Hightech für uralte Schildkröten

Ich kniee in einer lauen Januarnacht an einem Sandstrand in Costa Rica und helfe Biologen, einer Lederschildkröte Ultraschall zu geben. Sie hoffen, mehr über ihren Fortpflanzungszyklus zu erfahren, um die Populationen dieses vom Aussterben bedrohten Reptils an seinen Niststränden auf der ganzen Welt besser zu schützen. Die Schildkröte ist an Land gekommen, um ihre Eier zu legen, wie es ihre Art getan hat, seit die Dinosaurier die Erde durchstreiften. Ich sah zu, wie sie ihre enorme Masse den Strand hinaufschleppte, sich langsam zum Meer drehte und begann, mit ihren Hinterflossen eine ovale Grube in den Sand zu schaufeln. Sie verfällt bald in ihre Eiablage-Trance, einen Ruhezustand, in dem sie eine Stunde verharrt, bis sie ihr Nest bedeckt und zur Brandung zurückkehrt.

In ihrer Träumerei beachtet sie uns nicht, als wir zur Arbeit gehen. Wir packen das Gerät, das wie ein Desktop-Computer aussieht, aus und stellen es direkt hinter ihr in den Sand. Ein Schalter wird umgelegt und flackerndes Licht vom Bildschirm beleuchtet das Hinterende der Schildkröte. Zwei von uns, einer auf jeder Seite, halten ihre riesigen Vorderflossen fest, um sicherzustellen, dass sie uns nicht Sand ins Gesicht schleudert, wenn sie ihr Nest versteckt. Diese ruderähnlichen Flossen können jeden von uns beiseite werfen wie so viel Treibgut, aber sie liegen untätig an ihrer Seite. Ich fühle mit ihr in ihrer Arbeit. Ihr Gewicht erschwert ihr das Atmen, und sie saugt keuchend Luft ein. Tränen, die überschüssiges Salz abtransportieren sollen, tropfen wie Speichel aus ihren Augen und lassen sie so aussehen, als würde sie vor Anstrengung weinen.

Lebensmittelbestrahlung: Hält sie die Ärzte fern?

Diese Geschichte war Teil unserer Ausgabe vom November 1997



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Wir warten, während sie etwa 100 feuchte, weiße Eier ins Nest wirft. Als sie fertig ist, bewegt David Rostal, Biologe an der Georgia Southern University, die Ultraschallsonde vorsichtig über ihre Haut über ihrer Gebärmutter. Obwohl ich mit Ultraschall vertraut bin, da ich die Entwicklung meiner eigenen beiden Babys beobachtet habe, kann ich das Bild, das sich auf dem Bildschirm bildet, nicht entziffern. Rostal zeigt jedoch, ob sie reife Eierstöcke hat, die präovulatorische vitellogene Follikel tragen – das heißt, ob sie später in der Saison zurückkehren wird, um eine weitere Eizelle zu legen.

Trotz meiner Vertrautheit mit Ultraschall finde ich es wirklich unpassend, Zeuge eines der modernsten medizinischen Tests an einem der ältesten Tiere zu werden. Doch solche Szenen werden immer häufiger. Heute greifen Wissenschaftler auf einsamen Berggipfeln, in abgelegenen Regenwaldgebieten und weit draußen in den Ozeanen auf alle möglichen Hightech-Werkzeuge zurück, um bedrohte Wildtiere zu untersuchen. Die Techniken reichen von der Verfolgung von Stammbäumen gefährdeter Arten durch Analyse ihrer DNA bis hin zum Einsatz von Videokameras, die an Pottwalen befestigt sind, um Riesenkalmare in ihrer natürlichen Umgebung zu filmen. In vielen Fällen ermöglichen diese fortschrittlichen Technologien Wissenschaftlern, Aspekte der Ökologie, Physiologie und des Verhaltens zu untersuchen, die sie vorher nie untersuchen konnten. Und indem es Forschern und Wildtiermanagern ermöglicht, entscheidende fehlende Glieder in Tierlebenszyklen zu identifizieren, verbessern die Techniken die Überlebenschancen gefährdeter Arten.

