Das Alter wird nachgeholt – und dieses Konzept tut allen weh

Illustration von Senioren mit Produkten für Senioren

Illustration von Senioren mit Produkten für SeniorenGeorge Wylesol

Von all den tiefgreifenden Veränderungen, denen die Menschheit in den nächsten Jahrzehnten begegnen wird – Klimawandel, der Aufstieg der KI, die Revolution der Genbearbeitung – ist keine in ihren Auswirkungen annähernd so vorhersehbar wie die globale Alterung. Die Lebenserwartung in den Industrieländern ist seit 1900 um mehr als 30 Jahre gestiegen, und zum ersten Mal in der Menschheitsgeschichte gibt es jetzt mehr Menschen über 65 als unter 5 – alles dank einer Kombination aus zunehmender Langlebigkeit, verminderter Fruchtbarkeit und einem alternden Babyboom Kohorte. Wir haben die Entwicklung dieser Trends über Generationen beobachtet; Demographen können sie Jahrzehnte im Voraus aufzeichnen.

Und doch sind wir völlig unvorbereitet auf die Folgen.



Das Thema Langlebigkeit

Diese Geschichte war Teil unserer September-Ausgabe 2019

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Wir sind wirtschaftlich, sozial, institutionell und technologisch unvorbereitet. Eine große Zahl von Arbeitgebern in den USA – sowohl in der Industrie als auch in der Regierung – erleben einen so genannten Braindrain im Ruhestand, da erfahrene Arbeitnehmer wichtige Positionen verlassen. Gleichzeitig haben arbeitslose ältere Arbeitnehmer Schwierigkeiten, gute Jobs zu finden, obwohl die Arbeitslosenquote jetzt auf einem 50-Jahres-Tiefpunkt liegt. Die Hälfte der älteren Langzeitbeschäftigten hingegen wird aus ihrem Job gedrängt, bevor sie in den Ruhestand gehen wollten. Die Hälfte der Amerikaner ist finanziell nicht auf den Ruhestand vorbereitet – 25 % sagen, dass sie planen, nie mit dem Arbeiten aufzuhören – und die staatlichen Rentensysteme sind kaum besser dran. Öffentliche Verkehrssysteme, soweit sie sogar außerhalb von Großstädten existieren, sind der Aufgabe nicht gewachsen, eine große, ältere, nicht fahrende Bevölkerung dorthin zu befördern, wo sie hin muss. Die USA sind auch mit einem Mangel an professionellen Anbietern von Altenpflege konfrontiert, der sich mit steigender Nachfrage nur noch verschlimmern wird, und in der Zwischenzeit fordert die informelle Altenpflege bereits einen jährlichen wirtschaftlichen Tribut von 522 Milliarden US-Dollar pro Jahr an Opportunitätskosten – hauptsächlich von Frauen, die ihre Arbeit reduzieren Stunden oder ganz aufgeben, um sich um alternde Eltern zu kümmern.

Und doch könnten sich diese Probleme als überraschend handhabbar erweisen. Es ist zum Beispiel seltsam, dass Arbeitgeber gleichzeitig mit einer Rentenkrise konfrontiert sind und viele ältere Arbeitnehmer gegen Altersdiskriminierung kämpfen müssen, um ihren Wert zu beweisen – ähnlich wie ein Waldbrand neben einem sintflutartigen Regenguss. Übrigens ist es seltsam, dass wir als Gesellschaft älteren Arbeitssuchenden Hindernisse in den Weg legen, da ihre Einstellung dazu beitragen könnte, dass Programmen wie Sozialversicherung und Medicare das Geld ausgeht.

