Vater der Prozac Nation

Julius Axelrod, ein Pharmakologe und Neurowissenschaftler, der 1970 den Nobelpreis für Medizin für seine Erkenntnisse darüber erhielt, wie menschliche Gehirnzellen miteinander kommunizieren, starb am 29. Dezember im Alter von 92 Jahren. Axelrods Erkenntnisse über das Verhalten von Neurotransmittern – den chemischen Botenstoffen von das Gehirn – stellte einen klaren Zusammenhang zwischen der Physiologie des Gehirns und emotionalen Stimmungen her. Seine Entdeckungen ebneten den Weg für die milliardenschwere Antidepressiva-Industrie und trugen so zur Entstehung dessen bei, was später von einigen Prozac-Nationen genannt wurde.

Axelrod, bekannt als Julie, konzentrierte sich darauf, wie die von einer Gehirnzelle abgesonderten Neurotransmitter über eine Synapse (den Raum zwischen den Nerven) wandern und dann von einem Rezeptor auf der Oberfläche einer anderen Zelle aufgenommen werden. Vor Axelrods Forschung in den späten 1950er Jahren glaubten Wissenschaftler, dass Neurotransmitter von Enzymen im Gehirn abgebaut werden, nachdem sie eine Synapse überquert haben. Aber Axelrods Ergebnisse deuteten darauf hin, dass sie stattdessen von den Zellen, die sie freisetzten, in einem Prozess namens Wiederaufnahme wiedergewonnen wurden.

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Diese Geschichte war Teil unserer Ausgabe vom Mai 2005



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Die Identifizierung dieses Prozesses ermöglichte es Arzneimittelforschern, Bereiche zu identifizieren, in denen sie die chemischen Werte im Nervensystem erhöhen oder senken könnten. Zum Beispiel wirken selektive Serotonin-Wiederaufnahmehemmer, die Klasse von Antidepressiva, zu der Prozac gehört, indem sie den von Axelrod identifizierten Wiederaufnahmeprozess blockieren.

Axelrod wurde 1912 auf der Lower East Side von Manhattan geboren und war der erste, der seine Herkunft als bescheiden, sogar unglücklich bezeichnete. Als Sohn eines jüdischen Korbmachers, der aus dem polnischen Galizien ausgewandert war, stärkte Axelrod seine unbedeutende frühe Bildung, indem er die meiste Zeit in der Bibliothek verbrachte und Upton Sinclair, H. L. Mencken und Leo Tolstoi las.

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Nachdem Axelrod ein Jahr lang die New York University besucht hatte, ging ihm das Geld aus, was ihn zwang, an das City College of New York zu wechseln. Obwohl er eine größere Begabung für Geschichte, Philosophie und Literatur zeigte, beschloss er, sich an der medizinischen Fakultät zu bewerben; aber er wurde überall abgelehnt. Er schloss sein Bachelor-Studium 1933 auf dem Höhepunkt der Depression ab und fand einen Job für 25 Dollar im Monat in einem Labor der NYU.

Axelrod nahm bald eine Forschungsstelle am Labor für industrielle Hygiene des New Yorker Gesundheitsministeriums an, wo er bis 1946 blieb, Nachtkurse belegte und nebenbei einen Master in Chemie erwarb. 1949 trat er dem National Heart Institute bei und kehrte 1954 kurz zur Schule zurück, um an der George Washington University zu promovieren.

1955 trat Axelrod dem National Institute of Mental Health (NIMH) bei, wo er sein berühmtes Labor gründete. Er blieb am NIMH bis zu seiner Emeritierung im Jahr 1984 und leitete einen Kader von Postdoktoranden, von denen viele selbst zu herausragenden Forschern wurden. Er setzte sich auch vehement für den Erhalt der Grundlagenforschung in den Naturwissenschaften ein und setzte sich für verschiedene politische Anliegen ein.

Am glücklichsten war Axelrod jedoch abseits des Rampenlichts und würdigte seine Leistungen mit Bescheidenheit und sogar einem Hauch von Selbstironie. Wie er gerne erzählte, wurde er bei seinem jährlichen Zahnarztbesuch über seinen Nobelpreis informiert. Er sei sprachlos, sagte er, aber nur, weil sein Mund mit Watte vollgestopft war.

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