Die Arbeit mit Lederrücken an diesem Strand – Playa Grande an der Pazifikküste Costa Ricas – ist ein typisches Beispiel. Denn auf diesem 800 Meter langen Sandstreifen verwenden Biologen vielleicht mehr Hightech-Geräte als alle anderen Biologen, die an irgendeinem anderen Tier arbeiten. Und mit diesen Werkzeugen beantworten sie ein Meer von bisher unbeantwortbaren Fragen zu den Schildkröten – und lernen so, wie bemerkenswert sie sind und welche Arten von Schutzmaßnahmen ihnen helfen können.

Die ledrige Schildkröte

Dermochelys coriacea, die mit ledrige Haut bedeckte Schildkröte, ist einzigartig unter den Meeresschildkröten, zu denen auch die Unechten, Grünen, Karettschildkröten und Ridleys gehören. Es ist das älteste lebende Reptil, das in seiner heutigen Form seit mindestens 20 Millionen Jahren und möglicherweise über 100 Millionen Jahren existiert. Es ist auch das größte, nachdem seine Rivalen in Bezug auf Größe, die Dinosaurier, vor etwa 65 Millionen Jahren ausgestorben sind. Das Weibchen vor mir checkt in dieser ruhigen Nacht mit einer Körpergröße von 1,80 m und einem Gewicht von 550 Pfund ein, der Durchschnitt für Nestlinge an Playa Grande. Aber ein männlicher Lederrücken, der einst vor der walisischen Küste in Fischernetzen gefangen wurde, erstreckte sich von Kopf bis Schwanz über neun Fuß und wog eine Tonne.

Trotz ihrer Masse wandern Lederrücken weiter und tauchen tiefer als jedes andere Reptil – tatsächlich, als fast jedes andere Tier. Nach dem Nisten in den Tropen schwimmen die Riesenschildkröten normalerweise Tausende von Kilometern, um ihre bevorzugten Nahrungsgründe in subpolaren Gewässern zu erreichen. Unterwegs tauchen sie regelmäßig mehr als 3.000 Fuß direkt nach unten, auf der Suche nach Nahrung oder um seltenen Raubtieren wie einem Schwertwal zu entkommen. Ihr stromlinienförmiger schwarzer Körper mit seiner glatten, ledrigen Haut und dem geriffelten, stark spitz zulaufenden Panzer, der der Art die beliebten Namen Kiel- und Rüsselrücken verleiht, erleichtert das Langstreckenschwimmen. Ein zusammenklappbarer Körperrahmen mit einem hohen Knorpel-zu-Knochen-Verhältnis und wenigen verschmolzenen Rippen (sogar ihre Schale ist so flexibel wie ein Radiergummi) ermöglicht es Lederrücken, mit dem Druck umzugehen, der bei 3.000 Fuß 1.500 Pfund pro Quadratzoll erreicht. Erstaunlicherweise schaffen sie all diese Leistungen mit einer Diät, die nur Quallen enthält.

Trotz seiner Einzigartigkeit ist der Lederrücken vom Aussterben bedroht. Frank Paladino, Biologe an der Indiana-Purdue University in Fort Wayne, der das Projekt in Playa Grande seit 1988 zusammen mit James Spotila von der Drexel University leitet, schätzte kürzlich, dass die Weltbevölkerung allein seit 1980 um zwei Drittel von 115.000 auf 34.500 gesunken ist nistende Weibchen. (Männchen zu zählen ist unmöglich, da sie nie an Land kommen und selten im offenen Meer beobachtet werden.)