Der MIT AgeLab , das ich leite, hat sich insbesondere einem solchen Paradoxon angenommen: dem tiefgreifenden Missverhältnis zwischen Produkten, die für ältere Menschen entwickelt wurden, und den Produkten, die sie tatsächlich wollen. Um nur einige Beispiele zu nennen: Nur 20 % der Menschen, die von Hörgeräten profitieren könnten, suchen sie auf. Nur 2 % der über 65-Jährigen suchen nach persönlichen Notruftechnologien – die Art von tragbaren Geräten, die auf Knopfdruck 911 anrufen können – und viele (vielleicht sogar die meisten) derjenigen, die sie haben, weigern sich, überhaupt die Ruftaste zu drücken nach einem schweren Sturz. Die Geschichte gibt uns viele Beispiele für solche gescheiterten Produkte, von altersgerechten Autos über Mischkost bis hin zu übergroßen Mobiltelefonen.

In jedem Beispiel dachten Produktdesigner, dass sie die Anforderungen des älteren Marktes verstehen, unterschätzten jedoch, wie ältere Verbraucher jedes Produkt fliehen würden, das einen Hauch von Alter verströmt. Schließlich besteht kein Zweifel daran, dass persönliche Notrufanhänger etwas für alte Menschen sind, und wie Pew berichtet, halten sich nur 35 % der Menschen über 75 für alt.

wann wurde das erste computerspiel erfunden

Junge Designer zu bitten, einfach in die Fußstapfen älterer Verbraucher zu treten (und wir vom MIT AgeLab haben zu diesem Zweck buchstäblich einen physiologischen Alterungssimulationsanzug entwickelt), ist ein guter Anfang, aber es reicht möglicherweise nicht aus, um ihnen einen echten Einblick in die Wünsche zu geben von älteren Verbrauchern.

Es gibt eine Erwartungslücke zwischen dem, was ältere Verbraucher von einem Produkt erwarten, und dem, was die meisten dieser Produkte liefern, und das ist keine banale Angelegenheit. Wenn Sie ein Hörgerät benötigen, aber niemand ein solches herstellen kann, von dem Sie glauben, dass es sich lohnt, es zu kaufen, hat dies ernsthafte Auswirkungen auf Ihre Lebensqualität und kann später zu sozialer Isolation und körperlicher Gefahr führen.

Aber die Erwartungslücke ist auch – hier ist wieder dieses Wort – seltsam. Warum wirken Produkte für ältere Menschen oft so langweilig – groß, beige und langweilig? Es ist nicht so, dass ältere Menschen kein Geld haben. Die Bevölkerung über 50 kontrolliert 83 % des Haushaltsvermögens in den USA und gab 2015 mehr aus als die unter 50-Jährigen: fast 8 Billionen US-Dollar an wirtschaftlicher Aktivität, wenn man nachgelagerte Effekte mit einbezieht. Zugegeben, dieser Reichtum ist ungleich verteilt, aber wenn es bessere Produkte gäbe, würden Sie erwarten, dass sie von den Leuten mit mehr Geld aufgekauft werden, und das ist nicht passiert (mit einer Handvoll ganz neuerer Ausnahmen, die ich besprechen werde).

Illustration der Mitarbeiter-des-Jahres-Plaketten, die einen alternden Mitarbeiter zeigen

George Wylesol

Und versuchen Sie nicht, mir zu sagen, das eigentliche Problem sei, dass ältere Menschen nicht technisch versiert sind. Vielleicht enthielt dieses Klischee einst ein Körnchen Wahrheit – im Jahr 2000 nutzten nur 14 % der über 65-Jährigen das Internet – aber das ist nicht mehr der Fall. Heute sind 73 % der über 65-Jährigen online und die Hälfte besitzt ein Smartphone.

Die Erwartungslücke ist also die Art von Vakuum, von der man erwarten würde, dass sie die Natur nicht toleriert. Wenn Sie glauben, dass Märkte bei ausreichender Nachfrage dazu neigen, Probleme früher oder später zu lösen, ist die Beständigkeit der Lücke unheimlich: wie ein Brocken in der Größe eines Volkswagens, der sechs Zoll über dem Boden schwebt.

komplexestes Brettspiel

Mach dir keine Sorge; Es gibt eine natürliche Erklärung – und sie enthält Hinweise darauf, wie wir viele paradoxe Probleme der globalen Alterung in Chancen verwandeln können.

