Der Unternehmer mit dem 100-Millionen-Dollar-Plan, um Gehirne mit Computern zu verbinden

Tech-Big Shots stürmen in die Neurowissenschaften, aber haben sie überhaupt eine Ahnung?16. März 2017

Illustration von Keith Rankin



Der Unternehmer Bryan Johnson sagt, er wollte sehr reich werden, um etwas Großartiges für die Menschheit zu tun.

Letztes Jahr machte Johnson, Gründer des Online-Zahlungsunternehmens Braintree, Schlagzeilen, als er 100 Millionen Dollar hinter Kernel steckte, ein Startup, das er gründete, um die menschliche Intelligenz durch die Entwicklung von Gehirnimplantaten zu verbessern, die in der Lage sind, die Gedanken der Menschen mit Computern zu verbinden.





Johnson ist nicht der einzige, der glaubt, dass die Neurotechnologie das nächste große Ding sein könnte. Für viele im Silicon Valley erscheint das Gehirn wie eine unüberwundene Grenze, deren Bedeutung alle Errungenschaften der Computer oder des Internets in den Schatten stellt.

Laut Neurowissenschaftlern durchsuchen mehrere Persönlichkeiten aus dem Technologiesektor derzeit Labore in den USA nach Technologien, die menschliche und künstliche Intelligenz verschmelzen könnten. Neben Johnson hat Elon Musk ein Projekt namens Neural Lace aufgezogen, was er sagte eine Konferenz 2016 wird dazu führen Symbiose mit Maschinen . Und Mark Zuckerberg erklärte 2015 in einem Q&A, dass die Menschen eines Tages in der Lage sein werden, vollständige sensorische und emotionale Erfahrungen zu teilen, nicht nur Fotos. Facebook hat Neurowissenschaftler für ein geheimes Projekt in Building 8, seiner geheimen Hardwareabteilung, eingestellt.

Aus Sicht dieser Leute erreicht die Computertechnik immer neue Höhen, aber unsere Fähigkeit, mit Silizium zu kommunizieren, steckt im Tastaturzeitalter fest. Auch wenn Sie mit einem Computerprogramm wie Alexa oder Siri sprechen, können Sie höchstens ungefähr vermitteln 40 Bits pro Sekunde an Informationen und nur für kurze stöße. Vergleichen Sie das mit Datenübertragungsaufzeichnungen von einer Billion Bits pro Sekunde über ein Glasfaserkabel.



Lächerlich langsam, beschwerte sich Musk.

Aber es stellt sich heraus, dass die Verbindung zum Gehirn nicht so einfach ist. Sechs Monate nach dem Start von Kernel inmitten eines Medienrummels sagte Johnson, er habe seine ursprünglichen Pläne für ein Gedächtnisimplantat aufgegeben, den wissenschaftlichen Berater gewechselt, ein neues Team eingestellt und beschlossen, stattdessen in die Entwicklung einer allgemeineren Technologie zur Aufzeichnung und Stimulation des Gehirns zu investieren unter Verwendung von Elektroden.

Johnson sagt, der Wechsel sei Teil des Versuchs, etwas Neues auszuprobieren. Wenn Sie sich die Schlüsseltechnologien der Gesellschaft ansehen, die mit den größten Auswirkungen, wie Raketen, das Internet, die Biologie – es gab einen Übergang von der Wissenschaft zum privaten Sektor, und die Neurowissenschaften haben diesen Sprung größtenteils nicht geschafft , sagt Johnson. Das kritischste Element ist das Timing, wann der richtige Zeitpunkt dafür ist.

Gedächtnisimplantate



Nachdem er ein Vermögen mit dem Verkauf von Braintree an eBay gemacht hatte für 800 Millionen Dollar Im Jahr 2013 suchte der heute 39-jährige Johnson Berichten zufolge den Rat von fast 200 Menschen, wie er sein neues Vermögen anlegen sollte. Er entschied sich für Neurotechnologie und kündigte im vergangenen August an, Kernel zu entwickeln und die erste neuronale Prothese zur Verbesserung der menschlichen Intelligenz zu bauen.

Aber Johnsons Geschäftsplan war äußerst vage; ein Wissenschaftler nannte es metaphysisch. Die Website von Kernel war übersät mit buchumschlagartigen Vermerken von wissenschaftlichen Berühmtheiten wie J. Craig Venter und Tim O'Reilly, die sein großes und ernsthaftes Engagement für das Verständnis der menschlichen Intelligenz lobten, ganz zu schweigen von den beeindruckenden 100 Millionen Dollar, die er später versprach, in Kernel zu investieren .