Obwohl der Lederrücken die meiste Zeit seines Lebens weit draußen auf dem Meer verbringt, liegen seine größten Bedrohungen ironischerweise an Land. Die Eiablage an Land ist die einzige Eigenschaft, die sie von ihren frühesten Vorfahren, den Landschildkröten, bewahrt hat, und diese Eigenschaft ist jetzt zurückgekehrt, um sie zu verfolgen. An Lederstränden in der ganzen tropischen Welt plündern Menschen die Nester der Schildkröten nach ihren köstlichen Eiern, bauen ihren Lebensraum mit Häusern und Hotels über und töten gelegentlich nistende Weibchen für ihr Fleisch. Zunehmend verlieren Lederrücken jedoch auch auf hoher See ihr Leben, wo die Fischer sie für ihre Nahrung oder das in ihrem Fleisch enthaltene dicke, gelbe Öl harpunieren. (Das Öl wird in der Karibik als Aphrodisiakum oder als Brustmassage zur Linderung von Staus und von Fischern in Arabien und Indien zur Behandlung von Bootshölzern verwendet.) Die Schildkröten sterben auch auf See, wenn Langleinenfanggeräte unbeabsichtigt hängen bleiben und sie ertränken. und schwimmender Plastikmüll erstickt sie, wenn sie ihn mit Quallen verwechseln.

Um diesen steilen Rückgang zu verlangsamen oder sogar umzukehren, beeilen sich Biologen, die Art besser zu verstehen. Wir müssen dringend wissen, wohin diese Tiere im offenen Ozean gehen und was sie dort draußen machen, sagt Scott Eckert vom Hubbs-Sea World Research Institute in San Diego, Kalifornien.

Biologen haben keine Ahnung, wo die Schildkröten, die als zwei Unzen Junge ihre Geburtsstrände verlassen, ihre Entwicklungsjahre verbringen. Sie wissen auch nicht, wie schnell sie wachsen, in welchem ​​Alter sie geschlechtsreif werden oder wie lange sie leben. Sie sind sich nicht sicher, wie Weibchen zu Futterplätzen oder zurück zu ihren bevorzugten Niststränden finden. Niemand hat jemals berichtet, dass sich Lederrücken paaren sehen. Wenn Sie feststellen, dass diese sehr grundlegenden Informationen fehlen, wird Ihnen klar, warum wir so kämpfen, um diese Kreaturen zu retten, sagt Eckert, der sagt, dass er zum ersten Mal seit 15 Jahren im Feld Angst hat, dass ihr Aussterben zu seinen Lebzeiten erfolgen kann.

Sich der Technologie zuwenden

Als wir mit dem Ultraschall fertig sind, treten wir alle einen Schritt zurück und beobachten die Schildkrötenbedeckung über ihrem Nest. Ihre riesigen Vorderflossen lassen Sandschaufeln hinter sich herfliegen, und innerhalb von Minuten kann ich nur erahnen, wo das Nest tatsächlich liegt. Lederrücken müssen besonders darauf achten, ihre Eier zu verbergen, da viele nichtmenschliche Raubtiere – von Mungos bis hin zu Hunden – sie ebenfalls ausgraben. Bald beendet sie ihre Arbeit und beginnt, sich die Böschung hinunter auf die brechenden Wellen zu schleppen.

Aber wir sind noch nicht fertig mit ihr. Rostal möchte eine Blutprobe nehmen, um festzustellen, ob ein Zusammenhang zwischen ihrem Testosteronspiegel und dem Vorhandensein dieser präovulatorischen Follikel besteht. Ziel ist es herauszufinden, was ein Weibchen dazu veranlasst, ihre Eier zu legen und, wenn es fertig ist, die Region für die Saison zu verlassen. Durch ein besseres Verständnis des Eiablagezyklus können Naturschützer nicht nur wissen, wo, sondern auch genauer, wann der Schutz auf nistende Weibchen ausgeweitet werden muss.

Der Lederrücken ist nicht mehr in Trance, sondern ist jetzt wild entschlossen, das Wasser zu erreichen und wird nicht still sitzen, während wir versuchen, ihr Blut zu entnehmen. Also legen wir ihr eine Plane aus dickem Gummigewebe in den Weg. Als sie darauf krabbelt, nehmen wir die vier Ecken ein und schaffen es nach mehreren Versuchen, ihre kräftigen Flossen an ihrer Seite festzunageln. Rostal verschwendet keine Zeit, um die Probe zu holen, die er mit einer langen Injektionsnadel aus ihrem Hals zieht. Zusammen mit Proben von anderen Schildkröten zeigt das Blut später, dass Weibchen mit reifen Eierstöcken mit mehreren großen Follikeln, wie unsere Schildkröte in dieser Nacht, hohe Testosteronspiegel aufweisen, während diejenigen mit erschöpften Eierstöcken entsprechend niedrige Hormonspiegel aufweisen. Solche Hinweise auf den Zeitpunkt und die Mechanismen der Fortpflanzung werden Wissenschaftlern helfen, einzelne Lederrückenpopulationen in den Tropen von Mexiko bis Malaysia besser zu überwachen.

