Die genetischen Geheimnisse der Langlebigkeit

Thomas Perls hat den endgültigen Beweis dafür, dass sowohl Geist als auch Körper dem Verfall der Zeit entkommen können. Er hat das Gehirn einer verstorbenen 100-jährigen Frau aus erster Hand gesehen, das keine Anzeichen der neurologischen Abnutzung zeigte, die sich normalerweise im alternden Gehirn ansammelt. Kein Hinweis zum Beispiel auf die Plaques und Knäuel, die das normale Altern begleiten und ein Kennzeichen der Alzheimer-Krankheit sind. Zudem hatte die Spenderin vor ihrem Tod die kognitiven Fähigkeiten einer 60-Jährigen.

2005 wurde Maria Esther Capovilla aus Ecuador von Guinness World Records als älteste lebende Person bestätigt. Mit 116 las sie immer noch und ging ohne Gehstock. Forscher hoffen zu verstehen, wie Menschen wie Capovilla so lange leben und so gesund bleiben. (Bildnachweis: Reuters)

Als Direktor der New England Centenarian Study am Boston Medical Center hat Perls das letzte Jahrzehnt damit verbracht, nach genetischen und umweltbezogenen Hinweisen auf diese zeitlosen Wunder zu suchen. Er hofft, dass Studien an sehr langlebigen Menschen erklären werden, warum manche Menschen in relativ jungen Jahren an Diabetes, Herzerkrankungen oder Alzheimer erkranken, während andere zwei Jahrzehnte über der durchschnittlichen Lebenserwartung leben und bemerkenswert wenige Anzeichen der Zeit zeigen. (Das oben beschriebene außergewöhnliche Gehirn wurde von einem Teilnehmer der Studie gespendet.)



Die Studie von Perls, an der 800 Hundertjährige teilnehmen, ist die größte, die jemals an Menschen durchgeführt wurde, die 100 Jahre und älter geworden sind. Diese Menschen leben nicht nur lange, sondern viele von ihnen scheinen der Behinderung, die mit Alterskrankheiten verbunden ist, zu entkommen oder diese Phase der Behinderung erst sehr spät im Leben auf eine kurze Zeitspanne zu komprimieren.

Während die Forscher noch nicht die Ursache für den beneidenswerten Übergang von Hundertjährigen ins hohe Alter gefunden haben, haben sie zahlreiche Studien veröffentlicht, die zeigen, dass die Langlebigkeit in den Familien liegt.

Das Team von Perls startet jetzt eine neue, größere Studie über langlebige Familien, von der er hofft, dass sie einen besseren Einblick in die spezifischen genetischen und Umweltfaktoren gibt, die der Langlebigkeit zugrunde liegen. Sein Zentrum wird einen Teil der vom National Institute on Aging finanzierten Long Life Family Study durchführen, in der Wissenschaftler an vier verschiedenen Standorten 1.000 Familien rekrutieren, die eine außergewöhnliche Langlebigkeit aufweisen. Schließlich hofft er, die Erkenntnisse aus diesen Familien in breit anwendbare Behandlungsmethoden für Alterskrankheiten übersetzen zu können.

Hier erzählt Perls Technology Review, was er bisher über das Altern gelernt hat – und was er zu entdecken hofft.

Technologieüberprüfung : Was macht Hundertjährige aus medizinischer Sicht so interessant?

Thomas Perls : Diese Personen haben ein bemerkenswertes Resilienzpotenzial. Vierzig Prozent der Hundertjährigen haben Krankheiten, mit denen sie seit 20 Jahren leben, aber sie zeigen keine Behinderung durch diese Krankheiten bis Anfang bis Mitte der Neunziger. Was ist diese Widerstandsfähigkeit, die es den Menschen ermöglicht, mit diesen Krankheiten zu leben und bis zum relativen Ende ihres extrem langen Lebens keine Probleme zu haben?

