Politischen Sinn von Stammzellen machen

Die Forschung an embryonalen Stammzellen scheint eine auf die Politik zugeschnittene Technologie zu sein. Mit ihren begleitenden Debatten über schwere Krankheiten, mögliche Heilungen und die brisante Frage, wann das Leben beginnt, ist die Stammzellforschung auf eine Weise in das politische Gefecht der Nation eingetreten, wie es nur wenige Wissenschafts- und Technologiethemen tun.

Manche mögen sagen, dass es in den letzten Wochen dorthin geschleift wurde. Der demokratische Präsidentschaftskandidat John Kerry hat schonungslos sein Gelübde wiederholt, das von Präsident Bush im August 2001 verhängte Verbot der Förderung der Stammzellforschung durch den Bund aufzuheben Plattform auf dem Parteitag in New York.

Sogar die Meinungsforscher beschwören die Politik. Ein gutes Thema für die Demokraten ist der Untertitel von Harris Interactive für seine Pressemitteilung vom 18. August, in der eine Umfrage zur Stammzellforschung beschrieben wird, eine von mehreren kürzlich veröffentlichten unabhängigen Umfragen, die eine Mehrheit der Befragten dafür gefunden haben.



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Aber in der öffentlichen Debatte dieses Sommers, sagen Forscher und Beobachter, ist eine genaue Darstellung des Stands der Stammzellforschung verloren gegangen. Während sie sich wundern, wie eine weitgehend obskure Medizintechnik den Zeitgeist trifft83 Prozent der Befragten sagten Harris, sie hätten die Stammzelldebatte gesehen, gehört oder gelesen, äußern sie aber auch ihre Sorge, dass die Erwartungen der Öffentlichkeit die nüchterneren Wahrheiten der Forschung übertreffen.

Wie viel und wie schnell therapeutisch passieren wird, wird nicht realistisch diskutiert, sagt Neil Theise, Arzt und Stammzellforscher am Beth Israel Medical Center in New York City, der nach eigenen Angaben eingeladen wurde, vor fünf Jahrgangsstufen zum Thema. Aller Wahrscheinlichkeit nach wird die Stammzelltechnologie zu einer Verbesserung, wenn nicht sogar zu einer Heilung der genannten Krankheiten führen, sagt Theise. Aber wie schnell es gehen wird, wird übertrieben.

Theise sagt, dass seine anekdotische Erfahrung darauf hindeutet, dass viele Menschen glauben, dass stammzellbezogene Heilmittel für schwer behandelbare Krankheiten wie Parkinson und Alzheimer nur noch wenige Jahre entfernt sind. Die Wahrheit, sagt er, ist, dass solche Zelltherapien noch Jahrzehnte entfernt sind. Darüber hinaus, fügt er hinzu, seien Stammzellen selbst nicht das Heilmittel. Wenn wir herausfinden, wie Stammzellen funktionieren, gelangen wir zu grundlegenden Aspekten des Körpers. Während die Stammzellforschung also eine Goldgrube für biologisches Grundlagenwissen ist, dürften klinische Anwendungen noch in weiter Ferne liegen.

Stammzellen sind die zellulären Alleskönner. Sie sind unspezialisierte Zellen, die sich über lange Zeiträume teilen und erneuern können. Sie verwandeln sich auch in neue Arten von Zellen. Wenn Stammzellen in Geweben von Erwachsenen wie Knochenmark gefunden werden, erzeugen sie typischerweise den Zelltyp, in dem sie sich befinden. Embryonale Stammzellen gelten als vielseitiger. Sie werden aus Embryonen gewonnen, die in befruchtet wurden in vitro Kliniken, und sie können sich zu vielen verschiedenen Zelltypen entwickeln. Medizinische Forscher hoffen, Stammzellen zu bestimmten Zelltypen zu überreden, die die Grundlage für regenerative Therapien sein könnten.

Experten für Stammzellforschung sagen auch, dass die Öffentlichkeit durch das parteiische Tauziehen in die Irre geführt wurde, dass adulte Stammzellen nach genauerer Untersuchung die gleichen regenerativen Leistungen erbringen könnten wie ihre embryonalen Gegenstücke. Tatsächlich liefern Forscher, sagen wir, Studien an embryonalen Stammzellen wichtige Informationen für das Verständnis von adulten Stammzellen und umgekehrt. Aber insgesamt scheinen embryonale Stammzellen immer noch im Vorteil zu sein.