So anspruchsvoll die Blut- und Ultraschalluntersuchungen auch sind, sie stellen für Paladino und andere Lederrückenforscher nur die Spitze des sprichwörtlichen Eisbergs dar. Bei ihren Bemühungen, so viele Informationen wie möglich über jede Schildkröte, jedes Nest, jedes Ei und jedes Jungtier an Playa Grande und anderswo zu sammeln, verlassen sie sich auf eine breite Palette von Techniken. Bestimmte Methoden bleiben Low-Tech, wie das Aufzeichnen der Panzerlänge und -breite jeder Mutter mit einem Maßband (um die durchschnittliche Größe der Nester dort zu bestimmen) und die genaue Position jedes Nests mit einem Holzpflock zu markieren (um zu erfahren, was einen idealen Nistplatz ausmacht) ). Andere Methoden basieren jedoch auf einigen der fortschrittlichsten verfügbaren Technologien.

Die wohl wertvollste Technologie, die Paladino in Playa Grande einsetzt, ist auch die kleinste. Der Passive Integrated Transponder (PIT) ist etwa so groß wie ein Reiskorn und ist ein glasverkapselter Mikrochip-Identifikations-Tag, den sein Team in den Schultermuskel jedes Nesters injiziert, der auf Playa Grande kriecht. PIT-Tags sind zuverlässiger als Metall-Flipper-Tags, die auch Paladino verwendet, obwohl sie während der Wanderungen der Tiere auf See oft abfallen. Wenn jede Schildkröte an Land kommt, führen Projektmitarbeiter einen Handscanner, wie er in Supermarktkassen verwendet wird, über die Schulter des Reptils, um den Ausweis zu lesen. Code.

Durch die Identifizierung von Einzelpersonen können Forscher eine Vielzahl von Fragen beantworten. Im Laufe der Jahre haben Paladino und seine Kollegen beispielsweise bewiesen, dass Playa Grande – in dessen Blütezeit Ende der 1980er Jahre etwa 1.600 Brutvögel pro Saison gesehen wurden – eine der größten Lederrücken-Nistkolonien im Pazifischen Ozean ist. Sie haben auch gezeigt, dass Weibchen während der Brutzeit von Oktober bis Februar durchschnittlich fünfmal Eier legen. Dieser Befund kann Auswirkungen auf den Naturschutz haben. Wenn sich Weibchen beispielsweise relativ nahe am Strand aufhalten, muss in diesen Monaten möglicherweise das Bootfahren und Angeln in der Nähe von Niststränden eingeschränkt werden.

Paladino hofft nun, mit der Implantation von PIT-Tags in Neugeborene beginnen zu können. Obwohl er befürchtet, dass die Tags beim Wachsen der Jungtiere so in dichtem Gewebe vergraben werden könnten, dass sie unlesbar werden, hofft er, dass genug überlebensfähig bleiben werden, um solche Rätsel zu lösen, wie schnell Lederrücken reifen. Wenn zum Beispiel ein markiertes neugeborenes Weibchen als Erwachsener an seinen Geburtsstrand zurückkehrt, um Eier zu legen - wie viele Forscher glauben, dass Lederrücken es tun - dann können die Wissenschaftler mit einem schnellen Lesen des Etiketts wissen, wie alt diese Schildkröte ist und wie lang es dauerte bis zur Geschlechtsreife.

