Liebe Online

Als mein Sohn Henry fünfzehn war, machten wir eine Reise von Cambridge nach Omaha, damit er seine Freundin zum ersten Mal persönlich kennenlernen konnte. Obwohl sie sich online kennengelernt haben, ist dies nicht die Geschichte einer virtuellen Beziehung; ihre Gefühle waren für sie nicht weniger real als die erste Liebe jedes anderen Teenagers, ob früher oder heute.

Als ich die ersten unerfüllten jugendlichen Sehnsüchte hatte, gab es in meiner unmittelbaren Umgebung nicht viele Mädchen, die das Stigma riskieren würden, mit mir auszugehen. Eines Sommers traf ich ein paar Mädchen in einem Camp für Ehrenschüler, aber unsere Beziehungen verkümmerten, als wir in unsere eigenen Schulen und Nachbarschaften zurückkehrten. Mein Sohn, der in der Schule eine kleine Auswahl fand, warf ein größeres Netz aus und suchte nach Gleichgesinnten, wo immer sie in einer Nachbarschaft so groß wie der Cyberspace selbst wohnten. Online hatte er das Zeug dazu - gute Kommunikationsfähigkeiten.

Er traf Sarah in einer Online-Diskussionsgruppe; sie sprachen über private E-Mails; Nachdem er sie ein wenig kennengelernt hatte, traute er sich endlich, sie anzurufen. Sie haben sich in Chatrooms verabredet. Sie schickten sich gegenseitig virtuelle Süßigkeiten, Blumen und Karten, die sie von verschiedenen Websites heruntergeladen hatten. Sie sprachen davon, auszugehen, obwohl sie Tausende von Kilometern voneinander entfernt saßen.



Sarahs Vater überwachte oft ihre Telefongespräche und wollte nicht, dass sie mit Jungen redete. Er schenkte dem, was sie online tat, nicht die gleiche Aufmerksamkeit. Er stieß schnell auf den Unterschied zwischen seinen Erwartungen an eine angemessene Werbung und der Realität der Online-Liebe. Er war der festen Überzeugung, dass Jungen nicht mit seiner Tochter telefonieren oder sie nach Verabredungen fragen sollten, es sei denn, sie waren ihm persönlich bekannt. Henry musste das Ritual durchlaufen, ihn am Telefon zu treffen und ihn um Erlaubnis zu bitten, sie zu sehen, bevor wir die Reise antreten konnten.

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Fernkommunikation zwischen Liebenden ist nicht neu. Der Austausch von Liebesbriefen war zentral für die Werbung meiner Großeltern (die durch den Ersten Weltkrieg getrennt wurden) und meiner Eltern (die nach dem Zweiten Weltkrieg durch die Dienste meines Vaters getrennt wurden). Als meine Frau und ich den Hof machten, reichten wir unsere Liebesbriefe persönlich hin und her und lasen sie einander vor. Unsere Werbung wurde von Angesicht zu Angesicht oder durch nächtliche Telefongespräche geführt. Der Liebesbrief war eine Restform – obwohl wir immer noch eine Schachtel mit vergilbten Briefen haben, die wir regelmäßig mit nebligen Augen wieder lesen.

Sarahs und Henrys romantische Kommunikation mag auf den ersten Blick flüchtiger erscheinen, da Bytes von Computer zu Computer übertragen werden. Trotzdem hat er alle ihre Chats hinter sich gelassen und Sarah mit einem Ausdruck überrascht. Auf diese Weise bewahrte er nicht nur die sorgfältig gestalteten Liebesbriefe, sondern auch den Prozess einer sich entwickelnden Beziehung. Es war, als hätten meine Frau und ich unsere ersten gemeinsamen Spaziergänge im Park auf Tonband aufgenommen.

Henry und Sarah hätten sich außerhalb der virtuellen Gemeinschaften, die das Internet ermöglicht, nicht kennengelernt. Beide betonten jedoch, dass eine rein digitale Kommunikation ihre Beziehung nicht hätte aufrechterhalten können. Als Sarah zum ersten Mal bestätigte, dass sie die Zuneigung meines Sohnes teilt, sprach sie ihre Liebesworte in einem Chatroom, ohne zu bemerken, dass er versehentlich getrennt wurde. Als er wieder online war, war sie frustriert gegangen. Anwerben muss schwierig sein, wenn Sie nicht einmal sicher sein können, ob die andere Partei da ist.