Wissenschaftler, wenn sie ehrlich sind, würden sagen, dass es derzeit den Anschein hat, dass embryonale Stammzellen am vielversprechendsten sind, aber vieles davon basiert auf unserer Unkenntnis darüber, was wir mit Stammzellen aus anderen Quellen wie Nabelschnüren und adulten Zellen tun können. sagt Robert McGehee, außerordentlicher Professor für Pädiatrie an der University of Arkansas for Medical Sciences. Es kann sein, dass wir einfach nicht herausgefunden haben, wie es geht, aber höchstwahrscheinlich haben wir Recht: Sie können es nicht. Die embryonale Zelle ist wirklich immer noch der Heilige Gral der Stammzellen.

Der Aufstieg der Stammzellforschung in die nationale Debatte erklärt sich nicht nur durch ihre oft emotionale Darstellung als Heilmittel, sondern auch durch die Bemühungen politischer Konservativer, sie mit der Abtreibungsdebatte zu verbinden. Da die Entnahme der Stammzellen Embryonen zerstört, vergleichen einige Konservative den Prozess mit einer Abtreibung. Ohne die Gruppen, die dagegen kämpfen, hätte die Öffentlichkeit nicht so viel Interesse an dem Thema, sagt Robert Blendon, Professor für Gesundheitspolitik an der Harvard University. Es würde als eine weitere biologische Debatte angesehen werden.

Aber in der Öffentlichkeit gewinnt die Unterstützung der embryonalen Stammzellforschung an Bedeutung. Unabhängige Meinungsumfragen in diesem Sommer zeigen, dass die Öffentlichkeit die Forschung positiv bewertet. Laut Harris Interactive stimmten 73 Prozent der Befragten zu, dass embryonale Stammzellen von in vitro Düngung, die nicht verwendet und normalerweise zerstört wird, sollte für die Forschung zur Verfügung stehen, gegenüber 61 Prozent im Jahr 2001. Diejenigen, die die Forschung mit der Begründung ablehnten, dass sie unethisch und unmoralisch sei, sank im gleichen Zeitraum von 32 Prozent auf 15 Prozent. In einer letzte Woche veröffentlichten Umfrage des Pew Forum on Religion and Public Life gaben 52 Prozent der Befragten an, dass es wichtiger sei, Forschung zu betreiben, die zu neuen medizinischen Heilmitteln führen könnte, als das potenzielle Leben menschlicher Embryonen zu retten.

Umfragen von Anti-Abtreibungsorganisationen kommen zu unterschiedlichen Ergebnissen. Die US-amerikanische Katholische Bischofskonferenz berichtete letzte Woche, dass nur 43 Prozent der Befragten eine Förderung durch den Bund für Forschungen befürworteten, bei denen lebende Embryonen zerstört würden; 47 Prozent waren dagegen.

Angesichts der Leichtigkeit, mit der eine so komplexe Wissenschaft verzerrt werden kann, sagen diejenigen, die Umfragen studieren, jedoch, dass die öffentliche Meinung wahrscheinlich nicht gut geformt ist. Wenn es um kontroverse Themen wie die Todesstrafe geht, sagt Greg Shaw, außerordentlicher Professor für Politikwissenschaft an der Illinois Wesleyan University, haben die meisten Menschen viel darüber nachgedacht und sich eine starke Meinung gebildet, die sie für den Rest ihres Lebens haben werden. Die Stammzellforschung sei anders, sagt Shaw. Wenn es um Stammzellen geht, wer kennt sich damit aus? Wissenschaftler tun dies, aber die meisten Menschen sind ziemlich ahnungslos, was die Auswirkungen sind.

Unabhängig davon, ob die Öffentlichkeit ihre Entscheidungen auf der Grundlage verzerrter Aussagen über den Stand der Stammzellforschung trifft, sind solche Umfragen ein wichtiger Teil des Prozesses, sagt Gordon Kingsley, außerordentlicher Professor für öffentliche Ordnung am Georgia Institute of Technology. In gewisser Weise, sagt Kingsley, ist die Debatte und Politisierung der Stammzellpolitik angemessen. Die Beteiligung an der Politik ist entscheidend, damit die vielen Stimmen der Öffentlichkeit gehört werden. Schließlich werden sie davon regiert. Es wäre gegensätzlich für uns, keine Möglichkeit zu haben, uns einzumischen, auch wenn es uninformiert ist und nur Angst zum Ausdruck bringt.

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