Bryan Johnson

Die Realität ist, dass die Verbindung mit dem Gehirn schwierig ist: Elektronik irritiert sein Gewebe und hört nach einer Weile auf zu arbeiten, und niemand wird sich einer Gehirnoperation unterziehen, nur um eine E-Mail zu senden. Außerdem wissen Sie vielleicht nicht, was es sagt, selbst wenn Sie mit dem Gehirn kommunizieren können.

Milliardäre, die in das breitere Feld der Neurotechnologie eintreten, sind sehr optimistisch und übersehen möglicherweise Details des Problems, da wir weit davon entfernt sind, das Gehirn sinnvoll zu verstehen, sagt Konrad Kording, ein Neurowissenschaftler der Northwestern University, der Johnson beraten hat. Aber die Neurotechnologie ermöglicht es Ihnen, an den interessantesten Fragen des Universums zu arbeiten und dabei möglicherweise Geld zu verdienen, und das ist aufregend.

App zur Diagnose von Anlagenproblemen

Johnsons Persönlichkeit ist teils ein zugeknöpfter Mormonenmissionar (er war einmal einer), teils ein hartnäckiger Haus-zu-Haus-Verkäufer für die Kreditbearbeitung (das war er auch), aber jetzt, mit seinem neuen Reichtum, hat er auch den Mantel übernommen eines Technologiepropheten. Auf einer Startup-Konferenz 2016 im Silicon Valley sagte er auftauchte mit ungebürstetem Haar, in einem T-Shirt mit Löchern und hielt einen umfassenden Vortrag über den Gebrauch menschlicher Werkzeuge von der Vorgeschichte bis in die Gegenwart und argumentierte, dass unsere Existenz jetzt durch Biologie und Maschinenschnittstellen programmierbar ist.

Die ursprüngliche Technologie von Kernel war eine Gedächtnisprothese, die von Theodore Berger von der University of Southern California entwickelt wurde, der bis vor kurzem auch Chief Scientific Officer des Unternehmens war. Bergers Technologie (siehe 10 Breakthrough Technologies: Memory Implants ) ist eine Möglichkeit, Erinnerungen von Ratten und Affen aufzuzeichnen, diese Muster auf einem Computerchip zu speichern und sie erneut an den Hippocampus zu liefern. Eine Version des Aufbaus, sagt Berger, wurde an einer Handvoll menschlicher Patienten getestet, die sich aus anderen Gründen einer Gehirnoperation unterzogen.

Aber nur sechs Monate nach der Gründung von Kernel ist Berger nicht mehr Teil des Unternehmens, und Gedächtnisimplantate sind nicht mehr Teil der kurzfristigen Pläne von Kernel. Johnson und Berger bestätigten beide die Trennung.

Bergers Vision war laut mehreren Personen zu komplex, zu spekulativ und zu weit davon entfernt, eine medizinische Realität zu werden, während Johnson hoffte, bald eine Rendite für seine Investition zu sehen. Sie haben eine neue Richtung, aber wir reden noch, sagt Berger. Der Hauptgrund ist, dass es zu lange dauern würde. Es ist eine Sache, darüber nachzudenken, und eine ganz andere, es zu tun.

Johnson sagt, er sei zu dem Schluss gekommen, dass Bergers Arbeit wirklich interessant ist, aber kein Einstieg in ein wirtschaftlich tragfähiges Geschäft.

Gehirn-Schnittstelle

Im vergangenen November suchte Johnson bereits nach einem Dreh- und Angelpunkt für sein Unternehmen und traf sich mit Christian Wentz, dem Leiter eines kleinen Cambridge-Startups, Kendall Research Systems, das Geräte zur Aufzeichnung in den Neuronen von Mäusen und anderen Tieren verkauft. Das Unternehmen ist aus dem Labor von Edward Boyden hervorgegangen, einem Professor am MIT, der neue Wege zur Analyse von Gehirngewebe erfindet.

Im Februar erwarb Johnson das Unternehmen von Wentz (für eine nicht genannte Summe) und brachte damit ein neues Team ein, darunter Wentz und Adam Marblestone, ein bekannter Theoretiker sowohl der Grenzen als auch der Möglichkeiten von Gehirnschnittstellen, die Chief Strategy Officer werden. Beide sind ehemalige Mitglieder des Boyden-Labors, ebenso wie zwei weitere Kernel-Wissenschaftler, Caroline Moore-Kochlacs und Jake Bernstein.

