Darwins Jünger

Ernst Mayr, ein Biologe, der Darwins Evolutionstheorie erweiterte, starb am 3. Februar im Alter von 100 Jahren. Während seiner acht Jahrzehnte währenden Karriere auch als Ornithologe, Naturforscher und Historiker der Biologie wurde Mayr in bester Erinnerung behalten als Vorkämpfer der Evolutionstheorie.

Mayrs Hauptbeitrag kam 1942, als sein Buch Systematik und die Entstehung der Arten wurde veröffentlicht. Mayr legte hier einen der Grundsteine ​​der damals neuen synthetischen Evolutionstheorie, die Charles Darwins Evolutionstheorie der natürlichen Auslese mit Gregor Mendels Vererbungstheorie vereinte. Einer der Mängel von Darwins Theorie bestand darin, dass sie nicht erklärte, wie neue Arten erscheinen. Genetiker, die Mendels Vererbungstheorien vorantrieben, begannen unterdessen, nach Erklärungen für die Artbildung auf Genebene zu suchen.

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Diese Geschichte war Teil unserer Juli-Ausgabe 2005



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Mayrs Ansatz war der erste, eine Art als eine sich kreuzende Population zu definieren, die reproduktiv von einer anderen sich kreuzenden Population isoliert ist. Dies verbesserte sich gegenüber der vorherigen Definition einer Art als Population, deren Mitglieder ähnliche Merkmale und Merkmale aufweisen. Mayr argumentierte dann, dass neue Arten entstehen, wenn eine bestimmte Population vom Rest ihrer Art getrennt wird; genetische Mutationen machen schließlich eine Vermischung mit der ursprünglichen Gruppe unmöglich.

Mayr wurde 1904 in Kempten geboren und erlebte eine Karriere, die von außergewöhnlichem Glück geprägt war. In der Tradition einer Familie mit vielen Ärzten begann er 1923 ein Medizinstudium. Aber auch eine Kindheit mit Naturausflügen mit seinem Vater Otto weckte bei Mayr die Leidenschaft für die Vogelbeobachtung. Auf einer einsamen Expedition in der Nähe seines Hauses entdeckte Mayr zwei seltene Enten, Tafelenten, die in Europa seit fast 80 Jahren nicht mehr gesehen worden waren.

Begierig darauf, die Sichtung offiziell zu bestätigen, konnte Mayr durch eine zufällige Bekanntschaft Professor Erwin Stresemann, einen angesehenen Ornithologen in Berlin, treffen. Stresemann war von Mayrs Intellekt so beeindruckt, dass er ihn einlud, den Sommer an das Museum für Naturkunde Berlin zu verbringen und Mayr schließlich davon überzeugte, sein Medizinstudium abzubrechen und an der Universität Berlin zu promovieren. Im Gegenzug bot Stresemann an, Mayr in der Tradition Darwins und anderer Naturforscher auf eine Expedition zum Sammeln von Exemplaren zu schicken.

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Mayr promovierte 1926, und 1928 wurde seine prägende Expedition arrangiert, nachdem er Lord Walter Rothschild getroffen hatte, der in seinem privaten Museum in Tring, England, eine Sammlung von Vogelhäuten aufbaute. Lord Rothschild, von dem bekannt war, dass er in einer von Zebras gezogenen Kutsche durch die Stadt fuhr, hatte kürzlich den Tod seines Vogelsammlers in Neuguinea erlitten; Mayr ergriff die Gelegenheit, seine Nachfolge anzutreten, erkundete sechs Bergketten Neuguineas, sammelte 3.400 Vogelhäute und entdeckte 38 neue Orchideenarten.

1931 wurde Mayr vom American Museum of Natural History in New York angestellt. Er kuratierte die Vogelsammlung des Museums bis 1953, als er von der Harvard University gelockt wurde, um Professor für Zoologie zu werden. Mayr blieb für den Rest seiner Karriere in Harvard und begründete seinen Ruf als herausragender Neo-Darwinist und als Wissenschaftler von außergewöhnlicher intellektueller Reichweite.

zuletzt entdeckter Planet

Mayr, eine prominente Persönlichkeit auf dem Gebiet der Philosophie der Biologie, kritisierte die Exzesse des Reduktionismus in der Biologie und behauptete, dass die natürliche Selektion eher auf einzelne Organismen als auf einzelne Gene einwirkte. 1975 ging er offiziell in den Ruhestand, setzte aber bis zu seinem Tod sein erstaunliches Schreiben und Forschen fort.

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