Darüber hinaus scheinen 13 Prozent der Hundertjährigen den Krankheiten des Alterns vollständig zu entgehen. Einige tun dies sogar trotz einiger schrecklicher Gesundheitsgewohnheiten. Wir wollen herausfinden, wie wir das in Strategien für andere Menschen umsetzen können. Unser Ziel ist es, Menschen dazu zu bringen, mit dem Altern verbundene Behinderungen deutlich hinauszuzögern oder ihnen zu entkommen. Wenn wir das schaffen könnten, wäre das ein großer Segen für das Gesundheitssystem und unsere Gesellschaft.

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KINDER : Hat die Durchführung dieser Studien Ihre Sicht auf das Altern verändert?

TP : Die meisten Leute denken: „Je älter man wird, desto kränker wird man.“ Aber die Realität ist, je älter man wird, desto gesünder ist man. Ein Leben bis 100 ist ein wichtiger Marker für ein gutes Altern und eine gute Gesundheit.

KINDER : Was sind die wichtigsten Faktoren, die das Altern beeinflussen?

TP : Die Schlüssel zum Erreichen des extremen Alters sind wahrscheinlich von Person zu Person sehr unterschiedlich. Aber wir wissen aus anderen Studien, was man braucht, um gesund über 80 zu werden. Das beste Beispiel ist die Gesundheitsstudie der Siebenten-Tags-Adventisten. Siebenten-Tags-Adventisten haben eine durchschnittliche Lebenserwartung von 88 Jahren, die älteste Lebenserwartung aller Gruppen in den Vereinigten Staaten – zehn Jahre länger als im Rest des Landes. Aufgrund ihres religiösen Glaubens essen sie kein Fleisch, rauchen oder trinken keinen Alkohol (obwohl etwas Alkohol vielleicht gut für Sie ist). Sie legen Wochenenden für religiöse Praxis und Familienzeit fest, was ihnen helfen kann, Stress effektiv zu bewältigen. Diese Gewohnheiten sind wahrscheinlich das, was die meisten von uns erreichen sollten – bis in unsere späten Achtziger bei guter Gesundheit.

KINDER : Wie wäre es, darüber hinaus zu kommen?

TP : Wir hoffen, dass unsere Teilnahme als Studienzentrum an der Long Life Family Study des NIH dazu beitragen wird, Licht ins Dunkel zu bringen. Wir werden Familien mit mindestens mehreren hochaltrigen lebenden Geschwistern untersuchen und nach Gemeinsamkeiten suchen, die ihre Fähigkeit erklären könnten, ein extremes Alter zu erreichen. Wir gehen zu den Probanden nach Hause und sammeln einige grundlegende körperliche Daten – Größe, Gewicht, Blutdruck, Lungenfunktion und -kraft sowie Maße der kognitiven Funktion. Wir nehmen auch Blut für genetische und andere Tests ab.

KINDER : Wie hilft die Fokussierung der Studie auf langlebige Familien bei der Suche nach genetischen Faktoren?

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TP : Mit Familienmitgliedern haben wir eine bessere Chance, herauszufinden, was diese Menschen gemeinsam haben. Es ist mehr als nur Genetik; es sind Umweltfaktoren wie Rauchen, Religion, Fettleibigkeit, die Fähigkeit, mit Stress umzugehen.

Wir hoffen, dass das Sammeln dieser Umwelt-, Medizin- und Verhaltensdaten uns letztendlich bei der Auswahl der Gene für weitere Studien helfen wird. Wenn Sie feststellen, dass nicht jeder an Diabetes leidet, sollten Sie sich Gene ansehen, die mit der Insulinsignalisierung und dem Fettstoffwechsel zusammenhängen.