Andere Technologien, die an Land ins Spiel kommen, beleuchten die Physiologie des Lederrückens. Während jede Schildkröte am Playa Grande ihre Eier legt, legen Paladinos Crews die Drähte eines Thermoelements, das die Temperatur misst, während der 60-tägigen Inkubationszeit in das Nest. Wie sich herausstellt, bestimmen die Nesttemperaturen weitgehend das Geschlecht der Jungtiere. Wärmere Temperaturen bedeuten mehr Weibchen, kältere Temperaturen mehr Männchen. Die Temperatur, bei der ein gleicher Anteil der beiden Geschlechter entsteht, liegt Berichten zufolge zwischen 84 und 86 Grad F. Daher ist die Kenntnis der Nesttemperatur an Playa Grande und anderen Stränden (die leicht variieren kann) von entscheidender Bedeutung für Naturschutzbemühungen, die oft das Umsetzen von Nestern beinhalten die anfällig für Eierwilderei oder Meerwassererosion sind.

Eines der verlockendsten Geheimnisse rund um den Lederrücken ist, wie er es schafft, in eisigen Gewässern zu überleben. Leatherbacks wurden in 44 ° F Wasser mit einer Körpertemperatur von über 77 ° F gefangen. Einige Biologen haben vorgeschlagen, dass sie einen hohen Stoffwechsel haben müssen, wie Säugetiere oder Vögel. Aber die Biologen Frank Paladino und James Spotila glauben anders.

Um den Ruhestoffwechsel der Schildkröten zu analysieren, legten die beiden Forscher versiegelte Masken über die Köpfe nistender Lederrücken und sammelten ihre Atemgase in großen meteorologischen Ballons. Später analysierten sie die Gase auf Gesamtvolumen und Prozentsätze von Sauerstoff und Kohlendioxid, um eine Schätzung des Ruheumsatzes der Schildkröte zu entwickeln – die Menge an Sauerstoff, die sie pro Kilogramm Körpergewicht verbrennt – nachdem sie zwei Stunden lang unbeweglich an der Küste gesessen hatte. Sie fanden heraus, dass Lederrücken einen Stoffwechsel haben, der weniger als halb so groß ist wie der von Säugetieren ähnlicher Größe, wie etwa einer Kuh.

Paladino und Spotila vermuten, dass Lederrücken auf ein einzigartiges Stoffwechselsystem angewiesen sind, das sie Gigantothermie nennen. Gigantothermen – zu denen die Dinosaurier gehört haben könnten, sagen sie – haben eine große Körpergröße und einen niedrigen Stoffwechsel, und sie verwenden peripheres Gewebe (im Fall von Lederrücken ihre schwabbelige Haut) als Isolierung. Bei Lederrücken zum Beispiel liegen Arterien und Venen nebeneinander, so dass vom Herzen ausgepumptes erwärmtes Blut das von den Extremitäten einströmende gekühlte Blut erwärmen kann. Dies hilft, die Körperkerntemperatur der Schildkröte auch in Gewässern hoch zu halten, die einen Menschen innerhalb von Minuten töten würden.

Dem Trunkback auf der Spur

Die spannendsten Einblicke, die Biologen in das Leben der Lederrücken gewonnen haben, stammen aus Datenerfassungsgeräten, die ahnungslose Weibchen in die Tiefsee mitgenommen haben. Uns wurde schon immer vorgeworfen, Tiere in einer Entbindungsstation zu studieren, lacht Eckert und bezieht sich auf die Arbeit mit Weibchen an und in der Nähe von Niststränden. Jetzt können wir einen Schritt zurücktreten und herausfinden, womit sie die anderen 99,9 Prozent ihres Lebens verbringen.

