Gottes Augen zu verkaufen

Die Idee, die zu John Hoffmans Durchbruch führte, kam von einem ungewöhnlichen Ort: einem Regierungsbürokraten. Hoffman hatte überlegt, wie er hochwertige Satellitendaten – wie sie Geheimdienste verwenden – in sein noch junges Geschäft mit Luftbildaufnahmen integrieren könnte. Das Problem war, dass die Art von Daten, die die Vereinigten Staaten haben, hauptsächlich von Orten wie sibirischen Ölfeldern stammt. Da ist nicht viel kommerzielles Potenzial. Aber die Bemerkung des Regierungsbeamten drehte das Ganze um. Er sagte zu mir, erinnert sich Hoffman, du weißt schon, mein Sohn, was du tun solltest, ist, zu den pauschalen Russen zu gehen, denn bei Gott, die machen seit 20 Jahren Fotos von uns.“

Dieser Rat führte Hoffman zu Erfahrungen, die an einen Roman von Tom Clancy erinnern. Mithilfe von Mike Laserson, der in den 1970er und 1980er Jahren bei der Vermittlung von US-Sowjet-Getreidegeschäften geholfen hatte, fingelte Hoffman Ende 1994 ein Treffen mit dem russischen Verteidigungsministerium an, um seine Idee zu fördern, Satellitenbilder in Spionagequalität auf den kommerziellen Markt zu bringen . Die Dinge begannen nicht so gut, erinnert sich Hoffman: Hier gingen ein paar Amerikaner in den russischen Geheimdienst und sagten: Hey, du hast all diese hübschen Fotos. Wir möchten, dass Sie sie freigeben, damit wir sie an andere verkaufen können.“

Aber nach ein paar Tagen Diskussion, gefolgt von einem Wodka-getränkten Abendessen im OMNI-Hotel in Moskau, gewannen Hoffman und Laserson die Russen. Dies ermöglichte die Gründung eines Joint Ventures zwischen Hoffmans Unternehmen, Luftbilder , Lasersons Ein-Mann-Beratungsunternehmen, Central Trading Systems, und Sovinformsputnik , das Spin-off der Regierung, das Produkte und Dienstleistungen der russischen Raumfahrtbehörde fördert und vermarktet. Nach einem ersten Misserfolg, a SPIN-2 Der vom Joint Venture gestartete Satellit war erfolgreich und verbrachte Ende 1997 45 Tage damit, Tausende von Bildern zu schießen. Dann haben Microsoft, Compaq und Kodak ihre Fähigkeiten gebündelt, um einen webbasierten Katalog- und Fulfillment-Service namens Terraserver , die sie Byte für Byte als größte Datenbank im Internet anpriesen.



Mit 2-Meter-Satellitenbildern (die Objekte mit einem Durchmesser von nur 2 Metern auflösen), die letzten Sommer für jeweils nur 10 US-Dollar verkauft wurden, gewannen Hoffman und seine Partner eine frühe Etappe eines neuen, hart umkämpften Rennens, um aus Daten zu profitieren, die einst waren die Provinz der Gespenster. Die Geheimdienste hätten ein 30-jähriges Monopol auf hochwertige Satellitenbilder, sagt Marty Faga, ehemaliger Leiter des ehemals geheimen National Reconnaissance Office, das seit 1962 für US-Spionagesatelliten zuständig ist. Das Monopol ist vorbei.

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Tatsächlich ist dieses Monopol mit aller Macht vorbei. In den nächsten Monaten und Jahren plant eine Schar von Unternehmen auf der ganzen Welt, hochauflösende Bildsatelliten zu starten, von denen einige Auflösungen erreichen können, die fein genug sind, um Objekte mit einem Durchmesser von weniger als einem Meter zu erkennen – was für die Geheimdienstgemeinschaft früher Stand der Technik war . Nach Prognosen einiger Branchenanalysten könnte der Umsatz mit diesem neuen Rohstoff zusammen mit Mehrwertdiensten wie der Zusammenführung von Satellitenbildern mit geografischen Landnutzungsdaten innerhalb weniger Jahre eine halbe Milliarde Dollar erreichen. Unternehmen könnten die Spionagequalitätsdaten verwenden, um zu sehen, was ihre Konkurrenten tun. Es könnte Förstern helfen, Bäume nach Arten zu inventarisieren. Nachrichtenagenturen könnten es verwenden, um Breaking Stories zu identifizieren. Stadtplaner konnten sehen, wie Städte wachsen und wo Straßen oder Autobahnen verlegt werden sollten.

