Zahlensprache

Als Yan Zhu im ersten Jahr nach der Winterpause von St. Louis zurück nach Boston flog, hörte sie ein paar Reihen vor ihrem Sitz, wie zwei Leute über scheinbar zufällige Zahlen schimpften. Plötzlich wurde mir klar: „Wow, ich weiß genau, wovon du redest!“, sagt sie – es waren MIT-Studenten, die über den Unterricht sprachen. Inzwischen war sie mit dieser einzigartigen Zahlensprache bestens vertraut. Aber schon vor der Immatrikulation, sagt sie, habe ich über das Internet von unserer Zahlenbesessenheit gehört. Tatsächlich begann diese Besessenheit – die Vorliebe des MIT für die Nummerierung von Klassen, Gebäuden und Kursen oder Hauptfächern –, als das Institut noch eine junge Schule in der Back Bay war.

Die Zahlen zum Leben erweckt: Teil einer skurrilen Karte des MIT, die 1944–45 vom Geologieprofessor Frederick K. Morris gezeichnet wurde.

1865 bot das MIT sechs Studiengänge an, denen jeweils eine Nummer zugeordnet war: Maschinenbau (1), Bauingenieurwesen und Topographie (2), praktische Chemie (3), Geologie und Bergbau (4), Bauwesen und Architektur (5) und allgemeine Wissenschaft und Literatur (6). Im Laufe der Jahre wurden Kursnummern nach Bedarf hinzugefügt, gelöscht oder neu zugewiesen. Als beispielsweise das MIT 1945 das Lebensmitteltechnologieprogramm vom Department of Biology and Biological Engineering trennte, wurde die Unterscheidung ein Jahr später durch die Vergabe einer neuen Nummer, Course20, formalisiert. Die Lebensmitteltechnologie behielt diesen numerischen Spitznamen bei, als sie sich in die Ernährungs- und Lebensmittelwissenschaft und später in die angewandten biologischen Wissenschaften verwandelte. Als das MIT 1988 das Programm einstellte, wurde die Zahl für fast zwei Jahrzehnte im Ruhestand und dann im Jahr 2006 der biologischen Technik zugewiesen.



Die Beständigkeit der Erinnerung

Diese Geschichte war Teil unserer Ausgabe vom Mai 2009

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Die Praxis der Nummerierung von Gebäuden begann, als die Bauunternehmer Charles A. Stone und Edwin S. Webster, die 1888 das Institut abgeschlossen hatten, Baupläne für den Campus in Cambridge erstellten, der 1916 fertiggestellt werden sollte. Die Verwendung von Zahlen oder Buchstaben für Gebäude war üblich unter den Fabriken zu dieser Zeit, bemerkt die Wissenschafts- und Technologiekuratorin des MIT-Museums, Deborah Douglas: Das ist Teil der Industrialisierung – Zahlen im Auge zu behalten. Stone und Webster identifizierten jeden Sektor des Hauptgebäudes nach Nummern, indem sie links der Kuppel ungerade Zahlen (vom Charles River aus gesehen) und rechts gerade Zahlen zuordneten – ein Muster, das bis heute auf dem Hauptcampus besteht. (Tatsächlich haben sie jedes Stück Stein und jedes Gerät in jedem Gebäude nummeriert.) Das Institut hat die Idee von Anfang an angenommen. Das MIT hat den Bedarf an einem Nummerierungssystem vorhergesehen, sagt O. Robert Simha, MCP '57, ein Forschungsmitarbeiter am Department of Urban Studies and Planning, der von 1960 bis 2000 das Planungsbüro des MIT leitete gefolgt von Stockwerk und Zimmernummer war bequem und flexibel; Da Gebäude hinzugefügt oder Innenräume verändert wurden, konnten die Zahlen einfach nach Bedarf geändert werden.

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In den 1940er Jahren, als das MIT begann, auf den West Campus zu expandieren, erstellte Don Whiston '32, der stellvertretende Direktor für den Betrieb physischer Anlagen des MIT, ein Raster, das eine Nummerierungsfolge für zusätzliche Gebäude aufstellte, wobei der Memorial Drive als Grundlage diente. Als Simha in den 1960er Jahren einen Masterplan für den zukünftigen Bau entwickelte, erweiterte er das Raster auf die Sektoren Ost, Nord, Nordost und Nordwest. Die Vergabe von Zahlen für neue Gebäude ist ziemlich systematisch – aber es gibt etwas Spielraum. Als das Stata Center dort gebaut wurde, wo einst Gebäude 20 stand, schien es angesichts des ikonischen Status von Gebäude 20 ein Sakrileg, die Nummer wiederzuverwenden. Stattdessen empfahl ein Gremium aus Fakultät und Verwaltung die Zahl 32. Informatiker machen typischerweise alles in Zweierpotenzen, erklärt Professor John Guttag, der damals Leiter der Elektrotechnik und Informatik war. Sie waren der Meinung, dass die neue Gebäudenummer ihrer Abteilung eine Zweierpotenz sein sollte – und 32 war jahrelang die Standardanzahl von Bits in einem typischen Rechenwort. Es schien einfach so richtig, erinnert er sich. Es kam mir fast wie Schicksal vor, dass 32 ungenutzt da saß.

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Obwohl Zahlen am Institut eindeutig einen praktischen Zweck erfüllen, wissen MIT-Studenten auch, wie man damit Spaß hat. Als beispielsweise 1938 das Gebäude 7 eröffnet wurde, Technik berichteten, dass, wenn die 8.500 Kubikmeter Zement, die für das Gebäude verwendet wurden, in 12-Unzen-Bierdosen gegossen würden, sie 18.250.000 davon füllen würden – 6.300 für jeden Schüler. Und in der Nacht der Film Harry Potter und der Feuerkelch 2005 veröffentlicht wurde, verwandelten Hacker Gebäude 9 in Gebäude 9¾ zu Ehren des Bahnsteigs, den Harry benutzt, um zur Hogwarts-Schule für Hexerei und Zauberei zu gelangen. Die Schüler haben Bürotüren, Klassenzimmer, Badezimmer und sogar die Poststelle umbenannt.

Simha ist der Meinung, dass die Nummerierungskultur des MIT den Wert widerspiegelt, den die Leute hier auf Logik und quantitative Genauigkeit legen. Und die Beherrschung der Zahlensprache sei für die Schüler eine Frage des Stolzes, sagt er. Für Zhu ist es einfach effizienter. MIT-Studenten mögen es, Dinge zu kürzen, sagt sie. Und, fügt sie hinzu, ist es eine Möglichkeit, sich als MIT-Person zu identifizieren, wo immer Sie sich befinden – sogar in 30.000 Fuß Höhe.

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