Meditation und das Gehirn

Der Dalai Lama ist eine verehrte spirituelle Persönlichkeit und Tibets Exilführer. Er ist auch der Friedensnobelpreisträger von 1989 und ein freundliches Gesicht auf den Schutzumschlägen beliebter inspirierender Bücher. Aber ein Möchtegern-Ingenieur? Tatsächlich hat Seine Heiligkeit oft gewitzelt, dass Ingenieurwissenschaften sein bevorzugter Weg gewesen wären, wenn er nicht Mönch geworden wäre.

Aber es war die Hirnforschung, nicht die Ingenieurwissenschaften, die den Dalai Lama im vergangenen September an das MIT zur Investigating the Mind-Konferenz brachte, die erforschte, wie sich wissenschaftliche und buddhistische Standpunkte über das menschliche Bewusstsein gegenseitig informieren können. Vor einem ausverkauften Publikum von 1200 im Kresge Auditorium des MIT tauschten der Dalai Lama und buddhistische Gelehrte Erkenntnisse und Fragen mit Neurowissenschaftlern und Psychologen zu Themen wie Aufmerksamkeit, mentale Bilder und Emotionen aus. Wissenschaftliche Diskussionen sind für den Dalai Lama von großem persönlichem Interesse, der seit Jahrzehnten ähnliche private Treffen mit angesehenen Gelehrten abhält. Aber diese Konferenz – die vom in Boulder, CO ansässigen Mind and Life Institute organisiert und vom neuen McGovern Institute for Brain Research des MIT gesponsert wurde – war die erste derartige Konferenz, die der Öffentlichkeit zugänglich gemacht wurde.

Die Beteiligten hoffen, dass die Veranstaltung eine strengere, gemeinsame Forschung zwischen Buddhisten und westlichen Wissenschaftlern auslösen wird, die seit langem diametral entgegengesetzte Ansichten über die Funktionsweise des Gehirns vertreten. Buddhisten zum Beispiel betrachten mentale Eigenschaften wie das Temperament als Fähigkeiten, die es zu kultivieren gilt, während westliche Wissenschaftler im Allgemeinen glauben, dass solche Eigenschaften in jungen Jahren im Gehirn verankert sind. Aber die moderne Neurowissenschaft und das Aufkommen neuer Bildgebungstechnologien haben die Wissenschaftler herausgefordert, umfassender über die Funktionsweise des Gehirns nachzudenken. Diese Konferenz wird untersuchen, wie Buddhisten und Wissenschaftler in der Forschung zusammenarbeiten können, um die Ratsamkeit und Weisheit dieser Forschung zu prüfen und Strategien und Methoden zu entwickeln, sagte Adam Engle, Vorsitzender des Mind and Life Institute, vor der Veranstaltung. Die Teilnahme des Dalai Lama zusammen mit so vielen führenden Wissenschaftlern und buddhistischen Gelehrten wird diese Konferenz historisch machen. Während die Konferenz sicherlich die Grenzen der neurowissenschaftlichen Forschung überschritten hat, hat das Feld bereits vom Studium buddhistischer Themen profitiert. Neue bildgebende Technologien ermöglichen es Forschern, die Gehirnaktivität von Mönchen zu dokumentieren, und Forschungszentren sind gut gerüstet, um das meditative Training und seine breiteren neurologischen Auswirkungen zu untersuchen.



Wissenschaft und Meditation

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Auf einer Bühne voller Sonnenblumen und weiß gepolsterten Stühlen signalisierte das Nebeneinander von Tweedmänteln und safrangelben Gewändern, dass dies keine gewöhnliche technische Session war. Stattdessen befasste sich das Panel mit Fragen wie der Natur der Emotionen – der Neigung des Einzelnen, glücklich oder wütend zu sein. Das Gremium verglich westliche und buddhistische Standardmodelle – angeborene oder trainierte emotionale Merkmale – ihre zugrunde liegenden Annahmen und die Aussichten für eine kontrollierte Forschung zu diesem Thema.

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Solche Vergleiche führten gelegentlich zu gutmütigen Auseinandersetzungen. Stephen Kosslyn, Psychologieprofessor an der Harvard University, eine Autorität auf dem Gebiet mentaler Bilder, war zum Beispiel gleichzeitig verwirrt und fasziniert von Berichten über geschulte buddhistische Mönche, die stundenlang komplizierte mentale Bilder ohne Detailverlust pflegten, und rief aus: , das sollte nicht möglich sein! Nichtsdestotrotz half der beharrliche sanfte Humor des Dalai Lama, philosophische und wissenschaftliche Perspektiven miteinander zu verweben.