Das ist der Vorteil dieser Explosion von einst supergeheimen Informationen. Aber aus einer anderen Perspektive betrachtet, erscheint ein dunkleres Bild. Was wäre, wenn Saddam Hussein zum Beispiel während des Golfkriegs Zugriff auf 1-Meter-Spionagesatellitendaten hätte? Hätten seine Truppen vielleicht härter gekämpft? Was wäre, wenn ein anderer Schurkenstaat oder terroristische Gruppen den Satelliten nutzen könnten, um Raketen mit Atomwaffen auf großen internationalen Flughäfen anzuvisieren? Laut John Logsdon, Direktor des Space Policy Institute an der George Washington University, warten viele Terroristen, Industriespione, Schurkenregierungen und andere Schurken darauf, an solche Daten zu kommen.

Das Problem, sagt Logsdon, besteht darin, dass diese Informationen so schnell auf den Markt gelangen, dass die Politik keine Chance hatte, aufzuholen. Dies ist ein Bereich, sagt er, in dem die Leistungsfähigkeit einer durchdachten, umfassenden Bewertung der Vor- und Nachteile der Zukunft möglicherweise vorauseilt. Das politische Ziel der Clinton-Administration, (mit den Worten eines Regierungsbeamten, der auf Anonymität bestand) ein Gleichgewicht zwischen Außenpolitik und kommerziellen Interessen zu finden, hat die Dinge auf die Überholspur gebracht; Das Verfahren des Handelsministeriums zur Lizenzierung von Lieferanten hochwertiger Satellitendaten ist ziemlich geschäftsfreundlich. Und mit ausländischen Konkurrenten in Kanada, Frankreich, Indien, der ehemaligen Sowjetunion, Japan und Israel werden die Daten wahrscheinlich für fast jeden überall auf der Welt verfügbar sein.

Bevor Sie die Konsequenzen dieser Situation herausfinden, ist es eine gute Idee, einen Schritt zurückzutreten und sich anzusehen, wie wir dazu gekommen sind. Jeder, der das Wetter im Fernsehen verfolgt, weiß, dass Satellitenbilder mit niedriger Auflösung seit vielen Jahren öffentlich zugänglich sind. Bereits in den 1970er Jahren begann die NASA damit, Bilder mit niedriger Auflösung aus dem Landsat-Programm zu verkaufen. Seitdem hat sich der Verkauf von Daten mit niedriger bis mittlerer Auflösung (bis hin zum 10-Meter-Bereich) zu einer weltweit wettbewerbsfähigen Branche entwickelt, mit staatlich geführten oder unterstützten Agenturen aus den Vereinigten Staaten, Frankreich, Indien, Russland, Europa, Japan und Kanada alle im Spiel.

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Aber diese Art von Bildern ist ein ganz anderes Angebot als die Art von hochauflösenden Bildern, die den Markt überschwemmen werden. Und es bedurfte einiger neuer Entwicklungen, um das hochauflösende Geschäft sozusagen in Gang zu bringen. Zum einen wurden Raumfahrzeuge und Starts viel billiger. Es ist jetzt möglich, für 20 bis 50 Millionen Dollar in das Geschäft einzusteigen, sagt Ray Williamson, ein Kollege von Logsdon am Space Policy Institute. Die Russen können Ihre Waren von ihrer Baikanur-Startanlage in Kasachstan zu Tiefstpreisen ins All bringen. China bietet auch preisgünstige Startdienste an.

