Patentverschmutzung

Es ist keine perfekte Welt. Tanker verschütten Öl. Unschuldige landen im Gefängnis. Schlechte Anrufe kosten die Heimmannschaft eine Meisterschaft. Und wie Ihnen fast jeder im Bereich des geistigen Eigentums sagen wird, erteilt das US-Patent- und Markenamt weiterhin Patente, die offensichtlich ungültig sind. Ich spreche von Patenten für Dinge, die entweder bereits erfunden wurden oder so einfach und offensichtlich sind, dass sie nicht die Anforderungen des Patentrechts erfüllen, um neu und nicht offensichtlich zu sein.

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Seit Jahren meckern die Leute über diese gefälschten Patentansprüche. Zu Recht, da die Firmen dadurch unnötige Lizenzgebühren in Millionenhöhe ausgeben. Und das Patentamt hat längst versprochen, es besser zu machen. Aber jetzt unternehmen zwei webbasierte Unternehmen, IP.com und BountyQuest, ihre eigenen Schritte, um schlechte Patente einzudämmen – entweder indem sie sie stoppen, bevor sie erteilt werden, oder indem sie sie im Nachhinein ausschalten. Was diese Startups wirklich interessant macht, ist, dass sie von einem breiten Spektrum von Akteuren des geistigen Eigentums unterstützt werden – von Patentsystem-Boostern bis hin zu Open-Source-Programmierern. Im polarisierten IP-Bereich ist das keine leichte Aufgabe.

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Diese Geschichte war Teil unserer Juli-Ausgabe 2001



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Der Kern des Problems ist, dass ein US-Patent dem Inhaber ein 20-jähriges Monopol auf eine Idee einräumt, sei es
aus triftigen Gründen erteilt wurde oder nicht: das heißt, es sei denn, das Patentamt ist überzeugt, seine Entscheidung zu überprüfen, oder das Patent wird vor Gericht für nichtig erklärt. Beide Verfahren sind jedoch mit einigem Aufwand verbunden. Und ein durchschnittlicher Patentfall, der jetzt vor Gericht steht, kostet Millionen, mit unvorhersehbaren Urteilen. Das Ergebnis: Selbst wenn jemand, der ein eklatant ungültiges Patent besitzt, Lizenzgebühren verlangt, wird Ihr Anwalt Ihnen oft raten, klein beizugeben, anstatt zu kämpfen.

So soll es natürlich nicht gehen. Wenn ein Konzept für Praktiker auf einem bestimmten Gebiet offensichtlich ist oder zuvor auf fast jede Weise veröffentlicht wurde, sollte dies die Anwendung ungültig machen. Praktisch gesehen ist es jedoch eine große Aufgabe für das US-Patent- und Markenamt, das Universum der Veröffentlichungen zu durchsuchen, um festzustellen, ob Ihr Softwarecode oder Ihr Softwarekonzept bereits aufgetaucht ist. So werden Fehler gemacht, die das Vertrauen in das System untergraben und das Problem nähren, indem sie Firmen ermutigen, eigene zweifelhafte und zu breite Patente anzumelden.

Um diese Patentverschmutzung zu lindern, kommen die neuen webbasierten Firmen ins Spiel. IP.com aus West Henrietta, NY, bietet ein kostengünstiges Registrierungssystem, das es Erfindern ermöglicht, ihre Arbeit gemeinfrei zu machen und andere daran zu hindern, sie zu patentieren. Ein bei IP.com eingereichtes Dokument wird Teil einer Datenbank, die sowohl das US-amerikanische als auch das Europäische Patentamt zu durchsuchen versprochen haben, bevor Patente erteilt werden. Und obwohl es nur defensiv eingesetzt werden kann – zum Schutz vor gefälschten Ansprüchen und nicht zum Eintreiben von Lizenzgebühren – hat eine beeindruckende Liste von Unternehmen, von Abbott Laboratories bis United Technologies, damit begonnen, IP.com zum Schutz vor Patentverletzungsverfahren einzusetzen.

Die Standardgebühr für diese Versicherung: nur 109 USD. IP.com bietet jedoch auch Open-Source-Programmierern einen ähnlichen Service für weniger als 20 US-Dollar. Open Sourcer können so die Auswüchse eines von ihnen angegriffenen Patentsystems genüsslich vereiteln und ihre Arbeit in einer Form bewahren, die vor Eigentumsansprüchen geschützt ist.

Tom Colson, CEO von IP.com, sagt, die Mischung aus fragwürdigen Patenten erinnere ihn an seine Arbeit als junger Anwalt in Fällen toxischer Kontamination. Säuberungskampagnen, stellt er fest, beinhalten normalerweise zwei getrennte Bemühungen: Einerseits die Verschmutzung zu stoppen und andererseits das bestehende Chaos zu beseitigen. Die Umweltanalogie ist treffend.

Wenn IP.com Patentverschmutzung ins Visier nimmt, versucht BountyQuest mit Sitz in Boston, die andere Hälfte des Problems zu beheben: Patente von fragwürdiger Gültigkeit, die möglicherweise bereits verheerende Auswirkungen haben. In Anlehnung an Kopfgeldjäger, die flüchtige Kriminelle gegen eine Gebühr aufspüren, veröffentlicht BountyQuest Belohnungen von 10.000 US-Dollar und mehr, die von bedrohten Firmen für flüchtige Informationen angeboten wurden, die dazu beitragen können, ungültige Patente zu sprengen. Solche Prämien sind ein geringer Preis für bedrohte Firmen, den sie für den Nachweis des Standes der Technik zahlen müssen, der betrügerische Antragsteller dazu zwingt, sich zurückzuziehen.

In seiner bisher am meisten veröffentlichten Prämie hat der BountyQuest-Investor Tim O’Reilly, der den Computerverlag O’Reilly & Associates leitet, eine Belohnung von 10.000 US-Dollar für Informationen ausgeschrieben, die das 1-Click-Online-Shopping-Patent von Amazon.com ungültig machen würden. Während sich der Fall mit unklaren Ergebnissen hinzieht, zog BountyQuest 25 Einreichungen und teilte die Belohnung schließlich auf drei Kopfgeldjäger auf, die Informationen zu verschiedenen Klickpatenten im Zusammenhang mit Online-Käufen zur Verfügung stellten. Seit seiner Einführung Anfang dieses Jahres hat BountyQuest 60.000 US-Dollar an Belohnungen gezahlt. Zum Zeitpunkt dieses Schreibens hatte es ungefähr ein halbes Dutzend offene Kopfgelder auf seiner Website veröffentlicht ( www.bountyquest.com ).

Bei Tausenden von wöchentlich erteilten Patenten können wir nicht erwarten, dass diese beiden Unternehmen das Problem ungültiger Patente lösen. Aber indem sie ihre Kraft aus der Verteilungskraft des Web ziehen, anstatt auf ein unfehlbares Patentsystem zu zählen, bieten sie Hoffnung.

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