Laut Johnson wird Kernel nun eine verallgemeinerte menschliche Elektrophysiologie-Plattform entwickeln – das heißt, eine flexible Möglichkeit, die elektrischen Impulse von vielen Neuronen gleichzeitig zu messen und sie auch zu stimulieren. Das letztendliche Ziel ist es, solche Elektronik zur Behandlung schwerer Krankheiten wie Depressionen oder Alzheimer einzusetzen. Es ist für den klinischen Gebrauch, sagt er. Wir sind ein gewinnorientiertes Unternehmen.

Wentz sagt, dass er und Johnson im Rahmen der Übernahme vereinbart haben, dass wahrscheinlich viel mehr Forschung und Entwicklung zu Gehirnschnittstellen erforderlich sein wird. Wir haben einen sehr nüchternen Blick auf das, was machbar ist und was nicht, sagt Wentz. Wir sind nicht naiv. Er nennt Kernels Bemühungen ein 15-jähriges Unterfangen, obwohl er hinzufügt, dass wir in diesem Zeitraum das tun wollen, was in den letzten 100 Jahren getan wurde.

Mit dem Drehpunkt nutzt Johnson effektiv eine Gelegenheit, die von der Brain Initiative geschaffen wurde, einem Projekt aus der Obama-Ära, das Geld in neue Schemata zur Aufzeichnung von Neuronen gesteckt hat. Dieser Geldzufluss hat die Gründung mehrerer anderer Startups vorangetrieben, darunter Paradromics und Cortera, die ebenfalls neuartige Hardware zum Sammeln von Gehirnsignalen entwickeln. Als Teil des staatlichen Gehirnprojekts sagt die Verteidigungsforschungs- und Entwicklungsagentur DARPA, dass sie kurz davor steht, Verträge im Wert von 60 Millionen US-Dollar im Rahmen eines Programms zur Schaffung einer High-Fidelity-Gehirnschnittstelle anzukündigen, die in der Lage ist, gleichzeitig von einer Million Neuronen aufzuzeichnen (der aktuelle Rekord liegt bei etwa 200). und stimuliere 100.000 auf einmal.

Es ist an der Zeit, dass sich die Neurowissenschaften von der akademischen Welt zu einer allgemeinen neurowissenschaftlichen Plattform entwickeln, sagt Johnson. Mit einer solchen Technologie würde sich eine ganze Reihe neuer Anwendungen – viel Weißraum – eröffnen.

Johnson lehnte es ab, die Einzelheiten von Kernels technologischem Ansatz zur Verbindung mit dem Gehirn zu beschreiben, ebenso wie Boyden und Wentz. Die Teammitglieder haben jedoch an gut identifizierten Problemen gearbeitet. Wentz war an der Entwicklung von Elektronik zum Hochgeschwindigkeitslesen von Daten beteiligt, die von drahtlosen Implantaten emittiert wurden. Schon jetzt übertrifft der Informationsfluss, der in Echtzeit vom Gehirn einer Maus erfasst werden kann, das, was ein Laptop verarbeiten kann. Das Team braucht auch eine Möglichkeit, mit dem menschlichen Gehirn zu kommunizieren. Boydens Labor hat dazu an mehreren Konzepten gearbeitet, darunter nadelförmige Sonden mit winzigen Elektroden, die auf ihre Oberfläche geätzt sind. Eine andere Idee besteht darin, die neuronale Aktivität aufzuzeichnen, indem winzige optische Fasern durch die Kapillaren des Gehirns gefädelt werden, eine Idee, die Musks neuraler Spitze in etwa ähnelt.

Anspruchsvollere Mittel zum Lesen und Schreiben an das Gehirn werden als potenzielle Wege zur Behandlung psychiatrischer Störungen angesehen. Unter einem Konzept, das Boyden Gehirn-Koprozessoren nennt, könnte es möglich sein, Systeme mit geschlossenem Regelkreis zu schaffen, die bestimmte Gehirnsignale erkennen – beispielsweise solche, die mit Depressionen in Verbindung stehen – und das Gehirn schocken, um sie umzukehren. Einige Chirurgen und Ärzte, die von einem anderen DARPA-Programm finanziert werden, befinden sich in einem frühen Stadium der Feststellung, ob ernsthafte psychische Erkrankungen auf diese Weise behandelt werden können (siehe A Shocking Way to Repair the Brain ).

Boyden sagt, dass Johnsons 100 Millionen Dollar einen großen Unterschied darin machen, wie er und seine Studenten die Ziele des Unternehmers sehen. Viel Neurotechnologie ist gekommen und gegangen. Aber eines ist, dass es sehr teuer ist, sagt er. Das Erfinden ist teuer, die klinische Arbeit ist teuer. Es ist nicht einfach. Und hier steckt jemand Geld ins Spiel.

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