Hoffnung wecken

Mit Keimen und Parasiten befallenes oder mit giftigen Chemikalien getränktes Trinkwasser ist weltweit das Gesundheitsproblem Nummer eins.

Es ist sogar so groß, dass die Vereinten Nationen 2005-2015 zum Jahrzehnt von Water for Life erklärt haben. Das Ziel der UNO besteht darin, ihre Mitgliedsstaaten dazu zu bringen, ihrer Verpflichtung nachzukommen, den Anteil der Menschen ohne Zugang zu sauberem Trinkwasser zu halbieren.

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Aber solche riesigen Entwicklungsprogramme, die von internationalen Organisationen wie der UN durchgeführt werden, sind nicht der einzige Weg, das Problem anzugehen, sagen einige Technologen und Investoren. Lokalen Unternehmern zu helfen, ihre eigenen Wasserreiniger zu kaufen und zu betreiben, ist möglicherweise der effizienteste Weg, um den Armen frisches Wasser zu bringen, so der berühmte Erfinder Dean Kamen und der internationale Finanzier Iqbal Quadir, ein Fellow an der John F. Kennedy School of Government der Harvard University.



Kamen, Erfinder des Segway-Personentransporters, beschrieb sein Design für einen einfachen, energieeffizienten Wasserreiniger auf der Emerging Technology Conference der letzten Woche, die von Technology Review veranstaltet wurde (siehe Geschichte der letzten Woche).

Das Konzept hat laut Quadir gerade einen Schub bekommen, nachdem in zwei kleinen Dörfern außerhalb von Dhaka, Bangladesch, ein Test erfolgreich abgeschlossen wurde, bei dem ein von Kamen entwickelter Stromgenerator verwendet wurde, der den Wasserreiniger antreiben könnte.

Obwohl der Generator und der Wasserreiniger nicht zusammen in einer ländlichen Umgebung getestet wurden, zeigten die Tests, dass der Generator genug Strom produzieren kann, um den Reiniger zu betreiben. Und der Versuch hat bewiesen, dass der Generator sogar mit Gas aus lokalem Kuhdung betrieben werden kann. Darüber hinaus sammelte ein lokaler Unternehmer den Brennstoff und verkaufte den Strom an die Dorfbewohner.

Kamen und Quadir hoffen, dass die beiden Maschinen zu einem Preis hergestellt werden können, den sich Tausende lokaler Unternehmer in Entwicklungsländern durch Kleinkredite leisten könnten. In Bangladesch hat ein von Quadir gegründetes und von der in Dhaka ansässiger Grameen Bank betriebenes Mikrokreditprogramm bereits Zehntausenden Landbürgern beim Kauf von Mobiltelefonen geholfen und damit 60 Millionen ländliche Bangladescher mit Telefondiensten versorgt.

Andere Experten halten den Plan für vielversprechend, weisen jedoch darauf hin, dass viele kulturelle wie auch technologische Hindernisse überwunden werden müssen.

Sollte es so funktionieren, wie sie sagen, dass es funktionieren wird, wird es enorm sein, sagt Amy Smith, eine Erfinderin, MacArthur-Stipendiatin und MIT-Lehrerin, die die Internationale Entwicklungsinitiative des MIT mitbegründet hat. Aber es wird nicht einfach.

Das Grundkonzept des Kamen-Generators ist nichts Neues. Es verwendet Kamens Version eines Stirling-Motors, der so funktioniert, dass die in einer Kammer erhitzte Luft sich ausdehnt und einen Kolben bewegt. Die Luft zirkuliert zwischen heißen und kühlen Kammern und hält den Kolben in Bewegung.

Jede Kraftstoffquelle kann verbrannt werden, um den Motor von außen zu beheizen. In den Dörfern außerhalb von Dakha ist Propan verfügbar, aber laut Quadir nur sporadisch. Stattdessen sammelte der örtliche Unternehmer Kuhdung, gab ihn in einen Biofermenter und sammelte die entstehenden Gase.

Das nationale Stromnetz von Bangladesch ist unzuverlässig und reicht nicht einmal bis in die Dörfer, in denen der Generator getestet wurde. Der Prozess zeigte, dass die Dorfbewohner unter diesen Bedingungen bereit waren, für den Saft aus Kamens Generator das Doppelte des Netzstroms zu zahlen. Kamen glaubt, dass es möglich sein könnte, seine Generatoren bei genügend Bestellungen für 1.000 US-Dollar (ohne Marketing- und Vertriebskosten) herzustellen. Wenn die Generatoren zu diesem Preis zur Verfügung gestellt werden können, schätzt Quadir, dass die Preise, die die Dorfbewohner für Strom zahlen könnten, ausreichen würden, um ein Kreditprogramm tragfähig zu machen.

