Von Lewis und Clark zu Landsat

Für 140 US-Dollar können Sie einen tragbaren Global Positioning System-Empfänger kaufen, der Ihren Breiten- und Längengrad auf wenige Meter genau misst. Aber als Meriwether Lewis und William Clark 1804 das Louisiana-Territorium durchquerten, bestand ein hochmodernes Positionierungssystem aus einem Oktanten, einem Taschenchronometer und einem Vermessungskompass.

Aber irgendwie kam Clark – der Kartograph in der Gruppe – zurecht. Als der Kartensammler von San Francisco, David Rumsey, seine Kopie von Lewis und Clarks veröffentlichter Karte ihrer Reise nahm, sie in einen Computer einscannte und Sehenswürdigkeiten wie Flusskreuzungen mit den entsprechenden Merkmalen auf den heutigen Karten abgleichte, stellte er fest, dass dies nur eine geringe Menge an Zeit erforderte digitales Dehnen und Verdrehen, um Clarks Karte an moderne Koordinaten anzupassen. Tatsächlich konnte Rumsey Clarks Darstellung der Route seiner Partei in den Pazifik mit Seiten aus Regierungsatlanten aus den 1870er und 70er Jahren und Fotos von NASA-Landsat-Satelliten kombinieren und so ein digitales Komposit erstellen, das nicht nur ein historisches Abenteuer, sondern auch die Geschichte der Kartenerstellung dokumentiert selbst.

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Diese Geschichte war Teil unserer Juli-Ausgabe 2005



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Für Rumsey sind Karten weit mehr als zweidimensionale Landschaftsdarstellungen; sie haben die Macht, Benutzer auf intellektuelle Reisen an ferne Orte und in längst vergangene Zeiten zu schicken. Rumsey glaubt, dass wir durch den Einsatz der neuesten digitalen Technologie bemerkenswerte Dinge über Politik, Kultur und Wissenschaft aus der Sicht von Kartographen lernen können. Wie der Verbund von Lewis und Clark zum Beispiel zeigt, würden die Indianerstämme, deren Lage, Größe und Wirtschaft Clark mit großem anthropologischen Interesse beschrieb, innerhalb eines halben Jahrhunderts als Feinde angesehen und in Reservate getrieben. Wenn man eine Karte neben eine andere legt, treten solche Kontraste beim Betrachter auf, sagt Rumsey. Was mich reizt, ist der Kontext, sagt er – also die Fähigkeit, mit Hilfe von Bildschirmtools und dem Internet Karten aus verschiedenen Epochen gegenüberzustellen oder sogar Briefe und Gemälde zu den Karten zu untersuchen.

Heute Besucher von davidrumsey.com kann mit Tausenden von Kartenbildern, die Rumsey digitalisiert hat, und einer Toolbox ausgeklügelter Kartensuchprogramme, die er in Zusammenarbeit mit Luna Imaging, einer Digitalarchivierungsfirma in Los Angeles, entwickelt hat, Gegenüberstellungen erstellen. Die Site, die im fünften Jahr stattfindet und jährlich zwei Millionen Besucher anzieht, existiert, weil Rumsey einer dieser seltenen Sammler ist, deren Interesse daran, ihre Sammlungen zu teilen, schließlich ihr Interesse daran übertraf, sie zu erweitern.

Rumsey, 61, stammt aus New York City, erwarb Ende der 1960er Jahre mehrere Abschlüsse in Bildender Kunst an der Yale University und machte dann ein, wie er es nennt, zufälliges Vermögen mit der Entwicklung von Immobilien in San Francisco. Sein Erfolg ermöglichte es ihm Anfang der 1980er Jahre, Immobilien auf eine andere Weise zu betrachten – durch historische Karten. Rumsey verbrachte Jahre damit, die Welt nach Karten von Nord- und Südamerika aus dem 18. und 19. Jahrhundert zu durchsuchen. Damals waren die Karten nicht sehr gefragt und daher günstig; er kaufte oft 30 oder 40 an einem Tag.

Die daraus entstandene Sammlung ist eine der größten der Welt: mehr als 150.000 Karten in verschiedenen Formaten, von Wandkarten über Atlanten bis hin zu Globen und Holzkartenrätseln, sowie dazugehörige Materialien wie Manuskripte, Bücher und Lithographien, alles in übersichtlichen Regalen angeordnet im Erdgeschoss von Rumseys elegantem vierstöckigem Victorian, nur wenige Blocks vom Golden Gate Park entfernt. Von Anfang an wollte Rumsey die Sammlung für Gelehrte und Kartenkenner öffnen. Aber er konnte nicht jedes Jahr Tausende von Menschen in sein Haus einladen – und die Materialien selbst sind zu zerbrechlich, um einer regelmäßigen Nutzung standzuhalten.

Um 1998, sagt Rumsey, hörte er auf, die Sammlung zu erweitern und wandte sich der Digitalisierung zu. Die Herstellung und Veröffentlichung hochauflösender digitaler Faksimiles von Karten und anderen historischen Dokumenten war – und ist – ein langsamer und mühsamer Prozess. In den späten 1990er Jahren kamen jedoch mehrere technologische Fortschritte zusammen, um die Arbeit einfacher zu gestalten, darunter hochauflösende Digitalkameras und Scanner; Wavelet-Komprimierung, die es Rumsey ermöglicht, 300-Megabyte-Dateien auf drei Megabyte zu reduzieren, ohne dass die Bildqualität signifikant beeinträchtigt wird; Ansichtssoftware, die mit Luna entwickelt wurde, mit der Benutzer jeweils nur einen Bereich einer Karte aufrufen und dann schwenken oder zoomen können, ohne eine ganze Karte herunterladen zu müssen; und natürlich das Aufkommen des Breitband-Internetzugangs.

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Rumseys Website enthält heute rund 11.000 Objekte, darunter Juwelen wie ein illustriertes Verzeichnis der Innenstadt von San Francisco aus dem Jahr 1894, die einzige vollständige visuelle Aufzeichnung der Gegend, die 1906 größtenteils durch Erdbeben und Feuer zerstört wurde. Ein interaktiver Abschnitt der Website bietet Software basierend auf Standards für geografische Informationssysteme (GIS), mit denen Benutzer durch 3D-Karten von San Francisco, Yosemite Valley und anderen Orten fliegen oder bis zu vier historische Karten eines bestimmten Ortes auf einem Bildschirm vergleichen können.

Es steht jedem frei, die Karten für nichtkommerzielle Zwecke unter einer Creative Commons-Lizenz zu kopieren und wiederzuverwenden. Rumsey selbst freut sich auf eine nahe Zukunft, in der ortsbezogene Geräte wie Mobiltelefone und Digitalkameras es den Menschen ermöglichen, ihre eigenen georeferenzierten Inhalte zu erstellen, die sie dann mit Karten aus seiner Sammlung oder anderen mischen können. Diese standortbasierten Technologien werden es uns allen ermöglichen, wie Entdecker zu werden – unsere eigenen Karten zu erstellen, sagt Rumsey. Und ich denke, die Leute werden das nutzen, um eine ganz neue Interpretation unserer Kultur zu entwickeln.

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