Förderung von Fakultätsunternehmern

Ein beigefarbener menschlicher Plastikkopf sitzt auf einem Tisch in der Ecke des Hatsolpoulos Microfluids Laboratory des MIT. Es ist ein unpassender Anblick in einem Labor, das sich mit wirbelnden Strömungen und dynamischen Strömungen beschäftigt, aber Innovationen überschreiten normalerweise Grenzen. Professor Douglas Hart, SM '85, schaltet seinen Videosystem-Prototyp ein und ein 3D-Bild des Kopfes erscheint auf einem nahegelegenen Computermonitor. Er klickt mit der Maus auf das Bild, und es dreht sich von Ohr zu Ohr. Berühren Sie den Kunststoffkopf und Ihre Hand erscheint sofort in der 3D-Szene auf dem Bildschirm.

Die Verbindung zwischen Flüssigkeiten und Gesichtern ist ein innovativer Bildkorrelationsalgorithmus, den Hart als Werkzeug zur Flüssigkeitsanalyse entwickelt, aber später für eine vielversprechende kommerzielle Gelegenheit in der industriellen 3D-Bildgebung angepasst hat. Wie viele Innovationen der MIT-Fakultät und ihrer Forschungsteams drohte Harts Arbeit jedoch auf dem Weg vom Labor zum Markt aufgrund fehlender Finanzierung ins Stocken zu geraten. Es gibt keine staatliche Unterstützung für diese Art der Instrumentenforschung, erklärt Hart. Und kommerzielle Unterstützung, seine andere wahrscheinliche Option, beschränkte sich auf das Sponsoring einer Nischenanwendung in der 3D-Animation durch die Unterhaltungsindustrie.

Zum Glück für Hart und sein Team kam letztes Jahr die Finanzierung des Bildgebungssystems von einer neuen MIT-Organisation, die Unternehmern an Ingenieurfakultäten helfen soll: dem Deshpande Center for Technological Innovation. Das Deshpande Center ist unsere eigene kleine National Science Foundation, aber mit größerer Geschwindigkeit und Flexibilität, sagt der Dekan der Ingenieurwissenschaften Thomas Magnanti. Mit einer starken Mischung aus Stipendien und Unterstützungsdiensten hilft das Zentrum den Fakultäten, vielversprechende Ideen für den kommerziellen Erfolg zu entwickeln. Die im ersten Jahr geförderten Projekte erstrecken sich über die führenden Ingenieurswissenschaften: Infotech, Biotech, Nanotechnologie, komplexe Systeme und Energie. Und der Ansatz des Zentrums zur Förderung neuer Technologien ist so innovativ wie die Technologien selbst.



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Fruchtbaren Boden schaffen

Ein 20-Millionen-Dollar-Geschenk von Jaishree und Desh Deshpande gründete das Zentrum im Jahr 2002. Desh Deshpande, der Mitglied der MIT Corporation ist, wird in den High-Tech-Kreisen Neuenglands als Mitbegründer von Sycamore Networks und Cascade Communications, zwei der bekanntesten, verehrt erfolgreichen Telekommunikations-Startup-Unternehmen aller Zeiten. Durch die Finanzierung des Zentrums fand Deshpande einen Weg, seine Affinität zur Förderung der Markteinführung von Technologie mit der Innovationsquelle des MIT zu verbinden. Deshpande hofft, dass die Unterstützung des Zentrums den Fakultäten und Forschern des MIT helfen wird, die wachsende Innovationslücke zu schließen, indem mehr Technologie auf den Markt gebracht wird.

Diese Lücke wird immer größer, während der Marktbedarf an neuen Technologien steigt und die Forschungs- und Entwicklungsbudgets der Unternehmen schrumpfen. Viele Universitäten ermutigen Dozenten mit unternehmerischen Neigungen, den Platz zu füllen, aber es ist nicht einfach. Ungeprüfte Technologien sind besonders anfällig für ein Henne-Ei-Problem, wenn es um Finanzierungsquellen geht, sagt Krisztina Holly '89, MS '92, die geschäftsführende Direktorin des Deshpande Center. Vor dem Proof of Concept finanzieren traditionelle Quellen wie die National Institutes of Health oder die National Science Foundation normalerweise keine technologieorientierte Forschung. Und obwohl kommerzielle Investoren enorme Gewinne aus frühen Investitionen erzielen könnten, neigen sie dazu, Projekte frisch aus der Forschung als zu riskant anzusehen, um sie zu unterstützen.

