Microsoft in Indien

Mit der Verbreitung der Produkte von Microsoft auf der ganzen Welt hat sich auch der 15 Jahre alte F&E-Bereich des Unternehmens, Microsoft Research (MSR), verbreitet. Zusätzlich zu ihrem ursprünglichen Standort auf dem Hauptcampus von Microsoft in Redmond, WA, hat die 700-köpfige Forschungsabteilung Labors in San Francisco eingerichtet; Silicon Valley; Cambridge, England; Peking, China; und zuletzt Bangalore, Indien.

Kentaro Toyama, stellvertretender Direktor von Microsoft Research in Bangalore, Indien. (Mit freundlicher Genehmigung von Microsoft.)

Das Labor in Bangalore, das im Januar 2005 eröffnet wurde, stellt den Versuch des Unternehmens dar, Indiens reiche Universitätsforschungsgemeinschaft und beträchtliche Talente in der Softwareentwicklung zu erschließen. Bangalore, die Hauptstadt des südindischen Bundesstaates Karnataka, beherbergt Hunderte von IT-Unternehmen, darunter zwei der drei größten Softwarefirmen des Landes, und wird oft als das Silicon Valley Indiens bezeichnet. Für US-amerikanische Technologieunternehmen ist es daher in vielerlei Hinsicht ein Kinderspiel, Softwarelabore in Bangalore einzurichten. Tatsächlich haben IBM, Hewlett-Packard, Intel und andere Unternehmen dort bereits Labore.



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Aber eine Präsenz in Indien kann für Microsoft besonders wichtig sein. Das Unternehmen hofft nicht nur, seine Windows- und Office-Software auf einem größeren Anteil der Computer in Indien einzusetzen – wo die Verkäufe von Desktop-PCs zwischen März 2005 und März 2006 um mehr als 20 Prozent gestiegen sind –, sondern sieht die über eine Milliarde Bevölkerung des Landes als Markt für zukünftige Microsoft-Produkte, wie zum Beispiel Lernsoftware, die auf Schulen in armen ländlichen Gemeinden spezialisiert ist.

Letzte Woche war der stellvertretende Geschäftsführer von MSR India, Kentaro Toyama, in Berkeley, Kalifornien, um eine internationale Konferenz über Informations- und Kommunikationstechnologie für Entwicklungsländer zu koordinieren. Der Chefredakteur von Technology Review, Wade Roush, hat ihn dort eingeholt.

Technologie-Review: Warum ist es für Microsoft wichtig, ein Softwarelabor in Indien zu haben?

Kentaro Toyama: Indien bietet ein einzigartiges Umfeld für bestimmte Arten von Forschung. Es hat eine boomende IT-Wirtschaft, während gleichzeitig ein hoher Prozentsatz der Bevölkerung immer noch in Armut lebt. Es gibt also bestimmte Arten von Forschung, die in den Vereinigten Staaten schwierig wären, die wir dort durchführen können, insbesondere in Bezug auf die Rolle der Computer in armen Gemeinden. Und es gibt eine gut ausgebildete Basis von Informatikern und Ingenieuren, einschließlich einer zurückkehrenden Diaspora, wenn man so will, von Indern, die im Ausland gearbeitet haben.

TR: Mit welcher Art von Forschung beginnen Sie?

KT: Die sechs Forschungsbereiche, auf die wir uns derzeit konzentrieren, sind Kryptographie*; digitale Geographien, einschließlich jeglicher Art von digitalen Karten oder standortbezogenen Diensten und Software; mehrsprachige Systeme, einschließlich Spracherkennung, Verarbeitung natürlicher Sprache und Aufbau von Systemen, die über verschiedene Sprachen hinweg interagieren; Hardware für die Kommunikation, einschließlich verteilte Sensornetze; Software Engineering, das sich mit der Erstellung von Tools befasst, die die Softwareentwicklung erleichtern; und Schwellenländer, oder wie sich die Computernutzung auf die soziale und wirtschaftliche Entwicklung auswirkt.

TR: Sagen Sie noch etwas zu mehrsprachigen Systemen – Indien scheint der perfekte Ort für diese Art von Forschung zu sein.

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KT: Ja, Indien ist ein erstaunlich vielfältiges Land in Bezug auf die Sprachen. Es gibt 22 offiziell anerkannte Sprachen und Hunderte anderer Sprachen und Dialekte. Der durchschnittliche Mensch auf der Straße ist zweisprachig und oft dreisprachig. Sie schalten ganz bequem hin und her. Aber die meisten Computerschnittstellen sind für Leute, die nur eine Sprache sprechen. Wir sind sehr daran interessiert, Technologien zur mehrsprachigen Nutzung der Computer zu unterstützen. Wenn Sie beispielsweise online suchen, möchten Sie Ergebnisse zurückgeben, die gut an die Sprachen der Benutzer angepasst sind.

TR: Welche konkreten Probleme beschäftigen Sie im Bereich Software Engineering Techniken?

KT: In Indien muss ein Großteil der Softwareentwicklung mit den Bemühungen in den USA oder anderen Ländern koordiniert werden. Normalerweise sind diese Orte Tausende von Kilometern entfernt und es gibt Koordinationsprobleme. Die Frage ist: Was sind die tatsächlichen Probleme – die wirklichen Probleme, wenn Sie versuchen, über Kontinente hinweg zu programmieren? Ist es zum Beispiel möglich, Spezifikationen für ein bestimmtes Programm so zu schreiben, dass man es wirklich einfach über den Zaun werfen kann [an ein Team in einem anderen Land] und es nicht viel Diskussion erfordert?