Die Unzulänglichkeiten des Mediums führen zweifellos zu erheblichen Verschiebungen im Vokabular der Liebe. Im Cyberspace ist kein Platz für die zweideutigen Gesten, die die fummeligen ersten Balzereien einer anderen Generation kennzeichneten. In einer Multi-User-Domain tippt man nicht, Henry lächelt. Er bewegt seine Hand subtil zu ihr in einer Geste, die im letzten Moment abgewendet werden könnte, wenn sie es nicht zu bemerken oder schockiert zu sein scheint. Die Sprache der höfischen Liebe entstand unter ähnlichen Umständen: entfernte Liebespaare schreiben nieder, was sie nicht laut sagen konnten.

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Sie haben sich vielleicht online kennengelernt, kommunizierten aber über alle verfügbaren Kanäle. Ihr anfänglicher Austausch von Fotografien verursachte enorme Angst, als sie sich bemühten, zu entscheiden, welches eingefrorene Bild oder welche Bilder ihre flüssigeren Online-Identitäten verankern sollten. Bei der Wahl versuchte mein Sohn, zwischen dem zu verhandeln, was seiner Meinung nach für eine andere 15-Jährige wünschenswert wäre, und dem, was ihre konservativen Eltern nicht entfremden würde.

Den Fotografien folgten andere greifbare Objekte, die zwischen Nebraska und Massachusetts verschifft wurden. Diese Objekte wurden geschätzt, weil sie die körperliche Intimität erreicht hatten, die den geografisch isolierten Teenagern noch verwehrt blieb. Henry schickte ihr zum Beispiel den Abdruck seiner Lippen, mit Rotwein befleckt auf Briefpapier. In einigen Fällen inszenierten sie einzeln Rituale, die sie nicht zusammen durchführen konnten. Henry bewahrte eine rote Rose auf, die er an dem Tag für sich selbst gekauft hatte, als sie zum ersten Mal zustimmte, stabil zu bleiben. Selbst im Zeitalter der sofortigen Kommunikation verschickten sie noch handschriftliche Notizen. Diese beiden Teenager sehnten sich nach dem Konkreten, nach dem Zusammensein im selben Raum, nach materiellen Dingen, die von Mensch zu Mensch weitergegeben wurden.

Abgesehen davon pflegten sie ihre wöchentlichen Telefonate. Das Telefonieren half, Sarah für Henry real zu machen. Als seine Freunde in der Schule seine Unfähigkeit herausforderten, seine Freundin zur Inspektion vorzuzeigen, und fragten, woher er wisse, dass sie kein Mann sei, zitierte er ihre Telefongespräche. Selbst für diese Teenager stellte die Fließfähigkeit elektronischer Identitäten eine Bedrohung dar. Einmal, zu Beginn ihrer Beziehung, erzählte Henry Sarah im Scherz, dass sie auf dieselbe Schule gingen, ohne sich vorstellen zu können, dass sie ihm glauben würde. Die Ergebnisse waren sowohl komisch als auch tragisch, als sie vergeblich nach ihrem mysteriösen Date suchte.

Nach einer Weile begannen sie zu befürchten, dass sie sich trennen könnten, ohne sich jemals persönlich gesehen zu haben, und sie wollten nicht, dass es so endet. Nach einigem Flehen stimmte ich zu, Henry auf der Reise zu begleiten.

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Henry und Sarah haben sich zum ersten Mal auf einem Flughafen kennengelernt. Fast hätte er sie nicht wiedererkannt, da sie so anders war als das einzige Foto, das sie geschickt hatte. Von Anfang an war ihre Interaktion intensiv körperlich. Henry sagte, dass es ihm am meisten Freude bereitet habe, mit ihren Haaren spielen zu können, und Sarah schlug ihm so oft in den Arm, dass er schwarz und blau war. Sarahs Mutter und ich sahen zu, wie zwei lümmelnde Teenager durch das Terminal schlurften und lernten, im Rhythmus zu gehen.

