags zur Warenverfolgung oder in der Elektronik, die in großen Flachbildschirmen verwendet wird. Und weil Polymerchips flexibel sein können, könnten sie die Tür für tragbare Computergeräte öffnen, die wie Papier gefaltet oder aufgerollt werden können. Angesichts dieser und anderer attraktiver Märkte, sagt Friend, wissen wir, warum wir die Technologie entwickeln. Es handelt sich nicht um eine Technologie auf der Suche nach einer Verwendung.



Plastic Logic ist nicht das einzige Unternehmen, das das Potenzial der Kunststoffelektronik erkennt. Was das Cambridge-Startup von anderen in der Branche unterscheidet, ist sein Fertigungsansatz. Das Team von Friend löst speziell entwickelte halbleitende Polymere auf, um eine Tinte zu bilden, und druckt dann die Schaltung auf ein flexibles Substrat, wobei dieselbe Technologie verwendet wird, die von einem Tintenstrahldrucker verwendet wird. Es ist eine sehr effektive und elegante Möglichkeit, Polymere an die Standorte zu liefern, sagt der Physiker Ananth Dodabalapur von den Bell Labs von Lucent Technologies. Der große Vorteil von Kunststofftransistoren sei, dass man sie günstig herstellen könne.

Plastic Logic muss noch angeben, wie viel billiger als Silizium ihre Schaltungen ihrer Meinung nach sein werden. Laut CEO Stuart Evans ist es in diesem frühen Stadium schwierig, Kosten zu bestimmen. Dennoch, sagt er, ist es denkbar, dass wir für einen Cent ein einfaches [Radio-Frequency Identification]-Etikett herstellen könnten. Laut Nick Darby, Director of Technology bei der Dow Venture Capital Group, will Plastic Logic bis zum Sommer einen funktionsfähigen Prototyp seines neuen Chips und in drei bis fünf Jahren ein Produkt zur Marktreife bringen.

Wasser im Mond

Allerdings hat Plastic Logic noch einige Hürden zu nehmen. Zum einen beinhaltet der Herstellungsprozess immer noch einen teuren ersten Schritt, der der konventionellen Chipherstellung entlehnt ist, um das Substrat so vorzubereiten, dass die Polymertinte nicht läuft. Es ist kein Geschäftsmodell-Killer, aber es ist sicherlich ein Bereich, der verbessert werden könnte, sagt Kimberly Allen, Direktorin für Technologie und strategische Forschung beim Forschungsunternehmen Stanford Resources mit Sitz in San Jose, Kalifornien.

Inzwischen arbeiten einige Konkurrenten des Unternehmens, darunter Lucent, an den Details einer alternativen Fertigungstechnik, bei der das Halbleitermuster mit Stempeln erstellt wird. Schließlich, so Dodabalapur, könnten die beiden Techniken zusammen verwendet werden – der Stanzprozess könnte beispielsweise den anfänglichen Lithografieschritt von Plastic Logic ersetzen.

Letztendlich, so Dodabalapur, habe ich das Gefühl, dass die beiden Techniken zu den Gewinnern zählen werden. Wenn ja, könnte Plastic Logic bald dazu beitragen, das zu schaffen, was Evans ein Paralleluniversum billiger, intelligenter elektronischer Einweggeräte nennt.

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