Auch der Markt für Satellitenbilder ist in den letzten Jahrzehnten gewachsen und hat sich diversifiziert. Viele der frühen Nutzer waren Wissenschaftler mit flachen Taschen, die großräumige Phänomene wie Wetter, Waldrückgang, Meeresbedingungen und globale Erwärmung verfolgten. Aber diese Art von Markt konnte keine ganze Privatwirtschaft unterstützen, also stellten die Regierungen hohe Subventionen bereit, um die Satelliten in der Umlaufbahn zu halten. Inzwischen ist jedoch ein großer neuer Wirtschaftszweig entstanden: die Geographic Information Services (GIS)-Branche.

GIS-Unternehmen arbeiten hauptsächlich mit Firmenkunden zusammen und bieten ihnen Overhead-Daten, die für ihr Geschäft relevant sind. Die Wände von GIS-Unternehmen sind mit Satellitenbildern von Landsat, Frankreichs Spot Image, Kanadas RADARSAT (das Fernerkundungsdaten mit hochauflösendem Radar statt optischer Technologie sammelt) und anderen Anbietern tapeziert. Analysten kombinieren diese Bilder mit geografischen Informationen, wie zum Beispiel Landkarten, landwirtschaftlichen Ressourcen und demografischen Daten. Das Wachstum von GIS habe eine Grundlage geschaffen, um alle möglichen interessanten Informationen in Satellitenbilder einzubinden, sagt Williamson. Mit diesen Mehrwertdienstanbietern gibt es jetzt einen großen Markt für hochauflösende Bilder in Spionagequalität.

Sobald die Bedingungen stimmten, waren Leute wie John Hoffman bereit, vorzutreten. Tatsächlich waren hochauflösende Bilder Teil von Hoffmans Planung seit er 1988 Aerial Images in Raleigh, NC, gründete. Aber erst nach dem Kalten Krieg und seinen Abenteuern in Moskau war er bereit, in die Umlaufbahn zu gehen . Im Mai 1996 befand sich eine russische Kosmos-Raumsonde mit einem SPIN-2-Satelliten mit einer hochauflösenden Kamera, die für sein Joint Venture bestimmt war, auf einer Sojus-B-Rakete am Standort Baikanur.

Diese russischen Vögel, wie Satelliten in der Fachwelt genannt werden, tragen ausgeklügelte optische Systeme, sind aber nicht in jeder Hinsicht auf dem neuesten Stand. Die meisten Konkurrenten von Hoffman senden Bilder über Telemetriesysteme zurück zur Erde. Aber die russischen SPIN-2 tragen Filmmaterial, das physisch aus einem Kanister geborgen werden muss, der auf die Erde zurückfällt. Der Film wird in Russland verarbeitet und dann in die USA geschickt, wo Präzisionsscanner die Fotografien in digitale Bilder umwandeln. Nach der Digitalisierung können die Bilddaten auf Datenträger, Datenbanken für GIS-Anbieter, das Internet und den Rest der digitalen Welt gelangen.

Das Starten von Satelliten jeglicher Art ist nichts für Müde; Scheitern ist oft Teil des Spiels. Der erste SPIN-2 hatte Geräteprobleme und schaffte es nie in die Umlaufbahn. Aber Hoffman hat einen starken Magen, und der zweite Versuch, 1997, war erfolgreich, indem er die Bilder für den Terraserver lieferte und der breiten Öffentlichkeit einen ersten Vorgeschmack auf das bot, was früher nur Geheimdienstler sehen konnten.

Diesem Geschmack folgt bald ein wahres Bankett mit hochauflösenden Bildern, wenn die Konkurrenten von Hoffman in das Geschäft einsteigen (siehe Seitenleiste: The Image Makers). In den nächsten Monaten und Jahren erwarten mehrere Unternehmen, darunter Space Imaging of Thornton, Colorado, Orbital Sciences of Dulles, Virginia, und Earth Watch of Longmont, Colorado, hochauflösende Bildsatelliten zu starten. Einige bieten eine etwas feinere Auflösung als 1 Meter – besser als die SPIN-2-Vögel von Hoffman jetzt produzieren können. Und obwohl dies den Fähigkeiten der tatsächlichen Spionagesatelliten näher kommt, sagen die echten Spuk, dass sie immer noch die schärfsten Vögel am Himmel haben. Wir werden der kommerziellen Leistungsfähigkeit einen Schritt voraus sein, sagt Rick Oborn, Sprecher des National Reconnaissance Office, dessen Satelliten heute angeblich eine Auflösung von 10 Zentimetern erreichen können.