Als angehende Dramatiker fragten sie sich, was sie bei diesem ersten Treffen sagen sollten. Sarah löste das Problem, indem sie Sony PlayStation über den überfüllten Flughafen rief. Die beiden führten eine laufende Debatte über die relativen Vorzüge verschiedener Spielsysteme. Ihr erstes Date war in einer Spielhalle, in der Sarah ihre langjährige Prahlerei wiedergutmachte und ihn bei Street Fighter II besiegte, bevor Henry sich am NFL GameDay rächen konnte. Sarah erreichte das Staatsfinale in einem Videospielwettbewerb, daher war es keine Überraschung, dass dies für die gemeinsame Zeit von zentraler Bedeutung war. Sarahs Mutter kaufte ein paar neue Spiele und - immer die Anstandsdame - brachte das Spielsystem aus Sarahs Zimmer in den Salon, damit sie zusammen spielen konnten.

Wenn wir von Cambridge bis Omaha mit Leuten reden wollen, die wir noch nie zuvor getroffen haben, brauchen wir etwas, worüber wir reden können. Für Henry und Sarah bestand diese gemeinsame Kultur nicht nur aus verschiedenen Spielen und Spielsystemen, sondern auch aus einer gemeinsamen Begeisterung für das professionelle Wrestling. Sie trafen sich auf rec.sport.pro-wrestling, zusammengebracht durch ein gemeinsames Interesse am Undertaker, einem Star der World Wrestling Federation. Beide waren Teilnehmer eines elektronischen Pro-Wrestling-Rollenspiels. Henry brachte ein Pappschild zu einem im Fernsehen übertragenen Wrestling-Event mit, bahnte sich seinen Weg durch die Menge und stellte sich vor die Kamera, damit er Sarah eine Broadcast-Nachricht senden konnte.

Mensch und Affe Hybrid

Die Populärkultur half auch, das peinliche Schweigen in meinem Austausch mit Sarahs Eltern zu überbrücken. Ich hatte mich gefragt, was ein Medienwissenschaftler aus der Volksrepublik Cambridge zu zwei pensionierten Air Force-Offizieren aus Nebraska sagen würde. Als Sarahs Mutter und ich in der Spielhalle saßen und versuchten, Religion und Politik auszuweichen, fanden wir einen gemeinsamen Nenner über Star Trek, die Originalbesetzung von Saturday Night Live und natürlich Mutual of Omahas Wild Kingdom.

Henry und Sarah trennten sich irgendwann nach dieser Reise – nicht weil sie sich online kennengelernt hatten oder die Erfahrung im wirklichen Leben nicht ihren Erwartungen entsprach, sondern weil sie fünfzehn waren, sich ihre Interessen veränderten und sie den Widerstand ihres Vaters nie wirklich überwanden. Henrys nächste Beziehung war ebenfalls online – mit einem Mädchen aus Melbourne, Australien, und diese Erfahrung erweiterte seine Sicht auf die Welt, zum Preis von viel Schlaf, während sie Zeitunterschiede aushandelten. Jetzt 21, hat er seinen normalen Anteil an anderen romantischen Verwicklungen durchgemacht, einige online, mehr von Angesicht zu Angesicht (wobei viele der letzteren zumindest teilweise online durchgeführt wurden, um die Sommerferien-Trennung zu überstehen).

Wir haben mehr als ein Jahrzehnt Presseberichte über Online-Beziehungen gelesen – ein Großteil davon wurde geschrieben, seit mein Sohn und ich diese gemeinsame Reise unternommen haben. Journalisten sprechen gerne über die abnormen Eigenschaften von virtuellem Sex. Dennoch haben viele von uns das Internet angenommen, weil es in die persönlichsten und banalsten Bereiche unseres Lebens passt. Die Konzentration auf die revolutionären Aspekte der Online-Werbung macht uns blind für die Kontinuitäten der Balzrituale über Generationen und Medien hinweg. Tatsächlich gewinnt die Macht physischer Artefakte (der Abdruck von Lippen auf Papier, die verblassten Blütenblätter einer Rose), von Fotografien, der Stimme am Telefon im Kontext dieser neuen Beziehungen eine neue Schärfe. Darüber hinaus macht uns die Konzentration auf die Online-Aspekte dieser Beziehungen blind für die Agilität, mit der Jugendliche sich in den Medien hin und her bewegen. Ihr tägliches Leben erfordert ständige Entscheidungen darüber, was sie am Telefon sagen, was sie mit der Hand schreiben, was sie in Chatrooms kommunizieren und was sie per E-Mail versenden möchten. Sie jonglieren mit mehreren Identitäten – den fiktiven Persönlichkeiten des elektronischen Wrestlings, den konstruierten Idealen der romantischen Liebe und den Realitäten realer Körper und realer Emotionen.

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