Eine Entscheidung: UPS setzt auf Bluetooth

United Parcel Service, der 36,6-Milliarden-Dollar-Versandriese mit Sitz in Atlanta, beschäftigt 55.000 Sortierarbeiter an 1.700 Standorten weltweit. Ihre Herkulesaufgabe besteht darin, täglich die Strichcodes von 14,1 Millionen Paketen per Hand zu scannen, damit UPS und seine Kunden jederzeit wissen, wo sich diese Pakete befinden. Ab 1996 begannen UPS-Sortierer, einen ringförmig getragenen Scanner zu verwenden, der über ein Kabel mit einem am Unterarm befestigten Terminal verbunden war, das Barcode-Daten drahtlos an den Server einer Einrichtung übermittelte.

Die Geräte ermöglichten UPS eine Paketverfolgung nahezu in Echtzeit – etwas, das seine Kunden allmählich forderten. Aber sie führten auch zu unvorhergesehenen Ausgaben in Millionenhöhe. Sie können sich die Probleme vorstellen, auf die wir gestoßen sind, sagt John P. Killeen, Director of Global Network Services bei UPS. Die Kabel verhakten sich an den Paketen oder wurden herausgerissen, und sobald sie getrennt wurden, stoppte die Produktivität. UPS musste Ersatzkabel und andere Geräte für Hunderte von weltweiten Einrichtungen kaufen und lagern, und die Wartungsmitarbeiter waren ständig damit beschäftigt, Scanner zu reparieren.

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Diese Geschichte war Teil unserer Ausgabe vom Juni 2005



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2001 veröffentlichte UPS daher eine Ausschreibung für ein drahtloses Scansystem. Symbol Technologies, ein in Holtsville, NY, ansässiges Unternehmen, das Laserscanner und drahtlose Netzwerke für Unternehmen wie Kraft Foods, Nestle und DHL herstellt, erhielt den Zuschlag. Symbol überzeugte UPS, ein neues Gerät zu testen, das die Kurzstreckenfunkfähigkeit von Bluetooth nutzte, um die Strichcodeinformationen eines Pakets vom Ringscanner eines Arbeiters an einen drahtlosen Empfänger zu übertragen, der an der Hüfte des Arbeiters angebracht ist.

Nach einer ersten Testphase im Jahr 2002, so Killeen, stellte UPS fest, dass der mit Bluetooth ausgestattete Smaragd-Ringscanner von Symbol in Verbindung mit dem am Gürtel getragenen Windows CE-basierten Terminal Versanddaten mit bis zu 60 Scans pro Minute verarbeiten konnte, was die doppelte Geschwindigkeit von UPS bekam mit den festverdrahteten Scannern. Zum Teil erhöhte sich die Geschwindigkeit, weil das Bandterminal von Symbol die Tracking-Daten eines Pakets mit dem neu verfügbaren 802.11b-Funkstandard an den Server einer Versandeinrichtung übermittelte.

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Die Emerald-Scanner und -Terminals stellten tatsächlich die erste praktikable Kombination von Bluetooth- und 802.11b-Technologie in einem System dar, eine Kombination, die dadurch erschwert wird, dass beide Technologien Signale über die 2,4-Gigahertz-Funkfrequenz senden. Eine weitere Schwierigkeit bestand darin, dass in Versandanlagen Sorter – und damit deren elektronische Geräte – dicht beieinander arbeiten. Symbol musste daher seine Scanner und Terminals mit Software ausstatten, die die Kollision von Informationspaketen verhindern soll, sagt Killeen.

Die Testergebnisse überzeugten die Informationstechnologieabteilung von UPS, die Implementierung der Scanner voranzutreiben. Dies bedeutete, dass die Geschäftsleitung gebeten wurde, 120 Millionen US-Dollar in einen dreijährigen Geräte-Rollout zu investieren. Nachdem das Executive Steering Committee von UPS den Plan genehmigt hatte, wurden 55.000 Maschinen von Symbol bestellt. Die Bereitstellung begann im Juli 2003 und soll Ende 2006 abgeschlossen sein.

Laut David Salzman, einem Programmmanager für Informationsdienste bei UPS, wird sich die neue Ausrüstung innerhalb von 16 Monaten nach dem vollständigen Einsatz amortisieren. Etwa ein Drittel der Einsparungen wird aus der Produktivitätssteigerung resultieren; der Rest wird aus Einsparungen bei den Reparaturkosten von Geräten und dem Kauf von Ersatzgeräten resultieren.

Donald B. Rosenfield, Direktor des Leaders for Manufacturing Fellows Program an der Sloan School of Management des MIT, gefällt UPSs Schritt, fragt sich aber, ob das Unternehmen überlegt hat, anstelle der Scanner von Symbol Radio Frequency Identification (RFID) zu verwenden. RFID-Tags übertragen Paketdaten automatisch an Lesegeräte, die in Versandzentren montiert sind, sodass keine manuelle Sortierung erforderlich ist. Robert Nonneman, Manager of Industrial Engineering bei UPS, sagt, dass das Unternehmen RFID seit 15 Jahren beobachtet, es jedoch nicht als unmittelbare Lösung für das Problem der Paketverfolgung sieht. In Testläufen, sagt er, übertrafen RFID-Tags die Genauigkeitsrate von Barcode-Scannern nicht. Und ein RFID-Rollout – inklusive Tags und einer neuen technologischen Infrastruktur – wäre teuer. Man kann optische Scanner nicht einfach durch ein RFID-Lesegerät ersetzen und eine bessere Kapitalrendite erwarten, sagt er. Es müssen Prozessänderungen vorgenommen werden, um die Technologie zu nutzen.

Bisher sind 25.000 Symbol-Geräte an 400 USV-Standorten im Einsatz. Wir haben eines der größten drahtlosen LANs der Welt geschaffen, sagt Killeen. Er fügt hinzu, dass Bluetooth- und Wi-Fi-Konnektivität auch in die Handheld-Computer integriert sind, die von UPS-Fahrern getragen werden. Die neuen elektronischen Zwischenablagen, die erstmals im April eingesetzt wurden, ermöglichen es einem Fahrer, Last-Minute-Lieferungen oder Routenänderungen über den Empfänger eines LKWs zu empfangen. Zuvor kamen Aktualisierungen durch das Einlegen der Zwischenablage in eine Halterung im LKW.

Eine bescheidene technologische Verbesserung kann gute Ergebnisse liefern. UPS hat eine gute Sache in einem kleinen Paket erhalten.

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