Fon hofft, dass seine Hotspots mit Cellular konkurrieren werden

Sicher, Sie können dank der Wi-Fi-Verbindung von Ihrem örtlichen Café aus im Internet surfen. Aber wie wäre es damit, das Handy zu Hause zu lassen und Cafés und andere WLAN-Hotspots zu nutzen, um mit einem Laptop oder WLAN-Telefon kostenlos oder günstig internetbasiert zu telefonieren? Noch nicht.

Fon-Gründer Martin Varsavsky. (Mit freundlicher Genehmigung von Fon)

Das Problem ist nicht die Bandbreite – Wi-Fi hat genug Kapazität, um Sprachanrufe mit Software wie Skype zu unterstützen. Und es ist keine Hardware – mehrere Handyhersteller haben kürzlich Mobilteile mit der Fähigkeit herausgebracht, Anrufe über Wi-Fi zu tätigen. Vielmehr ist es die lückenhafte Verteilung der heutigen Wi-Fi-Netzwerke, die zellulares Roaming unmöglich macht.



Wenn das Telefonieren von Hotspots wirklich ein Erfolgsmodell war, wo sind dann all die Münztelefone? sagt David Chamberlain, leitender Wireless-Analyst bei In-Stat, einem Hightech-Beratungsunternehmen in Scottsdale, AZ. Der Wert der Mobilität überwiegt bei weitem alle Kostenfaktoren, was dazu führt, dass die Menschen teurere Mobilfunkdienste nutzen, selbst wenn billige Festnetzoptionen verfügbar sind.

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Spanisches Startup Telefon möchte diese Vorliebe für Mobilfunk mit einem schnell wachsenden Wi-Fi-Netzwerk ändern, das seinen Benutzern und nicht einem großen Telekommunikationsunternehmen gehört und auf gemeinsamem Zugriff basiert. Um ein großes Netzwerk von Hotspots zu schaffen, ermutigt das Unternehmen die Netzwerkmitglieder – meist Durchschnittsverbraucher –, WLAN-Zugang zu verschenken, um kostenlosen Zugang zu anderen Fon-Hotspots zu erhalten. Mitglieder können diesen Zugang wiederum zum Surfen im Internet, E-Mail, Instant Messaging – oder Skype-ähnlichen Internettelefonaten verwenden.

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Seit seinem Start Ende Februar hat das Startup ein Netzwerk von 31.000 registrierten Benutzern (Foneros) aufgebaut und fügt derzeit täglich 200 neue Benutzer hinzu. Wenn jeder dieser Benutzer spezielle Fon-WLAN-Router einrichten würde, würde Fon sofort zu einem der weltweit größten Netzwerke von WLAN-Hotspots werden. Bisher hat jedoch nur eine Minderheit von ihnen Fon-Router erworben – das Unternehmen wird nicht genau sagen, wie viele, es erwartet jedoch, dass eine große Anzahl von ihnen dies tun wird, da es keinen Vorteil gibt, sich zu registrieren, ohne auch ein Fon zu erstellen Hotspot.

Fon-Gründer Martin Varsavsky hat jedoch weit darüber hinaus geschaut. Wenn man wirklich ein allgegenwärtiges WLAN-Signal erzeugen möchte, reicht es nicht aus, das größte Netzwerk der Welt zu sein, sagt er. Wir brauchen vielleicht eine Million Hotspots – das wäre eine Zahl, bei der Sie Fon überall sehr häufig finden würden. Bis zu 300.000 dieser Hotspots würden sich in den USA befinden, prognostiziert er, der Rest in Europa und China, Japan und Korea – Bereiche, in denen Fon seine Marketingaktivitäten konzentriert. Im Gegensatz dazu verfügt das derzeit größte Hotspot-Netzwerk, iPass, über rund 43.500 Hotspots weltweit, davon etwa 13.400 in den USA JiWire , ein in South San Francisco, Kalifornien, ansässiges Unternehmen, das Hotspot-Standorte weltweit verfolgt.

Der Dienst von Fon bietet Wi-Fi-Zugang für jede Anwendung, einschließlich Web-Surfen, Herunterladen von Musik oder Spielen. Aber die ehrgeizigen Pläne für die Abdeckung machen das Unternehmen für Telefondienste besonders attraktiv – auch deshalb hat die Skype-Sparte von eBay in das Unternehmen investiert.

Das Herzstück von Fon ist ein einfaches Prinzip: Lass mich deinen Hotspot nutzen und ich überlasse dir meinen. Fon-Benutzer treten dem Netzwerk bei, indem sie entweder spezielle Router von Fon kaufen oder die Firmware des Unternehmens auf einem kompatiblen Wi-Fi-Router installieren. Fon-Router bieten keinen offenen Zugang: Alle Benutzer müssen sich anmelden.

