Internet auf einem Chip

Vor zehn Jahren war der Internet Toaster einer der größten Hits auf einer großen Fachmesse für neue Netzwerktechnologien. Durch Eingabe eines Befehls auf einem vernetzten Computer überall auf der Welt können Sie den modifizierten Sunbeam Deluxe ein- und ausschalten oder den Toast anzeigen lassen.

Das Internet war damals noch klein, mit gerade einmal 300.000 Computern online. Aber es wuchs wie Unkraut. Und einer der großen Witze war, dass wir bald unsere Toaster, Mikrowellen und Kühlschränke ins Netz stellen würden. Der Witz war umso lustiger, weil niemand so recht verstehen konnte, warum eine solche Konnektivität für Haushaltsgeräte wünschenswert wäre: Wir wussten einfach, dass vernetzte Geräte Teil unserer gemeinsamen Zukunft sein würden.

Ein Ende von Alzheimer?

Diese Geschichte war Teil unserer Ausgabe vom März 2001



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Einen Toaster mit dem Internet zu verbinden war nicht einfach. Für den Anfang brauchte der Toaster einen Computer, der leistungsfähig genug war, um das sogenannte Internet Protocol zu sprechen – den digitalen Standard, der es Computern im Netz ermöglicht, miteinander zu kommunizieren. Die Schöpfer des Apparats – die Internetpioniere John Romkey und Simon Hackett – verbanden ihren Toaster mit einem Netzschalter, der wiederum mit dem Druckeranschluss eines mit dem Internet verbundenen Laptops verbunden war. Romkey und Hackett tüftelten ein Jahr lang daran, dass es funktionierte.

Ein Jahrzehnt vorspulen. Mehr als 300 Millionen Computer sind mit dem Internet verbunden – aber es gibt nicht viel mehr Haushaltsgeräte als damals, als der Internet Toaster auf den Markt kam. Die billigen Mikrocontroller, die normalerweise in Mikrowellenherden und schicken Toastern zu finden sind, haben nicht die Leistung, das Internetprotokoll zu implementieren, und können daher praktisch nicht online gehen.

Diese Barriere beginnt zu bröckeln, hauptsächlich dank ein wenig technischer Zauberei des Startups iReady aus Santa Clara, Kalifornien. Dieses Unternehmen hat die Internet-Protokoll-Schaltung auf einen Siliziumchip reduziert. Das Gerät mit dem Namen Internet Tuner ermöglicht es Unternehmen, dumme Maschinen mit dem Internet zu verbinden, ohne teure Mikroprozessoren zu verwenden. Diese Technologie könnte der Motor der Heimnetzwerke des nächsten Jahrzehnts sein – aber die bisherigen Entwicklungen beunruhigen mich bereits über das Missbrauchspotenzial.

Ich kann immer noch nicht verstehen, warum Sie einen Toaster ins Netz stellen wollen. Doch Anfang des Jahres will der japanische Haushaltswarenhersteller Zojirushi mit der Vermarktung eines internetfähigen Hot Pots beginnen, der über ein eingebautes Funkmodem Kurznachrichten an Mobiltelefone senden kann. Zojirushi wird den erwachsenen Kindern alternder Eltern den heißen Topf aufschlagen. Immer wenn die Kanne verwendet wird, erklärt iReady-Präsident Ryo Koyama, sendet sie automatisch eine Nachricht, die das Kind darüber informiert, dass es den Eltern gut geht und eine Tasse frischen Tee genießt.

Können wir Sauerstoff herstellen?

iReady vermarktet keine Chips. Stattdessen verkauft es spezifisch geistiges Eigentum, den Schaltplan für die Zehntausenden von Transistoren und Widerständen, aus denen der Internet-Tuner besteht. Unternehmen wie Zojirushi können diese Informationen dann verwenden, um Internet-Funktionalität in die Siliziumchips einzubauen, die sie bereits in ihre Produkte einbauen – mit zusätzlichen Kosten von praktisch null. Im Wesentlichen ermöglicht es die iReady-Technologie, einem Gerät einen Internetzugang für kaum mehr als die Kosten der Patentlizenz hinzuzufügen.

Andere Anwendungen sind kommerzieller und weniger sozial. Ein mit dem Internet Tuner ausgestatteter Getränkeautomat könnte beispielsweise seinen Status über das Internet an einen regionalen Verteiler melden. Es gibt nichts Revolutionäres daran, dass Getränkeautomaten ihren Bestand über DFÜ-Netzwerke melden; neu ist die idee, das internet als einheitliches netzwerk zu nutzen, um diese und andere daten zu sammeln und zu verteilen. Betrachten Sie Zojirushis Hot Pot. Es wäre für das Unternehmen nie wirtschaftlich gewesen, ein eigenes drahtloses Datennetz aufzubauen. Wirtschaftlich sinnvoll kann jedoch die Anmietung von Zeit in einem bereits bestehenden Netzwerk sein – insbesondere wenn der typische Hot Pot weniger als 500 Byte Daten pro Tag sendet. Das Internet ist hierfür ideal. Somit wird die Möglichkeit, die grundlegenden Kommunikationsprotokolle des Internets in Silizium zu implementieren, die Kosten für den Aufbau des Online-Zugangs in relativ dummen Geräten drastisch senken, was wiederum die Zahl der mit dem Internet verbundenen Geräte in die Höhe schnellen lassen sollte.

In den Vereinigten Staaten haben Unternehmen wie EarthLink und America Online riesige Internet-Einwahlsysteme aufgebaut. Diese Netze, die hauptsächlich Privatkunden bedienen, sind während der Geschäftszeiten oder spät in der Nacht bei weitem nicht ausgelastet. Kombinieren Sie die Internet-Wähltechnologie von iReady mit einem billigen Modem und Sie haben ein Rezept für die Verkabelung der Welt.