Obwohl die Zusammenarbeit auf den ersten Blick ungewöhnlich erscheint, entspricht sie sowohl den Mandaten der buddhistischen Praxis als auch der wissenschaftlichen Offenheit. Der Dalai Lama stellt fest, dass beide Traditionen dazu ermutigen, Dogmen auf der Grundlage von Beobachtungen und Analysen in Frage zu stellen und Ansichten basierend auf empirischen Beweisen zu revidieren. Westliche Wissenschaftler haben sich in beiden Bereichen im äußeren physikalischen Bereich eindeutig hervorgetan. Inzwischen haben Buddhisten strenge Methoden entwickelt, um ihre innere Welt zu beobachten und zu kontrollieren. Und für den Konferenzteilnehmer Eric Lander, Direktor des Center for Genome Research des Whitehead Institute for Biomedical Research am MIT, deuten gemeinsame Motivationen wie Neugier auf die Welt und der Wunsch, Leiden zu lindern, darauf hin, dass dies eine fruchtbare Partnerschaft sein wird.

Aber dieser Wunsch zur Zusammenarbeit ist nicht neu. Wissenschaftler begannen vor einigen Jahrzehnten, Meditation zu studieren. In seiner bahnbrechenden Forschung in den 1970er Jahren fand der Kardiologe Herbert Benson von der Harvard Medical School heraus, dass selbst eine stark vereinfachte Form der Meditation anhaltende physiologische Vorteile wie reduzierte Herz-, Stoffwechsel- und Atemfrequenzen mit sich bringt. Sein Bestseller von 1975 Die Entspannungsreaktion detailliert die erste wissenschaftliche Validierung der meditativen Praxis und förderte das Wachstum von Kliniken zur Stressreduktion an Arbeitsplätzen, Krankenhäusern und anderen Einrichtungen. Aber bis vor kurzem gab es keine zuverlässige Methode, objektive Daten über angebliche mentale Auswirkungen wie geschärfter mentaler Fokus, Freiheit von negativen Urteilen und gesteigertes Mitgefühl zu sammeln.

Fortschritte in der funktionellen Magnetresonanzbildgebung (fMRT) haben die Dynamik des menschlichen Gehirns für objektive Studien geöffnet. Neuere fMRT-Studien zur Hirnaktivität legen nahe, dass Stimmungen und Dispositionen in bestimmten Regionen des Organs verwurzelt sind. Positive Gemütszustände sind beispielsweise durch hohe Aktivität im linken Frontalbereich gekennzeichnet, während Aktivität im rechten Frontalbereich mit negativen Zuständen zusammenfällt.

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So wie Physiologen gut trainierte Sportler untersuchen, um den Körper zu verstehen, konzentrieren sich Neurowissenschaftler auf Mönche, die oft mehr als 10 Stunden pro Tag meditieren, um das Gehirn zu verstehen. Diese vorläufigen Studien sind zwar alles andere als definitiv, stellen jedoch wissenschaftliche Ansichten über die ultimativen Fähigkeiten des Gehirns in Frage und weisen auf faszinierende Richtungen für die zukünftige Forschung hin.

In der Konferenzsitzung über Emotionen erläuterte Richard Davidson, ein Neurowissenschaftler an der University of Wisconsin, einige Pilotforschungen, die in Daniel Golemans Buch von 2003 beschrieben sind Zerstörerische Emotionen . Davidson hat fMRT und Elektroenzephalographie (EEG) verwendet, um die Gehirne von sechs Mönchen, darunter dem Konferenzteilnehmer Matthieu Ricard, während und außerhalb der Meditation abzubilden. Als Davidson die Mönche bat, bei sich selbst einen Zustand des Mitgefühls herbeizuführen, zeigten sie eine viel stärkere Verschiebung zur Aktivität des linken vorderen Gehirns als Probanden, die in Meditation nicht trainiert waren.

Natürlich ist der Lebensstil der Mönche nicht jedermanns Sache. Daher ist eine kürzlich veröffentlichte Studie über die Auswirkungen kurzer Meditationssitzungen mit Anfängern vielleicht von größerer Bedeutung für den Rest von uns. Wie in der Zeitschrift berichtet Psychosomatik , Davidson und Jon Kabat-Zinn, Medizinprofessor an der University of Massachusetts, Amherst, führten eine kleine kontrollierte Studie zum Achtsamkeitsmeditationstraining für Mitarbeiter einer kleinen Biotech-Firma durch. Vier Monate nach einem achtwöchigen Meditationskurs fanden die Forscher heraus, dass die Vorteile für das emotionale und das Immunsystem bestehen blieben – mit nur 15-minütigen Meditationssitzungen nur zwei- oder dreimal pro Woche.