Der Scherz der goldenen Jahre

Die Ursache für all dieses Tageslicht – zwischen Produkten und Verbrauchererwartungen, zwischen Arbeitgebern und älteren Arbeitnehmern, zwischen dem, was 75-Jährige als alt empfinden, und ihrem Selbstverständnis – ist entwaffnend einfach. Das Alter, wie wir es kennen, wird nachgeholt.

Natürlich kann mit dem Alter ein voller Whitman’s Sampler unangenehmer biologischer Eventualitäten eintreten, und der Tod kommt schließlich für uns alle. Aber der Unterschied zwischen diesen harten Wahrheiten und dem dominanten Narrativ des Alters, das wir geerbt haben, ist groß genug und hartnäckig genug, um die Lücke bei den Erwartungen zu erklären – und noch einige mehr.

Vor 200 Jahren dachte niemand an das Alter oder die Alten als ein Problem der Bevölkerungsgröße, das es zu lösen gilt. Aber das änderte sich dank eines Zusammenflusses von inzwischen entlarvter Wissenschaft und hektischem Institutionenaufbau. In der ersten Hälfte des 19. Jahrhunderts glaubten Ärzte, insbesondere in den USA und Großbritannien, dass biologisches Alter eintritt, wenn dem Körper eine als Lebensenergie bezeichnete Substanz ausgeht, die wie Energie in einer Batterie im Laufe der Zeit verbraucht wird einer lebenslangen körperlichen Aktivität, die nie wieder aufgefüllt werden kann. Als die Patienten anfingen, wichtige Anzeichen des Alters zu zeigen (weißes Haar, Wechseljahre), bestand die einzige medizinisch vernünftige Reaktion darin, darauf zu bestehen, dass sie alle Aktivitäten einschränken. Wenn der Tod auf einen erschöpften Energievorrat zurückzuführen sei, dann sei das Ziel, ihn um jeden Preis zu erhalten, schrieb die Historikerin Carole Haber 1994 in ihrem Buch Das Alter und die Suche nach Sicherheit , indem Sie die richtigen Lebensmittel essen, die richtige Kleidung tragen und bestimmte Aktivitäten ausführen (oder unterlassen). Sex und körperliche Arbeit galten beide als besonders auslaugend.

In den 1860er Jahren begannen moderne Vorstellungen von Pathologie, die Lebensenergie in Kontinentaleuropa zu ersetzen, und sie fanden schließlich ihren Weg in die USA und nach Großbritannien. In der Zwischenzeit vollzogen sich jedoch gesellschaftliche und wirtschaftliche Entwicklungen, die das Konzept des Alters als Zeit der passiven Ruhe wie in Bernstein konservieren sollten.

Am zunehmend mechanisierten Arbeitsplatz war Effizienz das neue Schlagwort, und um die Jahrhundertwende kletterten überall Experten aus den Trockenwänden in Büros und Fabriken und boten an, den Arbeitern zusätzliche Produktivität abzuringen. Der ältere Arbeiter, dem es an Lebenskraft mangelt, war ein leichtes Ziel. Wie ein Effizienzexperte, Harrington Emerson, 1909 argumentierte, erzeugte ein Unternehmen, das seine ältesten Arbeiter in den Ruhestand versetzte, auf der ganzen Linie ein wünschenswertes zappeliges Leben. Private Renten – die erstmals 1875 von der Firma American Express eingeführt wurden und in den folgenden Jahrzehnten explodierten – waren eine natürliche Antwort. Sie wurden in einigen Fällen aus echter humanitärer Sorge für unfreiwillig pensionierte Mitarbeiter ausgestellt, aber auch, weil sie Managern den moralischen Schutz gaben, den sie brauchten, um Mitarbeiter nur wegen des Verbrechens der Pensionierung zu entlassen.