Nehmen Sie diese Idee von YSI, einem Hersteller von Umweltmessgeräten mit Sitz in Yellow Springs, OH. YSI hat sich kürzlich mit Aquadyne Computer aus San Diego zusammengetan, um ein System zur Überwachung der Wasserqualität in der Aquakultur zu entwickeln. Sensoren machen eine Vielzahl von Wasserqualitätsmessungen und geben die Daten dann in das Internet aus. Das System kann auch Parameter wie gelösten Sauerstoff überwachen und automatisch E-Mail-Nachrichten senden, wenn es ein Problem erkennt. In ein typisches Projekt wie dieses müssten Sie einen 16- oder 32-Bit-Prozessor und etwa 100 Kilobyte Arbeitsspeicher einbetten, sagt Aquadyne-Präsident Dean McDaniel. Durch die Übernahme der iReady-Technologie konnte YSI die Komponentenkosten für den Internetzugang in seiner Hardware von 79 US-Dollar auf 9 US-Dollar senken.

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Wenn sich die Technologie von iReady verbreitet, könnte sie laut Koyama die Art und Weise verändern, wie Internetdienstanbieter Einnahmen erzielen. Heutzutage verkaufen diese Unternehmen meist All-you-can-eat-Services für etwa 20 US-Dollar pro Monat. Unternehmen, die den Internet Tuner in ihre Produkte einbauen, möchten wahrscheinlich eine andere Preisgestaltung. Die Idee ist, dass sich eine Million Geräte ein- oder zweimal am Tag ins Netz einwählen und weniger als eine Minute online bleiben. Aller Wahrscheinlichkeit nach werden die Hersteller Internetbandbreite in großen Mengen kaufen und dann die Kosten des Dienstes in den Preis der Geräte einbeziehen – ein Ansatz, der weniger Buchhaltung erfordern würde als die Verwaltung von ein paar Millionen Einzelkonten oder die Implementierung eines globalen Mikrozahlungssystems. Um das neue Preismodell anzukurbeln, gründet iReady DeviceNet, ein Konsortium von Internetdienstanbietern, die sich der Bereitstellung des Online-Zugriffs auf andere Geräte als PCs verschrieben haben.

Obwohl Unternehmen die Technologie entwickelt haben, die ein solches System erfordert, verfügen sie nicht unbedingt über die Weisheit, die solche Fähigkeiten erfordern. Die durchgängige Telemetrie wird beispiellose Möglichkeiten zur Erfassung personenbezogener Daten schaffen. Ein Ingenieur bei Zojirushi zeigte zum Beispiel stolz ein Handy von iReadys Koyama und zeigte eine Nachricht an, dass die Großmutter des Ingenieurs an diesem Morgen ihren drahtlosen Hot Pot benutzt hatte.

Was hält sie davon? fragte Koyama den Ingenieur.

Nun, sie weiß es nicht! antwortete der Ingenieur – der dann sagte, wenn seine Großmutter wüsste, dass ihr heißer Topf ihre Handlungen überwachte, würde sie mit ziemlicher Sicherheit Einwände erheben. Es gibt diesen ganzen Little Brother-Aspekt des Projekts, der ein wenig beunruhigt, räumt Koyama ein.

Sicherheit stellt ein weiteres kniffliges Problem dar. Der zweite Komponentensatz von iReady ist eher für kabelgebundene Netzwerke als für DFÜ-Dienste konzipiert. Die als Internet-Tuner-Ethernet bezeichnete Technologie wurde entwickelt, um in alle Arten von Geräten gebündelt zu werden, die in einem Büro oder Gebäude verkabelt werden können, einschließlich Thermostaten, Ventilen, Lichtern und sogar Registrierkassen. Aber die Ethernet-Logik von iReady sieht keine Sicherheitsvorkehrungen vor – keine Benutzernamen, keine Passwörter und keine Verschlüsselung. Wenn Sie den Ethernet-Tuner über das Internet erreichen, verrät er Ihnen seine Geheimnisse.

Koyama sagt, dass er sich mit diesem Problem nicht beschäftigt und erklärt, dass Ethernet Tuner für den Einsatz hinter der Firewall eines Unternehmens entwickelt wurde. Aber angesichts all der Sicherheitslücken, die in den letzten Jahren publik wurden, ist das wenig beruhigend. Viele Ethernet-Tuner werden zweifellos im offenen Netz landen – und selbst viele von denen, die hinter Firewalls bleiben, werden keinen angemessenen Schutz haben. Die Erfahrung hat gezeigt, dass viele Benutzer es versäumen, diese später hinzuzufügen, wenn Sicherheitsmaßnahmen nicht von Anfang an integriert sind. Ich kann mir vorstellen, dass Internet-Scherzler nach Ethernet-Tuner-fähigen Lichtschaltern suchen und dann die Lichter an- und ausschalten lassen, bis die Firma die Verbindung zum Netz trennt. Und zweifellos können sich die Witzbolde etwas viel Schlimmeres einfallen lassen.

iReady wird sicher reagieren, wenn es wichtige Vorfälle gibt. Aber sein Patent schafft eine einzigartige Gelegenheit. Wenn iReady Technologien einbaut, die die Privatsphäre schützen und gleichzeitig die Sicherheit erhöhen, werden solche Schutzmaßnahmen in den nächsten Jahren auf Milliarden von Geräten zum Standard werden. Hoffen wir, dass das Unternehmen dieser Situation gewachsen ist.

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