Einige der frühesten Hinweise auf das Verhalten von Lederrücken auf See stammten beispielsweise von mikroprozessorgesteuerten Zeit-Tiefen-Rekordern (TDRs). An den Schalen der Tiere befestigt, zeichnen diese Instrumente, die Biologen ursprünglich für Studien anderer großer Taucher wie Robben und Pinguine entwickelt hatten, Tauchtiefe und -dauer, Auf- und Abstiegsraten sowie Oberflächenzeiten auf. Eckert und seine Frau Karen, die auch eine führende Lederrückenforscherin ist, beleuchten zuerst die Tauchfähigkeiten der Schildkröte mit TDRs an Nestern, die Sandy Point, St. Croix, verlassen. Sie fanden heraus, dass die Weibchen fast ununterbrochen tauchten, Tag und Nacht, durchschnittlich zehn Minuten pro Tauchgang und fünf Tauchgänge pro Stunde. Sie tauchten auch tagsüber tiefer, oft in tiefe Tiefen. Eine Schildkröte schwamm 3.330 Fuß hinunter, bevor das TDR die Aufzeichnung stoppte. Obwohl dieser Tauchgang der tiefste seit Aufzeichnungen ist, glaubt Eckert, dass Lederrücken routinemäßig viel tiefer tauchen. Nach der Analyse von Hunderten von Tauchgängen glaubt das Ehepaar-Team, dass die Schildkröten der sogenannten tiefen Streuschicht folgen, einer horizontalen Zone, die reich an Quallen ist, die nachts an die Oberfläche steigen, um sich von Phytoplankton zu ernähren, sich aber bei Tageslicht zurückziehen bis in Tiefen unter 1.800 Fuß, wo die Beleuchtung nur 1 Prozent der an der Oberfläche beträgt.

Biotelemetrie, ein Mittel zur Fernerkennung und Messung von Bewegungen und anderen Zuständen von Wildtieren, die mit elektronischen Telemetriegeräten ausgestattet sind, hat auch dazu beigetragen, das Verhalten von Lederrücken auf hoher See zu klären. Um mehr darüber zu erfahren, was die Weibchen von Playa Grande in den Tagen oder Wochen zwischen den Brutereignissen tun, statteten Paladino und seine Kollegen die Tiere mit Funk- und Schallsendern aus und verfolgten sie in Booten, wenn sie den Strand verließen. Die Funksender ermöglichten es den Wissenschaftlern, die Oberflächenaktivität und den Standort von Schildkröten in einer Entfernung von bis zu 10 Meilen zu überwachen. Die Schallsender, deren Schallwellen sich leicht durch Wasser ausbreiten, ermöglichten es ihnen, Tauchgänge in Tiefen von 1.500 Fuß und mehr aufzuzeichnen.

Brille für monokulares Sehen

Durch diese Arbeit entdeckten Paladino und seine Kollegen unter anderem, dass Weibchen, die auf eine weitere Chance zum Nisten warten, ihre Zeit damit verbringen, in relativ geringen Tiefen innerhalb von etwa 40 Meilen von Playa Grande zu tauchen und zu fressen. Am Ende eines Studientages tauchten die Forscher einfach ins Wasser, um ihre Instrumente zu holen, als die Schildkröten auftauchten.

Für die Schildkröten, die sich auf den Weg zu ihren Fernwanderungen machten, benötigten die Biologen Geräte, die aus der Ferne betrieben werden konnten. Satellitentelemetrie war die Antwort, weil das Aufspüren von Schildkröten auf diese Weise, so Eckert, bedeutet, dass man sie nicht herumjagen muss. Im Juni 1995 stattete er drei Lederboote an einem Strand in Trinidad mit 1-Watt-Satellitensendern aus, die jeweils einen integrierten Mikroprozessor trugen, der Tauchtiefen und -dauern aufzeichnete. Jedes Mal, wenn eine Schildkröte auftauchte, suchte der Sender nach einem oder beiden der polarumlaufenden Wettersatelliten von Argos, von denen jeder etwa viermal täglich den Äquator überfliegt. Wenn eine Verbindung hergestellt wurde, sendete der Sender einen Code zur Identifizierung der Schildkröte sowie einen Datenstrom. Der Satellit wiederum verwendete eine Triangulationsfunktion, um zu bestimmen, wo auf dem Planeten das Signal herkam. Wenn die Schildkröte lange genug an der Oberfläche blieb, konnte der Satellit seinen Standort genau bestimmen, oft bis auf 150 Meter, sagt Eckert. Der Satellit leitete die Informationen an eine bodengebundene Empfangsstation weiter, die die Daten einmal täglich per E-Mail an Eckerts Bürocomputer weiterleitete.

