Ungeduld ist auch eine Tugend

Was passiert mit dem Funken der Größe, den viele 18-Jährige haben, wenn sie am MIT, Harvard, Caltech oder Stanford ankommen? Für die meisten, sagte Edwin Land einmal, wird es durch die Beschäftigung des Grundstudiums mit Fragen ausgelöscht, auf die die Antworten bekannt sind. Die Botschaft in all diesen Vorlesungen und Prüfungen, fürchtete er, sei, dass der geheime Traum von Größe ein Wunschtraum sei; dass es lange dauern wird, bis [ein Student] einen signifikanten Beitrag leistet – wenn überhaupt.

Lands mangelnde Bereitschaft zu warten erklärt, warum er Harvard (zweimal) abbrach und im Alter von 24 Jahren das erste seiner 535 US-Patente zur Manipulation des Lichts erhielt. Es könnte auch sein Interesse an Sofortbildkameras erklären, das eines Tages im Jahr 1943 geboren wurde, als seine ebenso ungeduldige kleine Tochter, deren Foto er gerade gemacht hatte, fragte, warum sie es nicht sofort sehen könne. Fest steht, dass Lands Respektlosigkeit gegenüber der erhaltenen Weisheit ihm half, ein einzigartiges Imperium der Erfindungen aufzubauen, die Polaroid Corp die Biologie des Farbsehens.

Bell Labs ist tot, es lebe Bell Labs

Diese Geschichte war Teil unserer Ausgabe vom September 1998



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Leider hat der Erfinder viel getan, um Biographen zu entmutigen, indem er während seines 81-jährigen Lebens nur selten Interviews gewährte und dafür sorgte, dass seine Papiere nach seinem Tod im Jahr 1991 vernichtet wurden. Aber er wurde von Victor McElheny, einem angesehenen Wissenschaftsjournalisten, der Lands Karriere seit Jahrzehnten. (Im Interesse einer vollständigen Offenlegung: McElheny ist Mitglied des Board of Directors von Technology Review und war Dissertationsberater dieses Gutachters.)

Wie die Spionageflugzeuge und Satelliten, die Land in den 1950er und 1960er Jahren mitentwickelt hat, hat McElheny sowohl ein breites Sichtfeld als auch ein scharfes Auge für Details. Er dokumentiert zum Beispiel die Bedeutung des wissenschaftlichen Beratungsapparates, der während der Eisenhower-Administration entstand, und den wenig bekannten Anteil des Landes daran. Eine entscheidende Frage im Jahr 1954 war die Stärke der sowjetischen Bomber, und Land war davon überzeugt, dass ein hoch gelegenes Spionageflugzeug mit Tausenden von Fuß Filmmaterial gebaut werden könnte, um diese Frage zu beantworten. Er half, den Widerstand der Air Force gegen die Idee zu überwinden, und weit davon entfernt, die Spannungen im Kalten Krieg zu verstärken, argumentiert McElheny, lieferten die U-2-Flugzeuge Eisenhower die Informationen, die er brauchte, um die Ängste des Pentagons vor der sowjetischen Überlegenheit zu zerstreuen und das Wettrüsten zu verlangsamen.

Aber McElheny verweilt mit gleicher Gründlichkeit und Leidenschaft bei den genialen chemischen Tricks, die Land und seine Mitarbeiter erdacht haben, damit belichtete Negative ohne Dunkelkammern, Nässe oder Wartezeit ihre eigenen Positiven schaffen können. Von einer solchen technischen Herausforderung ergriffen, erzählt McElheny, könnte Land tagelang aushalten, ohne sein Labor zu verlassen. Seine Mottos waren Niemals mit einer ungeprüften Hypothese schlafen gehen und Jedes Problem kann mit den Dingen im Raum zu der Zeit gelöst werden. Das ultimative Geheimnis von Lands Größe, wie McElhenys exzellentes Buch impliziert, war, dass eine Frage ihn nur interessierte, wenn ihre Antwort unbekannt war.

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