Das Deshpande Center hingegen hilft dem MIT, vielversprechende Ideen von Ingenieurfakultäten zu entwickeln, ohne sich um externe Einschränkungen zu kümmern. Zweimal im Jahr prüft der Lenkungsausschuss des Zentrums in Zusammenarbeit mit MIT-Experten und Unternehmensberatern Vorschläge, bewertet deren Neuheit, Durchführbarkeit und Marktpotenzial und wählt Projekte zur Finanzierung aus. Im ersten Jahr finanzierte das Zentrum 17 von 81 vorgeschlagenen Projekten. Viele der Projekte kamen aus etablierten ingenieurwissenschaftlichen Forschungsprogrammen; andere betrafen interdisziplinäre Kooperationen zwischen Ingenieurfakultäten und denen anderer MIT-Schulen.

Das Zentrum vergibt zwei Arten von Stipendien, die auf verschiedene Phasen des Research-to-Market-Zyklus ausgerichtet sind. Der Ignition Grant in Höhe von 50.000 US-Dollar hilft den jüngsten Projekten, diese wichtige Phase des Machbarkeitsnachweises zu erreichen. Seine Mittel könnten verwendet werden, um einen Doktoranden einzustellen, ein Labor zu eröffnen oder einen ersten Prototyp zu erstellen. Der Innovationsprogramm-Zuschuss in Höhe von 250.000 US-Dollar unterstützt Forscher bei Projekten, bei denen die technische Machbarkeit nachgewiesen wurde, und ermöglicht es ihnen, mehr Personal einzustellen, Prototypen zu verfeinern und zu testen und ihre Marktstrategien abzuschließen. Ziel ist es, diese Technologien marktreif zu machen und für konventionelle Finanzierungen wie Venture Capital und für über das Technology Licensing Office des MIT ausgehandelte Geschäftspartnerschaften in Frage zu kommen.

Mit seinem Innovation Program Grant gründete Hart Brontes Technologies, um seine 3D-Technologie auf den Markt zu bringen. Er ist begeistert und ein wenig ehrfürchtig von der Chance, seinen MIT-Referenzen als Fakultätsunternehmer zu erweitern. Das Startup-Team des Unternehmens umfasst Studenten der Harvard Business School und MIT-Forscher, Postdoktoranden und Doktoranden der Ingenieurwissenschaften. Ohne unser Stipendium würden wir wahrscheinlich versuchen, die Basistechnologie zu lizenzieren, ohne sie vollständig zu entwickeln, erklärt Hart. Stattdessen genießt das Team die Gelegenheit, eine spannende Technologie selbst auf den Markt zu bringen.

Die dreidimensionale Bildgebung ist genauer und zuverlässiger als herkömmliches 2D, um Toleranzen in anspruchsvollen Maschinenmontagen zu überprüfen oder Tumore während laparoskopischer medizinischer Verfahren zu vermessen. Aber laut dem Forscher Jnos Rohly galt 3D für die meisten Anwendungen als zu teuer und umständlich. Die Brontes-Technologie – kompakt, flexibel und ein Zehntel der Kosten früherer Lösungen – ist schnell genug, um 3D-Daten mit Echtzeit-Videoraten zu verarbeiten, was vielen Kunden den ersten praktischen Zugriff auf Tiefendaten verspricht.

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Nachhaltige Unterstützung

In seinem ersten Jahr hat das Deshpande Center ein auffallend vielfältiges Portfolio aufgebaut. Einige Projekte zielen auf unmittelbare und spezifische Anwendungen ab, während andere grundlegender sind und weitreichendere Konsequenzen nahelegen. Einige Empfänger sind bereits erfolgreiche Unternehmer, während andere ihre ersten kommerziellen Streifzüge erwarten. Angesichts dieser Vielfalt bietet das Zentrum eine Reihe von Unterstützungsdiensten an, um seine Stipendien zu verbessern.

Kommerzielle Einblicke sind eine besonders wertvolle Ressource. Nehmen Sie die Herausforderung an, den Kernmarkt oder die Kernanwendung einer Technologie zu bestimmen: Für Teams mit technischem Weitblick, aber wenig Geschäftserfahrung kann die frühzeitige Beratung eines erfahrenen Investors einen schärferen Fokus zum günstigsten Zeitpunkt liefern. Laut Stan Reiss, einem Partner bei der Risikokapitalgesellschaft Matrix Partners mit Sitz in Waltham, MA, der mit dem Zentrum zusammenarbeitet, könnte ein Projekt 28 mögliche Anwendungen enthalten. Wir helfen ihnen, sich auf die Top-Kandidaten zu konzentrieren und schlagen Möglichkeiten vor, die endgültigen Kandidaten zu bewerten. Durch die Verbindung mit dem Zentrum erhalten Risikokapitalgeber einen früheren Zugang zu vielversprechenden Technologien, ohne das Risiko einer Forschungsfinanzierung einzugehen.