In den 1910er Jahren war es gängige Meinung, dass das Alter ein Problem darstellte, das es wert war, massenhaft angegangen zu werden. Zwischen 1909 und 1915 sah das Land sein erstes Rentengesetz auf Bundesebene, eine allgemeine Rente auf Landesebene und eine öffentliche Kommission für das Altern sowie eine große Umfrage zur Untersuchung der wirtschaftlichen Lage älterer Erwachsener. In der Medizin wurde der Begriff Geriatrie 1909 geprägt; 1914 wurde das erste Lehrbuch zu diesem Fachgebiet veröffentlicht. Die vielleicht beste Darstellung des damaligen Tenors war ein Film des bedeutenden (und notorisch rassistischen) Filmemachers D. W. Griffith aus dem Jahr 1911, der die Geschichte eines alternden Zimmermanns erzählte, der in Armut geriet, nachdem er seinen Job an einen jüngeren Mann verloren hatte. Sein Titel war Was sollen wir mit unserem alten tun?

Zu Beginn des Ersten Weltkriegs war die erste Hälfte unserer modernen Erzählung vom Alter geschrieben: Ältere Menschen stellten eine Bevölkerungsgruppe dar, die dringend Hilfe benötigte. Erst nach dem Zweiten Weltkrieg kam die zweite Hälfte in Form der goldenen Jahre, ein Marketing-Geniestreich von Del Webb, dem Entwickler des Rentner-Mekkas Sun City in Arizona. Die goldenen Jahre positionierten den Ruhestand nicht nur als etwas Schlechtes, das Ihnen Ihr Chef angetan hat, sondern als eine Zeit der Belohnung für ein Leben voller harter Arbeit. Als der Ruhestand zum Synonym für Freizeit wurde, nahm das Konzept des Alters im 20. Jahrhundert Gestalt an: Wenn Sie nicht die Art von älterer Person waren, die bedürftig war – für Geld, für Hilfe bei alltäglichen Aufgaben, für medizinische Versorgung – dann müssen Sie es sein Art, die gierig war: für ein bequemes Leben und Konsumluxus.

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Dieses janusköpfige Bild, das sowohl Wünsche als auch Bedürfnisse berücksichtigte, erweckte den Eindruck von Vollständigkeit, aber tatsächlich ordnete es ältere Menschen in eine Schublade. Alt zu sein bedeutete, immer ein Nehmer zu sein, niemals ein Geber; immer ein wirtschaftlicher Konsument, niemals ein Produzent.

Warum Produkte Klischees erzeugen

Eine der auffälligeren Weisen, in der sich das konstruierte Narrativ des Alters heute ausdrückt, sind Produkte, die für ältere Menschen entwickelt wurden, die tendenziell auf beide Seiten der Bedürftigen/Gierigen-Dialektik fallen: Gehhilfen, Medikamente und Pillen-Erinnerungs-Apps auf der einen Seite, und Kreuzfahrtschiffe, Alkohol und Golf-Greenfees auf der anderen Seite.

Es gibt natürlich mehr im Leben als die Sachen, die man kauft. Und doch gibt es guten Grund zu der Annahme, dass der Schlüssel zu einem besseren, längeren und nachhaltigeren Alter möglicherweise nur in besseren Produkten liegt, insbesondere wenn wir Produkt weit definieren: als alles, was eine Gesellschaft für Menschen baut, von elektronischen Spielzeugen bis hin zu Lebensmitteln Verkehrsinfrastruktur.