Nach der Registrierung haben zukünftige Fon-Benutzer die Wahl zwischen zwei Teilnahmemöglichkeiten (benannt nach dem Linux-Erfinder Linus Torvalds und dem Microsoft-Gründer Bill Gates). Die Access Points von Linus-Benutzern werden anderen Fon-Benutzern freien Zugang bieten, und im Gegenzug können Linuses jeden Fon-Hotspot der Welt kostenlos nutzen. Bill-Benutzer zahlen wie Nicht-Mitglieder von Fon 2 USD pro Tag für den Zugriff auf die Fon-Hotspots anderer Personen; Im Gegenzug können sie jedoch 2 USD pro Tag für den Zugriff auf ihre eigenen Hotspots berechnen, eine Gebühr, die Fon mit ihnen 50-50 teilt.

Das Fon-Netzwerk, das sich im Beta-Test befindet, unterstützt derzeit nur Linus-Benutzer. Eine zweite Version der Netzwerksoftware mit Unterstützung für Bills wird Ende Mai veröffentlicht, sagt Varsavsky.

Das Unternehmen plant auch, Benutzern die Möglichkeit zu geben, die Willkommensseiten ihrer Router anzupassen, sodass Personen, die sich an einem Fon-Hotspot anmelden, Informationen sehen können, die vom Besitzer dort platziert wurden, wie beispielsweise eine Karte der Nachbarschaft oder eine Liste der beliebtesten lokalen Cafés. Die Leute werden über ihr Wi-Fi Kontakte knüpfen, sagt Varsavsky. Sie ziehen in eine Nachbarschaft, niemand kennt Sie, und dann beginnen Sie, Ihr WLAN-Signal zu senden, und die Leute werden Sie kennenlernen.

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Internet Service Provider (ISPs) haben traditionell einen gelbsüchtigen Blick auf Benutzer geworfen, die Nachbarn und Passanten erlauben, ihren Breitband-Internetzugang über Wi-Fi zu teilen. Varsavsky behauptet jedoch, dass ISPs Fans von Fon sind, weil es Freeloading ablehnt. Fon-Router stehen nur anderen Fon-Benutzern offen – die per Definition ihre eigenen Router und Breitbandverbindungen anderswo haben – oder Nicht-Fon-Benutzern, die die Tagesgebühr von 2 USD zahlen.

Tatsächlich hat Fon bereits Co-Marketing-Vereinbarungen mit zwei europäischen ISPs, Glocalnet in Schweden und Jazztel in Spanien, unterzeichnet, um Fon-Router an ihre Kunden zu verkaufen. (Varsavsky ist auch Mitbegründer von Jazztel.) Fon hat auch einige hochkarätige Geldgeber angezogen, mit einer Investition von 22 Millionen US-Dollar von Sequoia Capital, Index Ventures, eBays Skype-Abteilung und Google.

Fon hat ein enormes Potenzial, sagt William A. Stofega, Research Manager bei IDC, einem Marktforschungsunternehmen mit Sitz in Framingham, MA. Die Frage ist: Können sie ausführen? Telekommunikationsunternehmen, die auch einen Internetzugang anbieten, könnten sich angesichts der Fähigkeit von Fon, internetbasierte Telefonie zu unterstützen, als nervös erweisen, was ihnen die Ferngesprächsminuten rauben würde, sagt Stofega. Um erfolgreich zu sein, muss Fon schnell skalieren und einen zuverlässigen Service bieten. Darüber hinaus kann Fon in Städten, die stadtweite Wi-Fi-Netzwerke einrichten, einschließlich Philadelphia und San Francisco, Schwierigkeiten haben, die Menschen davon zu überzeugen, dass es sich lohnt, ein gebührenpflichtiges Netzwerk zu verwenden.

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Auch andere Experten sind reserviert. Obwohl das Fon-Modell kein neues Konzept ist, ist es sicherlich die bisher am besten finanzierte Community-Bemühung dieser Art, sagt David Blumenfeld, Vice President of Marketing bei JiWire. Der Erfolg von Fon wird weitgehend davon abhängen, wie viele erstklassige Immobilien [städtische Hotspot-Abdeckung] es sichern kann. Da Wi-Fi jedoch über den Laptop hinaus in Telefone, Digitalkameras und Spielgeräte Einzug hält, werden die Marktchancen immer größer.

Varsavsky gibt zu, dass sein Unternehmen vor Herausforderungen steht. Dennoch haben sie in kürzester Zeit viel Schwung gewonnen. Varsavsky sagt: Die Idee, dass man sich zu Hause ein wenig Bandbreite teilt und dafür kostenlos durch die Welt streift, ist für die Menschen sehr reizvoll.

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