Zum ersten Mal konnten die Wissenschaftler einen detaillierten Blick darauf werfen, wohin Lederrücken auf ihren ozeanumspannenden Wanderungen gehen. Einer von Eckerts Sendern fiel nach drei Monaten aus, die anderen beiden hielten jeweils mehr als ein Jahr durch. (Eckert entwarf sie so, dass sie nach etwa 40.000 Übertragungen aufgeben und das Gurtzeug, das sie trug, nach etwa einem Jahr von der Schildkröte fällt.) In dieser Zeit legten die beiden Schildkröten jeweils mehr als 10.000 Meilen zurück. Nachdem man Trinidad verlassen hatte, ging es nach Norden in subarktische Gewässer, wo es zwei Monate verweilte, bevor es nach Süden zu den Kanarischen Inseln und nach Afrika fuhr. Der andere schwamm nach Osten und drehte etwa 1.000 Meilen westlich von Mauretanien nach Norden. Es endete im Golf von Biskaya vor Frankreich, wandte sich dann nach Süden und näherte sich schließlich der afrikanischen Küste.

Inzwischen versucht Eckert, seine Telemetrie-Techniken zu verbessern. Vor kurzem stattete er neun Lederrücken an der Pazifikküste von Mexiko mit verbesserten Sendern aus, die für 250.000 Übertragungen über 4 Jahre ausgelegt sind. Und er arbeitet jetzt an einem Sender, der das Global Positioning System (GPS) nutzt, um seinen Schildkröten zu folgen. Das Schöne an einem GPS-Standort ist, dass er sehr einfach zu bekommen ist, sagt er. Normalerweise bleiben Lederrücken nur wenige Minuten an der Oberfläche, aber die Sender seiner Trinidad-Untertanen benötigten die Schildkröten mindestens fünf Minuten lang an der Oberfläche, um eine Satellitenortung zu erhalten. Das GPS-Gerät benötigt weniger als 20 Sekunden. Außerdem kann Eckert während dieser Zeit mit dem Sender kommunizieren. Sie können es neu programmieren, z. B. anweisen, dass es sich für einen Monat ausschaltet, wenn Sie Daten aus Bereichen erhalten, die Sie nicht möchten, sagt er.

Bei der Satellitenverfolgung von acht Lederrücken auf der Pazifikseite machten Paladino und seine Kollegen eine interessante Entdeckung. Schildkröten, die Playa Grande verlassen, können überall entlang eines Bogens von etwa 160 Grad aufbrechen. Doch alle acht Schildkröten in der Studie machten sich auf den Weg nach Südwesten entlang des unterirdischen Cocos Ridge zu den Galapagos-Inseln; vier fuhren an Galapagos vorbei in tiefere pazifische Gewässer. Die Biologen glauben, dass die Schildkröten entlang verschiedener Meereskorridore wandern, deren Breite sie konservativ auf etwa 300 Meilen schätzen. Am Playa Grande hat Paladino damit begonnen zu untersuchen, wie die Schildkröten solche Routen wahrnehmen. Normalerweise fahren neugeborene Lederrücken, die den Strand verlassen, direkt aufs Meer. Aber als Paladino vorübergehend magnetisierte Nadeln mit etwa der doppelten Stärke des Magnetfelds des Planeten an die Köpfe der Schildkröten klebte, begannen sie ziellos umherzuwandern. Wenn man ihre Fähigkeit, das Erdmagnetfeld zu spüren, unterbricht, scheinen sie in einem zufälligen Muster zu verlaufen, sagt er.

Eckert hält die Jury für noch offen, ob es bestimmte Wege gibt; seine drei Trinidad-Schildkröten zum Beispiel steuerten in drei verschiedene Richtungen. Wenn solche Korridore jedoch existieren, könnten sie einen großen Beitrag zum Schutz der Art auf hoher See leisten, sagt Paladino, denn die Behörden können wissen, wann und wo sie die Langleinenfischerei einschränken müssen, die jedes Jahr Tausende von Lederrücken ertränkt. Tatsächlich geben die neuen Erkenntnisse über das Verhalten von Lederrücken, die Biologen jetzt sammeln, neue Hoffnung, dass die Art vor dem Aussterben zurückgeholt werden kann. Die Verwendung von Satellitentelemetrie und anderen Technologien, die es uns ermöglichen, die Bewegungen und Lebensräume von Lederrücken zu verstehen, gibt uns die Werkzeuge, die wir brauchen, um beispielsweise auf Fischer zu reagieren, die sagen, wir wollen hier draußen eine neue Fischerei bauen.“ Gut, aber Folgendes müssen Sie vermeiden.'