Kamen wandte sich ursprünglich an Quadir, nachdem er von seinen Programmen zur Finanzierung einzelner, normalerweise armer Unternehmer erfahren hatte. Über Quadirs bestehendes Mikrokreditprogramm GrameenPhone haben 175.000 bangladeschische Frauen Kredite in Höhe von etwa 200 US-Dollar aufgenommen, um Mobiltelefone und Abonnements zu kaufen, die sie dann an lokale Dorfbewohner weiterverkaufen. Seit 1976 hat die Grameen Bank 5 Milliarden US-Dollar an die Armen ausgeliehen, und zwar in Beträgen von nur 25 US-Dollar für Investitionen in das Vieh oder bis zu mehreren Hundert US-Dollar für Wohnraum, der auch für die Kleinproduktion verwendet werden kann. Laut ihrer Website hat die Bank 99 Prozent ihrer Kredite zurückgefordert.

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Aber das Generatorprojekt kann nirgendwo hingehen, bis Kamen und Quadir einen Hersteller finden, der das Gerät produziert. Es ist sehr schwer, große Unternehmen dazu zu bringen, ernsthaft Geld in die Werkzeugfertigung eines Produkts zu investieren, wenn sie nicht sicher sind, ob der endgültige Käufer über die Ressourcen und die nötigen Mittel verfügt, um das Produkt zu bezahlen, sagt Kamen.

Das Handy-Programm, so Quadir, sei auch deshalb erfolgreich gewesen, weil bereits günstige Handys in großen Stückzahlen produziert würden. Kamen hofft, dass die ermutigenden Ergebnisse des Verfahrens in Bangladesch dazu beitragen können, Unternehmen zu Investitionen zu bewegen.

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Groß angelegte Programme, die Millionen von Menschen gleichzeitig mit Wasser versorgen sollen, hängen vom Aufbau einer umfassenden Infrastruktur ab. Der Vorteil von Kamens Generator und Wasserreiniger sei ihre Flexibilität. Sie können von nur zwei Personen in abgelegene Dörfer getragen werden. Und der Generator kann mit jedem verfügbaren lokalen Kraftstoff betrieben werden.

Das Designkonzept hinter dem Wasserreiniger ist wie beim Stirlingmotor nichts Neues: Er arbeitet durch Erhitzen und Destillieren von Wasser. Was ihn einzigartig macht, ist seine Effizienz – der Generator gewinnt etwa 98 % der Wärme zurück, die normalerweise beim Destillationsprozess verloren geht, und verwendet sie wieder, um mehr Wasser zu destillieren, sagt Kamen.

Im Dauerbetrieb mit einigen hundert Watt Leistung sollte ein einzelner Reiniger genug Wasser für ein Dorf mit 100 Einwohnern liefern, schätzt Kamen. Und es kann Wasser aus jeder Quelle reinigen, unabhängig davon, welche Verunreinigungen es enthalten könnte. Das schließt die Notwendigkeit einer Qualitätsprüfung oder einer spezialisierten Behandlung aus.

Amy Smith weist jedoch darauf hin, dass die Dorfbewohner auch eine gewisse Ausbildung benötigen, um die Wasserreiniger effektiv zu nutzen. Unzureichende Lagerungsmethoden bedeuten oft, dass das Wasser nach dem Sammeln verunreinigt ist, sagt Smith.

Wenn das System funktioniert und die Leute wissen, wie man es benutzt, glaubt Quadir, dass die potenziellen Vorteile über eine bessere Gesundheit hinausgehen. Ein dezentrales Wassersystem, das lokalen Unternehmern gehört, wird mehr Menschen beschäftigen als ein zentralisiertes System, wie Quadirs Erfahrung mit dem Handyprogramm ihm bewies.

Er erwartet ebenfalls, dass dezentraler Strom und Wasseraufbereitung mehr Arbeitsplätze bedeuten – und vielleicht mehr Demokratie. Quadir sagt, Technologie ermöglicht es den Menschen, sich von unten zu erheben.

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