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Die neuen Bilder in Spionagequalität werden nicht nur billiger und bequemer als die alten sein. Mit der Zunahme räumlicher Details besteht die Möglichkeit, nicht nur geologische Merkmale zu kartieren, sondern auch Fragen zu stellen, die Sie mit Bildern mit niedrigerer Auflösung nicht beantworten könnten, sagt der Geologe John Amos, Analyst bei Advanced Resources International, einem GIS-Unternehmen in Fairfax, Virginia .

In letzter Zeit hat Amos viel Zeit damit verbracht, Kunden dabei zu helfen, Sweet Spots in Sandsteinbetten zu identifizieren, die im Verdacht stehen, Erdgas zu beherbergen. Das meiste Gas ist in Sandstein mit geringer Durchlässigkeit eingeschlossen. Die Sweet Spots haben eine höhere Durchlässigkeit, wodurch es einfacher wird, das Gas herauszubekommen. Amos' geologisch geschulte Augen können aus Satellitenbildern subtile Hinweise darauf erhalten, wo sich diese Stellen befinden könnten. Sobald die Bilder mit höherer Auflösung verfügbar sind, kann er die Kandidaten-Sweet-Spots vergrößern, die zuerst während der Analyse mit den Bildern mit niedrigerer Auflösung ermittelt wurden. Und das könnte es einfacher machen, Pseudo-Sweet Spots auszuschließen, die Geld verschlingen würden, während kein Gas produziert würde.

Dennoch erwartet Amos, dass der technikbegeisterte Drang der Kunden nach den heißesten neuen Gadgets etwas sein wird, gegen das man sich schützen muss. Die Ironie von hochauflösenden Bildern, erklärt er, besteht darin, dass man den Wald vor lauter Bäumen verlieren kann. Diese Bilder bieten mehr Details, aber auf viel weniger Fläche als Bilder mit niedriger Auflösung. Es wird immer einen Wert haben, ausreichend große Bereiche mit niedriger Auflösung zu betrachten, damit das Gehirn nicht mit Details überschwemmt wird, sagt Amos.

Und obwohl die hochauflösenden Daten Menschen wie Amos helfen könnten, die ihre Zeit damit verbringen, riesige Ozeane und spärlich bebaute Landschaften zu betrachten, könnten sie für diejenigen, die sich auf städtische Gebiete konzentrieren, noch hilfreicher sein. Einer der ersten, der sich beim Terraserver anmeldete, war Eli Naor, ein Architekt bei VBN Associates in Oakland, Kalifornien, der eine Fahrbahn und eine Brücke entwarf, die eine Autobahn mit dem Flughafen Oakland verbinden. Sagt Naor: Ich konnte die Bucht auf einer grafischen Weltkarte lokalisieren und konnte dann durch eine Reihe von Vergrößerungen den Oakland Airport mit hoher Vergrößerung heranzoomen, die fragliche Straße finden und die Bild. Er sagt, dass Overhead-Perspektiven gut fürs Geschäft sind, weil sie ihm helfen, seine Designarbeit zu erledigen und sie in Präsentationen zu zeigen. Naor sagt, er freue sich auch darauf, seinen Kindern zu helfen, die neu verfügbaren Satellitenbilder für Schulprojekte zu verwenden.