TR: Sie sind in Berkeley und leiten eine Konferenz über Community-Technologie für Entwicklungsländer. Wie passt die eigene Arbeit von MSR India in dieses Thema?

KT: Wir sind daran interessiert, Wege zu finden, wie Computer in ländlichen Dörfern oder in städtischen Slums Wirkung zeigen können. Sie können mit Leuten, die in diesen Gemeinden leben, Benutzerstudien durchführen, und da Indien eine ziemlich gute IT-Infrastruktur hat, befindet sich die gesamte Hard- und Software direkt auf der anderen Straßenseite. Und in Indien besteht ein großes Interesse an solchen Arbeiten. Ich bin überrascht von der schieren Zahl an gemeinnützigen Organisationen und NGOs [Nichtregierungsorganisationen], die in diesem Bereich arbeiten. Es gibt eine kulturelle Neigung zu dieser Art von Arbeit.

* Korrektur, 2. Juni 2006: Aufgrund eines Transkriptionsfehlers listete die Originalversion dieser Geschichte die Fotografie als eines der Hauptthemen des Bangalore-Labors und nicht die Kryptographie auf.

TR: An welchen Arten von Gemeinschaftsprojekten arbeiten Sie?

KT: Wir wollten zunächst sehen, ob wir etwas für ländliche Schulen tun können, das dem Bildungssystem hilft. Wir haben eine Reihe von Schulen besucht, von denen einige bereits über PCs verfügen. Tatsächlich haben 5 bis 10 Prozent der ländlichen Schulen in Indien PCs. Einen PC pro Kind können sie sich aber nicht leisten. So sahen wir jedes Mal die gleiche Situation: ein PC umgeben von fünf oder zehn Kindern, und normalerweise ein dominantes Kind in der Mitte, das Maus und Tastatur dominiert, während die anderen Kinder nicht so viel profitieren. Dies ist eine Situation, in der wir den Wert des PCs multiplizieren können, indem wir andere Arten von Interaktion hinzufügen. Wir haben Software für PCs entwickelt, die so viele Mäuse unterstützt, wie Sie über USB-Anschlüsse verfügen. Jede Maus hat einen andersfarbigen Cursor, was beispielsweise kompetitive Flash-Card-Spiele ermöglicht, die bestimmte Arten des Lernens fördern. Wir führen Vorstudien durch, um zu sehen, ob es einen pädagogischen Wert gibt. Wir glauben, dass wir eine Situation nehmen können, in der ein Kind eine tolle Zeit hat – und es ist fast immer ein er, und die anderen Kinder streiten sich um die Maus oder sind einfach gelangweilt – und daraus eine Situation machen, in der alle die Kinder sind voll dabei.

TR: Es ist schwer vorstellbar, dass sich zehn Schulkinder um einen einzigen Computer drängen und alle gleichzeitig damit interagieren. Funktioniert das in der Praxis wirklich?

KT: Irgendwo zwischen sechs und zehn Kindern bricht dieses Modell zusammen, aber bis zu fünf sind durchaus machbar. Die Software muss speziell für dieses Paradigma geschrieben werden. Wir hoffen, ein Software-Entwicklungskit veröffentlichen zu können, mit dem Benutzer mit mehreren Mäusen Bildungsinhalte schreiben können. Wir erwarten, die Technologie in Schulen in und um Bangalore zu testen, und wenn das funktioniert, möchten wir die Studie nicht nur in Indien, sondern darüber hinaus ausweiten.

TR: Wie hilft Microsoft kurzfristig ein Labor in Indien?

KT: Unternehmen sind sich des potenziellen Geschäfts in Schwellenländern bewusst, und infolgedessen wächst das Interesse bei Microsoft, Länder wie Indien und China viel besser zu verstehen. Wir sammeln viel Wissen, wenn wir einfach vor Ort sind und den Alltag in Indien verstehen. Wenn wir nach Redmond zurückkehren, verbringen wir viel Zeit mit Produktgruppen, von denen einige sehr explizit an Emerging Markets interessiert sind, andere nur über die Idee nachdenken. In jedem Fall befinden wir uns noch in der Anfangsphase des Lernens. Wir versuchen, die Leute zu verstehen, die ziemlich wohlhabend sind und wahrscheinlich unsere ersten unmittelbaren Kunden sind, und versuchen dann zu sehen, wie wir [unter anderen demografischen Merkmalen] etwas bewirken können, wo wir möglicherweise keine kurzfristigen Einnahmen sehen, aber wo, wer sich engagiert, erschließt sich in Zukunft neue Märkte.

Wie lange kann man ein unbenanntes Gänsespiel schlagen?

TR: Seit dem 11. September ist es für ausländische Wissenschaftler und Ingenieure oft schwierig, die notwendigen Visa für die Arbeit in den USA zu bekommen. Hilft Microsoft mit einem Labor in Indien, Zugang zu Forschern zu erhalten, die Sie sonst möglicherweise nicht einstellen könnten?

KT: Theoretisch wäre das eine großartige Idee, um Leute mitzunehmen, die technisch sehr gut sind, aber aus irgendeinem Grund nicht in die USA kommen können. Aber tatsächlich sind die meisten Leute, die wir eingestellt haben, sehr freiwillig entweder aus dem Ausland nach Indien zurückgekehrt oder in Indien geblieben. Wir erschließen eine Bevölkerung, die wirklich die Möglichkeit hat, mehr oder weniger überall zu arbeiten, aber sie bleibt freiwillig in Indien.

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