Betrachten Sie die Textnachricht. Ursprünglich als die Provinz klatschender Teenager bezeichnet, war es ein Glücksfall für gehörlose Menschen. Transzendentes Design, wie wir bei AgeLab solche Entwicklungen nennen, bietet eine Lösung, die größer ist als die grundlegenden Bedürfnisse älterer Menschen, aber dennoch ihre Bedürfnisse berücksichtigt. Der elektrische Garagentoröffner ist ein weiteres Beispiel: Ursprünglich als mechanisches Hilfsmittel für diejenigen konzipiert, die nicht in der Lage sind, schwere Holztüren zu heben, bot er einen zu attraktiven Komfort und fand seinen Weg in die allgemeine Verwendung.

Das aufstrebende Feld der Hörgeräte – Ohrhörer, die Aufgaben wie Echtzeitübersetzung und Verstärkung bestimmter Umgebungsgeräusche übernehmen können – könnte Hörhilfen endgültig entstigmatisieren. Sharing-Economy-Services hingegen bieten Dienstleistungen à la carte an, die bisher nur im Paket im Betreuten Wohnen erhältlich waren. Wenn Sie von Ihrem Telefon aus Lebensmittellieferungen herbeirufen, im Haushalt helfen und auf Abruf mitfahren können, können Sie sogar einen Umzug in eine institutionellere Umgebung verzögern – zumal Sie dadurch viel Geld sparen können. Rund 87 % der über 65-Jährigen geben an, dass sie lieber im eigenen Zuhause altern würden.

Illustration einer Person in einem Altersanzug

George Wylesol

Aber um Geschichten neu zu schreiben, ist das, was Produkte sagen, noch wichtiger als das, was sie tun. Ich könnte Hunderte von Kommentaren schreiben, in denen die Tugenden älterer Menschen gepriesen werden, aber jede positive Wirkung, die sie auf die öffentliche Wahrnehmung haben, würde von einem einzigen infantilisierenden Produkt in den Verkaufsregalen bei weitem aufgewogen. Wenn ein Unternehmen etwas entwickelt, das ältere Menschen als zu lösendes Problem behandelt, bekommt jeder sofort die Botschaft, ohne darüber nachdenken zu müssen.

Produkte haben das reduzierende Narrativ des Alters in einem jahrzehntelangen Teufelskreis fortgeschrieben. Das funktioniert ungefähr so: Die gesamte Produktökonomie rund um das Alter verstärkt in der Öffentlichkeit ein Bild von alten Menschen als passiven Konsumenten. Wenn sich dann eine ältere Erwachsene um einen Job bewirbt, muss sie gegen dieses allgemeine Gefühl ankämpfen – nennen Sie es Altersdiskriminierung, wenn Sie so wollen –, dass sie, von Natur aus eine Konsumentin, nicht in eine Produktionsrolle gehört. Infolgedessen fließen ihre hart erkämpften Erfahrungen selten in Designentscheidungen für neue, hochmoderne Produkte ein – insbesondere für Hightech-Produkte, die wahrscheinlich unser Leben von morgen prägen werden. Und so wenden sich die wenigen Designer, die sich dazu herablassen, Innovationen für ältere Menschen zu entwickeln, ohne es zu leiten, ohne es zu merken, der Ambient-Erzählung zu und produzieren am laufenden Band die gleichen alten reduktiven Produkte. Und so setzt sich der Kreislauf fort.

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Ich bin kaum der erste Akademiker, der feststellt, dass der freie Markt ein verzerrendes Feld über die Realität werfen kann, aber in diesem seltenen Fall könnte es möglich sein, die Energie dieses Marktes zu nutzen und direkt gegen unsere Altersmythen zu richten . Schließlich will die Erwartungslücke geschlossen werden – dass ein schwebender Felsbrocken zu Boden stürzen will – aus dem einfachen Grund, dass Unternehmen mehr Geld verdienen können, indem sie den wirklich massiven älteren Markt besser bedienen.