Das Bild eines Architekten-Vaters, der seinen Kindern bei den Schulaufgaben hilft, repräsentiert die weiche und unscharfe Seite der neu verfügbaren Bilder. Aber die Aussicht, dass Nordkorea Atomraketen abfeuert, ist eine andere Sache. Es ist diese Art von Szenario, die das Geschäft mit hochauflösenden Bildern zu einem Diskussionsthema zwischen den Gesetzgebern und Aufsichtsbehörden in Washington gemacht hat. Und tatsächlich könnten die neuen Satelliten sogar die Privatsphäre aushöhlen. Wenn Sie vermuten, dass Ihre Nachbarn auf der anderen Seite eines hohen Zauns ein Schwimmbad bauen, können Sie Ihre Vermutung möglicherweise mit einigen Satellitendaten bestätigen (obwohl potenzielle Peeping Toms bei einer Auflösung von 1 Meter enttäuscht sein werden von die schlechte Detailgenauigkeit der Ansicht aus dem Weltraum).

Eine neu gebildete behördenübergreifende Remote Sensing Working Group hofft, die aufstrebende Industrie in eine Richtung zu lenken, die mit den nationalen Interessen vereinbar ist. Die Gruppe, zu der auch Vertreter des Handels-, Verteidigungs- und Außenministeriums gehören, hat Richtlinien für die Aufnahme von Sicherheitsvorkehrungen in die Lizenzen für den Verkauf von hochauflösenden Satellitenbildern entwickelt. Satellitenbetreiber müssen ein Protokoll über alle Bilder führen, die ihre Satelliten aufnehmen. Sie müssen die Blenden ihrer Kameras schließen, wenn die Regierung der Ansicht ist, dass die Verbreitung von hochauflösenden Satellitenbildern die Sicherheit gefährden könnte. Es gibt auch idiosynkratische Einschränkungen, insbesondere das Verbot, dass US-Unternehmen Bilder über israelischem Territorium sammeln, die feiner sind als Bilder, die von Nicht-US-Unternehmen erhältlich sind; Space Imaging zum Beispiel wird nicht in der Lage sein, 1-Meter-Bilder von israelischem Territorium von seinem noch zu startenden IKONOS-1-Satelliten zu verkaufen, bis ein anderes Land dasselbe Produkt anbietet. (Dies war ein Zugeständnis an Israel, dessen Lobbyisten, wie manche sagen, aus Sicherheitsgründen darauf drängten.) Und ein Artikel in der New York Times von 1997 berichtete, dass das Pentagon die ultimative Verteidigung vorbereitete: Antisatellitenwaffen, die die Bilder zerstören können Satelliten.

Wo das Gleichgewicht von Gut und Böse, das durch die neue Sichtweise bewirkt wird, fällt, hängt davon ab, ob die Informationen die Sicherheit in der Welt erhöhen oder verringern. Ohne Frage werden viele der ersten Kunden auf dem neuen Markt nationale Regierungen sein. Weltraumbilder werden Teil des Geheimdiensthandels für die anderen 190 Länder sein, die keinen Zugang dazu hatten, sagt John Pike von der Federation of American Scientists in Washington, D.C., wo er die Geheimdienstgemeinschaft überwacht. Indem die Länder wissen, was um sie herum passiert, könnte dies ein Instrument für die Länder der Welt sein, um entweder sicherheitsbedrohende oder sicherheitsstabilisierende Maßnahmen zu planen, sagt Logsdon vom Space Policy Institute. Hier sind Informationen, die bisher nicht verfügbar waren und sowohl für positive als auch für negative Zwecke verwendet werden können.

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In einem der besorgniserregenderen Szenarien könnten böswillige, technisch versierte Terroristen oder Regierungen versuchen, hochauflösende Satellitenbilder mit dem bereits kommerziellen Global Positioning System (GPS) zu koppeln. Das GPS ist ein Multi-Satelliten-System, mit dem die Position von jemandem oder allem mit einer Genauigkeit von mehreren zehn Fuß bei kommerziellen Anwendungen und besser bei militärischen Anwendungen bestimmt werden kann. Die eigentliche Sorge, sagt Williamson vom Space Policy Institute, ist, dass man mit diesen hochauflösenden Daten und ein paar GPS-Empfängern sehr gut zielen kann.