Mentoring durch erfahrene Unternehmer aus der Fakultät ist eine weitere Ressource des Zentrums, die Anfängern hilft. Grantee Bill Freeman, PhD '92, beschreibt sein Ignition Grant-Projekt als den Versuch, Computer dazu zu bringen, die Art und Weise zu sehen, wie Menschen sehen, indem Objekte in digitalen Bildern erkannt werden. Freeman, der nach 15 Jahren in der Industrie der MIT-Fakultät beigetreten ist, sagt, dass er es schätzt, wie die Mentoring-Seminare des Zentrums Ihnen helfen, ein Gleichgewicht zu finden und sich als funktionierender Professor und als Unternehmer zu entwickeln.

Über das MIT hinaus sorgt das Deshpande Center durch Pressemitteilungen und Marketingprogramme für Aufsehen bei seinen Stipendiaten. Nachdem Frdo Durand seinen Ignition Grant erhalten hatte, riefen mehrere Unternehmen an, um ihr Interesse an seiner Technologie zu bekunden, die verwaschene Hintergründe und geschwärzte Silhouetten aus digitalen Fotos und Videos verbannen könnte. Die Zugehörigkeit zum MIT habe immer dazu geführt, dass die Forschung gut war, sagt Durand. Der Deshpande Center Award ist nicht nur gut, sondern auch praktisch.

Das Zentrum ermutigt Teams auch, die anderen Ressourcen des MIT für Unternehmer zu nutzen. Das Zentrum hat beispielsweise dazu beigetragen, dass Harts Projekt zu einer Sloan School-Fallstudie, einer Präsentation beim MIT Enterprise Forum und einem zweiten Platz im renommierten .000-Wettbewerb des MIT wurde.

Kultivieren von Serendipität

Trotz aller gezielten Programme erkennt das Deshpande Center die Kraft spontaner Verbindungen. Nehmen wir den Fall der Nanotech-Stipendiaten Marc Baldo und Alex Slocum '75, SM '83, PhD '85. Die Nanogate-Technologie von Slocum, die ursprünglich auf die Steuerung des Flüssigkeitsflusses auf molekularer Ebene ausgerichtet war, reguliert einen Nanometer-Abstand zwischen zwei Oberflächen. Slocum und sein Mitarbeiter Jeffrey Lang '75, SM '77, PhD '80, gewannen ein Innovation Program Grant, um das Nanogate als abstimmbaren elektronischen Filter für den drahtlosen Kommunikationsmarkt zu adaptieren. Das Ignition Grant-Projekt von Baldo zur Erforschung einer neuen Klasse formverändernder molekularer Halbleiter hingegen stieß auf einige Herausforderungen bei der Herstellung von Nanotechnologie. Als sich die beiden kurz nach der Vergabe ihrer Stipendien trafen, wurde ihnen klar, dass die Nanogate-Technologie Baldo helfen könnte, sein neuartiges Material zu untersuchen.

Als Experiment zur Kultivierung von Serendipität hat das Zentrum eine themenbasierte Reihe Ignition Forum geschaffen. Holly sagt, dass diese regelmäßigen Foren die Fakultät dazu anregen, darüber nachzudenken, was in der Welt passiert. Sie sind auch eine großartige Möglichkeit, die gesamte MIT-Community in die Arbeit des Zentrums einzubeziehen. Das erste Zündungsforum zu tragbaren Energietechnologien zog eine Expertenrunde der US-Armee, Motorola, Tiax (das Arthur D. Little-Spin-off), des Risikoinvestors Rockport Capital Partners und des MIT an. Etwa 150 Dozenten, Studenten und andere diskutierten lebhaft über Fragen wie: Was braucht der mobile Mitarbeiter im Jahr 2005? Wie wäre es mit dem Schlachtfeldkrieger 2008? Welche Technologien erscheinen am vielversprechendsten? Beim anschließenden Empfang bemerkten die Teilnehmer, dass sie noch nie eine solche Technologie- und Marktkenntnis in einer kurzen Veranstaltung vereint gesehen hatten.

Wie wird das Deshpande Center im Laufe seiner Entwicklung seine Effektivität einschätzen? Holly sagt, dass es ein Maßstab für den Erfolg ist, ein Modell für andere Institutionen zu werden, und mehrere andere Universitäten haben bereits ihr Interesse bekundet, mehr über das Programm zu erfahren. Fakultätsdirektor Charles Cooney, SM '67, PhD '70, sagt, dass er dieses erste Zündungsforum als Erfolg betrachten wird, wenn wir in der nächsten Förderrunde einige gute Vorschläge für tragbare Energie sehen. Deshpande räumt ein, dass Innovation ein trügerisch subtiler und zeitaufwändiger Prozess ist, hofft jedoch, dass das Zentrum innerhalb weniger Jahre einen Schwungradeffekt erzeugen und durch verstärktes Engagement mit Investoren und Geschäftspartnern Wert in die Universität bringen wird.

Obwohl dieses Programm zur Finanzierung des Unternehmertums von Fakultäten erst am Anfang steht, deuten alle Anzeichen auf eine reiche Ernte hin. Magnanti sagt, ich bin schon ziemlich stolz auf die Ergebnisse.

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