Natürlich wird eine solche Entwicklung nicht alle Probleme des Alterns lösen. Einkommensungleichheit und rassische Ungleichheiten überschneiden sich beide auf beunruhigende Weise mit dem Altern. Wohlhabendere und weißere Amerikaner sind eher finanziell auf den Ruhestand vorbereitet, gesünder und leben länger. Die Einstellung, wie wir über ältere Menschen denken, wird diese Ungleichheiten nicht beseitigen, aber es kann zumindest dazu führen, dass ältere Menschen vorzeitig entlassen werden, und ihnen helfen, besser bezahlte Jobs zu finden.

Das funktioniert ungefähr so: Die gesamte Produktökonomie rund um das Alter verstärkt in der Öffentlichkeit ein Bild von alten Menschen als passiven Konsumenten. Wenn sich dann eine ältere Erwachsene um einen Job bewirbt, muss sie gegen dieses allgemeine Gefühl ankämpfen – nennen Sie es Altersdiskriminierung, wenn Sie so wollen –, dass sie, von Natur aus eine Konsumentin, nicht in eine Produktionsrolle gehört.

Es wird auch nicht die Epidemie von Selbstmorden oder Todesfällen aus Verzweiflung lösen, die Amerikaner mittleren Alters plagt. Aber andererseits konnte die Neudefinition des Alters von einem schwarzen Loch der Passivität zu einer Zeit, die von Aktivität, Handlungsfähigkeit und sogar Erneuerung geprägt ist, der Sichtweise des mittleren Alters sicherlich nicht schaden. Wenn Sie davon sprechen, die Bedeutung des letzten Drittels (oder mehr) des Erwachsenenlebens zu ändern, ist es unmöglich, alle Auswirkungen vorherzusagen, die sich durch frühere Stadien ziehen werden. Vielleicht wird das Versprechen einer besseren Zukunft Menschen in den Zwanzigern, Dreißigern und Vierzigern nicht viel ausmachen – aber es wird die Sache sicherlich nicht verschlimmern. Tatsächlich frage ich mich, ob ein neues, realistischeres Bild des Alters jüngere und in der Mitte des Berufslebens stehende Arbeitnehmer dazu motivieren könnte, mehr für die Zukunft zu sparen, und sie dazu bringt, bessere Altersvorsorgeleistungen von den Arbeitgebern zu fordern. Zum ersten Mal sparen sie vielleicht nicht für eine hypothetische ältere Person, sondern für eine bessere Version ihrer selbst.

Technologen, insbesondere diejenigen, die Konsumgüter herstellen, werden einen starken Einfluss darauf haben, wie wir morgen leben werden. Indem ältere Erwachsene nicht als Nebenmarkt, sondern als Kerngruppe behandelt werden, kann der Technologiesektor einen Großteil der Arbeit leisten, die erforderlich ist, um das Alter neu zu definieren. Aber Tech-Arbeitsplätze sind auch berüchtigt jung. Junge Designer zu bitten, einfach in die Fußstapfen älterer Verbraucher zu treten (und wir vom MIT AgeLab haben buchstäblich eine Simulationsanzug für physiologisches Altern zu diesem Zweck) ist ein guter Anfang, aber es reicht nicht aus, um ihnen einen echten Einblick in die Wünsche älterer Verbraucher zu geben. Glücklicherweise gibt es einen einfacheren Weg: Stellen Sie ältere Mitarbeiter ein.

Tatsächlich gilt das, was in der Technik gilt, auch für Arbeitsplätze, die groß geschrieben werden. Wenn Sie das nächste Mal einstellen und der Lebenslauf eines älteren Arbeitnehmers über Ihren Schreibtisch läuft, sehen Sie ihn ernst an. Schließlich wirst du eines Tages auch älter sein. Schlagen Sie also Ihrem zukünftigen Ich einen Schlag zu.

Die globale Alterung mag unvermeidlich sein, aber das Alter, wie wir es kennen, ist es nicht. Es ist etwas, das wir uns ausgedacht haben. Jetzt liegt es an uns, es neu zu machen.

Joseph F. Coughlin (@josephcoughlin auf Twitter) ist Direktor des MIT AgeLab und Autor von The Longevity Economy.

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