Pike weist auf eine weitere mögliche unbeabsichtigte Konsequenz hin, die hochauflösende Satellitenbilder katalysieren könnten. Länder wie Argentinien und Brasilien müssen derzeit eine gewisse Laissez-faire-Haltung bezüglich der militärischen Macht des anderen einnehmen, weil sie die Frage nicht einfach beantworten können: Wie hoch ist die militärische Bereitschaft meines Nachbarn? Bei hochauflösenden Satellitenbildern kann dies jedoch eine beantwortbare Frage sein, sagt Pike. So kommen jetzt viele Informationen ins Blickfeld, die früher aus dem Gedächtnis verloren waren, weil sie nicht sichtbar waren. Und das könnte bedeuten, dass militärische Kommandeure und Entscheidungsträger gezwungen sein könnten, sich zu bedecken oder ihre Vorgesetzten zu beeindrucken, indem sie Bildinformationen sammeln, zu denen sie früher nie Zugang hatten.

Die meisten Experten, die für diesen Artikel kontaktiert wurden, sind der Meinung, dass es unter dem Strich besser für die Gegner ist, mehr als weniger voneinander zu wissen. Im Großen und Ganzen stabilisiert sich die Transparenz, sagt Chris Simpson, ein ehemaliger Journalist, der heute an der American University lehrt, wo sich seine Forschung auf Fragen der nationalen Sicherheit in der Kommunikation konzentriert. Simpson weist auf die Abkommen von Dayton hin, die nach Treffen im Jahr 1995 unterzeichnet wurden, als sich gegnerische Führer im ehemaligen Jugoslawien schließlich auf dem Luftwaffenstützpunkt Wright-Patterson in Ohio trafen, um zu versuchen, das Blutvergießen zu beenden. Zu den Verhandlungen gehörten auch Fly-by-Satellitenbilder, die eine Region aus der Pilotenperspektive lieferten. Sie haben systematisch verfolgt, wo sich verschiedene Kräfte befanden, wie die Geometrie der Kräfte war, welche Städte von welchen Gruppen regiert wurden, sagt Simpson. Es fesselte ihre Aufmerksamkeit genug, um zu einem Waffenstillstand zu kommen. Aber Simpson ist keine Pollyanna: Situationen, in denen sich Satellitendaten möglicherweise nicht stabilisieren, sind Situationen, in denen zwei Seiten gleichmäßig übereinstimmen, aber eine Seite mehr Informationen hat als die andere. Da fallen mir Indien und Pakistan ein, die drohen, ihren eigenen Kalten Krieg auszutragen.

Und jenseits von Fragen der Sicherheit – persönlicher, unternehmerischer, nationaler und internationaler – liegt die Frage, wie sich die neuen Bilder auf unsere Erfahrung der Welt auswirken werden. Die Bilder sagen uns nicht nur, wo das Wetter ist, sondern auch, wo Stadtentwicklung stattfindet, wo Autobahnen sein werden, wo Umweltkrisen zentriert sind und wo sie nicht zentriert sind, sagt Simpson. Die nächste Generation wird mit einem solchen Überblick als integralem Bestandteil der Weltkonzeption aufwachsen, so wie die Menschen mit dem Fernsehen als integralem Bestandteil ihres Lebens aufgewachsen sind.

Es gibt jedoch einen großen Unterschied zwischen Fernsehbildern und denen, die uns gleich mit Feuerlöscherkraft überfluten werden. Die meisten Fernsehbilder sind lokal und allzu menschlich: Paare in ihren Wohnungen, Spieler auf einem Baseballfeld, Polizisten in ihren Kreuzern. Satellitenbilder sind eine wahre Gottesperspektive dieser Welt, obwohl die Rohbilder nicht engstirnig sind. Politische Grenzen werden nicht angezeigt; das Lokale ist nahtlos mit dem Globalen verbunden. Der Einzug von spionagetauglichen Satellitendaten in den Alltag bietet eine Chance, den kleinen Bildern des Fernsehens das große Ganze entgegenzusetzen. Es könnte ein weiteres Werkzeug sein, Pixel für Pixel, mit dem Menschen ihren bösen Willen zum Ausdruck bringen können. Oder, wenn wir Glück haben, könnte dieses große Bild eine große Heilkraft haben.

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