Erhaltung der Arten

Nachdem wir die Blutprobe genommen haben, befreien wir den Lederrücken aus ihrer vorübergehenden Fesselung und sehen zu, wie sie sich der brechenden Brandung entgegenschleppt. Die Flut, auf die sie sich verlassen hatte, um sie so weit wie möglich den Strand hinauf zu tragen, hat begonnen, sich zu verflüchtigen, was ihre Reise anstrengender macht als auf dem Hinweg. Sie atmet schwer und das bauchige Fleisch an Hals und Schultern glüht rot von der Anstrengung. Aber sie drückt weiter und hinterlässt eine fünf Fuß breite Spur im Sand. Schon bald plätschern die ersten schaumigen Wellen über ihren breiten Rücken. Ein paar Minuten später gewinnt sie wieder Auftrieb und verschwindet sofort im Meer.

Weitere Forschungen sind erforderlich, um festzustellen, ob dieser Lederrücken dann über eine Meeresschildkröte-Autobahn zu ihren Futterplätzen geschwommen ist, und um einen Ozean anderer Mysterien über Lederrücken zu lösen. Einige Fragen, wie zum Beispiel wohin Babyschildkröten gehen, wenn sie in den Wellen verschwinden, müssen möglicherweise auf Durchbrüche bei verfügbaren Technologien warten, wie etwa miniaturisierte Satellitensender oder sogar ganz neue Technologien. Wenn ich darüber nachdenke, herauszufinden, wohin diese Jungtiere da draußen gehen, werde ich blass, sagt Eckert. Aber es schreckt ihn kaum ab. Wir müssen besser verstehen, wohin Lederrücken gehen, was sie da draußen tun und welche Lebensräume sie zum Überleben brauchen, oder wir verschwenden alle unsere Bemühungen überall, fügt er hinzu und verweist auf Versuche, Niststrände zu schützen. Das ist mein Kreuzzug für vielleicht die nächsten 50 Jahre.

Ein weiterer Kreuzzug von Eckert besteht darin, die Öffentlichkeit über Lederrücken und ihre Notlage zu informieren. Es ist Ihre Langzeitversicherung, bemerkt er. Eine der besten Möglichkeiten, Menschen aufzuklären, sei eine weitere aufkeimende Technologie – das Internet. Inzwischen gibt es eine Reihe beliebter Webseiten, die sich auf Meeresschildkröten beziehen, und einige Forscher, darunter Paladinos Kollege Edward Standora vom Buffalo State College in Buffalo, NY, haben damit begonnen, ihre Satellitenspuren über das Internet zu veröffentlichen, damit Schulkinder die Fortschritte der Schildkröten. Das Internet ist eine kostengünstige Möglichkeit, Informationen an eine sehr breite Leserschaft zu verteilen, sagt Eckert, und jedes Mal, wenn Sie dies tun, profitieren Sie vom Artenschutz.

In der Zwischenzeit sind sich die Forscher einig, dass der vielversprechendste Weg zur Erhaltung der Art darin besteht, ihre Nistplätze zu schützen, bis ein breiteres wissenschaftliches Verständnis von Lederrücken vorliegt. Zu diesem Zweck gibt es gute Nachrichten am Playa Grande. Im Juli 1995 erklärte die costa-ricanische Regierung Playa Grande und zwei benachbarte Niststrände zum Nationalpark, Parque Marino Las Baulas oder Leatherback Turtle Marine Park. Über eine starke nationale Naturschutzethik hinaus gewährten die costaricanischen Behörden Schutz weitgehend auf der Grundlage der Spitzenforschung von Paladino und Spotila.

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