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Das McGovern Institute, Co-Sponsor der Konferenz, hat keine kleine Mission: Es versucht letztendlich die biologischen Grundlagen aller höheren Gehirnfunktionen beim Menschen zu verstehen. Dies wiederum wird zu besseren Kommunikationswegen auf allen Ebenen der Gesellschaft – sowohl auf nationaler als auch auf internationaler Ebene – führen. Seit seiner Eröffnung im Jahr 2000 hat das Institut ein interdisziplinäres Forschungsteam mit den neuesten Erkenntnissen des Brain-Scanning und der dazugehörigen Technologien zusammengestellt. Zwei McGovern-Forscher, Nancy Kanwisher und Christopher Moore, interessieren sich besonders für meditatives Training und seine umfassenderen neurologischen Implikationen. Beide untersuchen die Mechanismen der Wahrnehmung, von denen einige glauben, dass sie den Aufmerksamkeits- und mentalen Aspekten der Meditation zugrunde liegen. Und beide sehen Buddhisten als außergewöhnliche Studienfächer und als wertvolle Partner, mit denen sie neue Forschungsfragen formulieren können.

Kanwisher, der Vertreter des MIT im Organisationskomitee, diente auch als Diskussionsteilnehmer. Neben Objekterkennung und Wahrnehmungsbewusstsein untersucht sie die visuelle Aufmerksamkeit – eine Reihe von Mechanismen im Gehirn, die selektiv verarbeiten, was unsere Augen aufnehmen. Bisher fragt fast niemand im Bereich der visuellen Aufmerksamkeit, wie sich Wahrnehmungsmechanismen mit der Erfahrung verändern können , sagt Kanwisher. Sie verweist auf das Beispiel von Buddhisten, die sich einem umfangreichen Aufmerksamkeitstraining unterziehen; Von besonderem Interesse ist, wie dieses Training die Eigenschaften der Aufmerksamkeit verändern kann, die in der bisherigen wissenschaftlichen Forschung charakterisiert wurden. Könnte uns Meditation helfen, unser Bewusstsein zu stärken? Sie ist sich nicht sicher. Aber sie ist fasziniert, als die buddhistischen Praktizierenden sagen: Schauen Sie, mit Training können wir die visuelle Aufmerksamkeit verbessern.“

Moore untersucht, wie die Dynamik des Gehirns es unserer Wahrnehmung von Berührungen in verschiedenen Situationen ermöglicht, sich zu ändern. Das Gehirn filtert ständig Informationen aus allen unseren Sinnen, fängt das Wichtige ein und ignoriert das, was nicht wichtig ist. Moore hat gezeigt, dass die Umgebung den Berührungsfiltermechanismus des Gehirns beeinflusst; Beispielsweise kann die Empfindlichkeit der Fingerspitzen bei Personen erhöht werden, die in einem dunklen Raum nach verlorenen Schlüsseln suchen. Im nächsten Schritt untersucht Moore, wie sich Ziele und Erwartungen auf das Filtern auswirken können. Er sagt, dass die Teilnahme an der Konferenz sein Interesse an dem Thema geweckt hat und ihn sich gefragt hat, ob die Ausbildung der Buddhisten es ihnen ermöglicht, diese Dynamiken willentlich zu kontrollieren.

Die Konferenz endete mit Plänen für die nächste Welle der Meditationsforschung, insbesondere größere kontrollierte Studien mit Anfängern. Nach einer begeisterten Menschenmenge und einer breiten Medienaufmerksamkeit sah Phillip Sharp, Direktor des McGovern Institute, einen klaren Hinweis darauf, dass die Neurowissenschaften auf etwas Großes gestoßen sind. Wie er bemerkte: [Wir beginnen] damit, sich mit Fragen zu befassen, die die Gesellschaft zutiefst interessant findet.

Inzwischen gibt es viel Neuland. Während fMRT-Gehirnkarten beispielsweise ein großer Fortschritt sind, wissen wir immer noch erschreckend wenig über die Verbindungen zwischen den Teilen des menschlichen Gehirns, räumt Kanwisher ein. Aber sie ist zuversichtlich, dass die Antworten weiterhin kommen werden, und die Zusammenarbeit mit Buddhisten ist ein unschätzbarer Beitrag – insbesondere wenn sie von dem bestätigt wird, was der Konferenzteilnehmer und buddhistische Mönch Ajahn Amaro den großen Gott der Daten nennt.

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