Hochaltrigen Menschen fehlen wahrscheinlich auch bestimmte genetische Variationen, beispielsweise solche, die das Risiko für Herzerkrankungen oder Krebs im Frühstadium erhöhen. Und vielleicht haben sie Gene, die ihnen helfen, langsam zu altern, ihre Widerstandsfähigkeit zu erhöhen und altersbedingten Krankheiten zu entkommen oder sie deutlich zu verzögern.

KINDER : Welche Gene sind Ihrer Meinung nach am wichtigsten für die Langlebigkeit?

TP : Ich denke, dass Gene, die das Risiko für Herzerkrankungen modulieren, sehr wichtig sein werden. Das ist immer noch der Killer Nummer eins, selbst bei den ganz Alten. Darüber hinaus zeigen immer mehr wissenschaftliche Studien, dass der Fettstoffwechsel eine große Rolle spielen wird.

Diesen Menschen müssen sicherlich genetische Variationen fehlen, die zu hohem Cholesterinspiegel oder Krebs im Frühstadium führen. Aber es könnte auch etwas Beschützendes geben, sogenannte Langlebigkeitsgene, insbesondere bei sehr alten Menschen, die keine Krankheitsanzeichen zeigen oder schlechte Gesundheitsgewohnheiten haben und trotzdem 100 Jahre und älter überleben. Dies ist eine sehr umstrittene Idee auf dem Gebiet, aber sie haben möglicherweise Gene, die eine Rolle bei der Alterung spielen. Wenn man das in Drogen übersetzen könnte, wäre es riesig. [Für einen eingehenden Blick darauf, wie Wissenschaftler Langlebigkeitsstudien an Tieren verwenden, um Medikamente zur Behandlung von Alterskrankheiten zu entwickeln, siehe The Fountain of Health, März/April 2006.]

KINDER : Haben Sie Kandidatengene identifiziert?

TP : Wir haben zuvor festgestellt, dass Hundertjährige mit höherer Wahrscheinlichkeit eine bestimmte Variante des Gens für das mikrosomale Transferprotein haben, das bei der Verpackung von Cholesterin eine Rolle spielt. Spätere Studien haben jedoch zu anderen Ergebnissen geführt. Eine Studie bestätigte die Ergebnisse, einige andere nicht. Dies zeigt, wie wichtig es ist, die Ergebnisse in verschiedenen Populationen zu bestätigen, und legt nahe, dass die Bedeutung verschiedener genetischer Langlebigkeitsfaktoren von einer Population zur anderen variiert.

KINDER : Frühere Studien an Tieren deuten darauf hin, dass eine Kalorienrestriktion eine der effektivsten Möglichkeiten ist, das Leben zu verlängern. Ist das ein Faktor in Ihrem Studium?

TP : Männliche Hundertjährige sind fast immer schlank. Es gibt jedoch keine Beweise dafür, dass sie im Vergleich zum Durchschnitt ihrer Geburtskohorte eine niedrige Kalorienaufnahme hatten, sicherlich nicht in einem Ausmaß, das der kalorienreduzierten Ernährung bei Primaten und Mäusen entspräche. Interessanterweise können viele der hundertjährigen Frauen untersetzt sein. Frauen können möglicherweise mit mehr Fett durchkommen, da sie viel besser mit alters- und fettbedingten Krankheiten umgehen können.

KINDER : Was reizt Sie am meisten daran, mit der Long Life Family Study zu beginnen?

TP : Es ist schon eine Weile her, dass ich die Gelegenheit hatte, Hundertjährige zu besuchen. Sie sind historische Schätze und neigen dazu, sehr gesellig zu sein. Sie sind seit 100 Jahren dabei, haben also viel zu sagen und es macht unglaublich viel Spaß, mit ihnen zusammen zu sein.

Weitere Informationen zur Studie finden Sie unter http://www.bumc.bu.edu/centenarian , oder rufen Sie 1.888.333.6327 an.

Um Ihre eigene Lebenserwartung zu berechnen, versuchen Sie es mit Perls’ Lebenserwartungsrechner .

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