Die Gefahren der Synthetischen Biologie

Das aufstrebende Gebiet der synthetischen Biologie – das Bestreben, neue Lebensformen zu entwerfen und zu bauen, die nützliche Funktionen erfüllen können – bietet aufregende Aussichten und potenziell gefährliche Fähigkeiten. Wissenschaftler haben die Fähigkeit, ganze DNA-Stränge zu synthetisieren und komplizierte molekulare Maschinen zusammenzustellen. Aber diese Macht hat einige beunruhigende Fragen aufgeworfen. Könnten Terroristen Viren wie Pocken nachbilden? Oder einen Virus entwickeln, der noch tödlicher ist als die Vogelgrippe? (Siehe Das Wissen).

David Baltimore, Gewinner des Nobelpreises 1975 für Physiologie oder Medizin und Präsident des California Institute of Technology. (Mit freundlicher Genehmigung: California Institute of Technology.)

In den 1970er Jahren standen Wissenschaftler vor einem ähnlichen Dilemma. Das Aufkommen der rekombinanten DNA-Technologie bedeutete, dass Biologen die DNA wie nie zuvor manipulieren konnten. Besorgt über die potenziellen Gefahren dieses neuen Werkzeugs hielt eine prominente Gruppe von Wissenschaftlern 1975 die inzwischen berühmte Asilomar-Konferenz (formell unter dem Titel Internationaler Kongress für rekombinante DNA-Moleküle) ab, um zu bestimmen, wie sicher vorgegangen werden kann.



Dreißig Jahre später, auf dem Synthetic Biology 2.0 Meeting an der University of California, Berkeley diesen Monat, trafen sich Wissenschaftler, um nicht nur neue Entwicklungen auf diesem Gebiet zu diskutieren, sondern auch, wie die Gemeinschaft mit den wachsenden Sicherheitsbedenken im Zusammenhang mit der synthetischen Biologie umgehen sollte.

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David Baltimore, Gewinner des Nobelpreises 1975 für Physiologie oder Medizin und Präsident des California Institute of Technology, war einer der Organisatoren der Asilomar-Konferenz. Auf der Konferenz der Synthetischen Biologie letzte Woche reflektierte er die Veränderungen auf diesem Gebiet in den letzten 30 Jahren. Baltimore spricht hier mit Technology Review darüber, was Wissenschaftler seit 1975 gelernt haben und über die besonderen Gefahren, über die wir uns am meisten Sorgen machen sollten.

Technology Review: Worüber haben Sie sich vor 30 Jahren am meisten Sorgen gemacht?

David Baltimore: Die Asilomar-Konferenz wurde in einem ganz anderen Kontext einberufen als heute. Wir staunten über eine völlig neue Experimentierwelt – wir hatten buchstäblich keine Erfahrung damit, DNA zu bewegen. Aber die Leute beschäftigten sich zu Recht auch mit Fragen der Eigensicherheit. Sie machten sich zum Beispiel Sorgen, dass wir Organismen erschaffen könnten, die wir nicht zu kontrollieren wussten.

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Auf der Konferenz haben wir uns entschieden, uns ausschließlich auf die Sicherheit zu konzentrieren und nicht auf Ethik oder biologische Kriegsführung. Wir glaubten etwas naiv, dass es einen Vertrag gab, an dem alle festhielten, der den Einsatz von Technologie zur Herstellung biologischer Waffen verbietet. Rückblickend betrachtet hatte die UdSSR ein riesiges Geheimprogramm. Wir hatten auch nicht die Situation, die wir heute haben, in der Terrororganisationen Grenzen überschreiten und nicht von Verträgen gehalten werden. Wir haben also eindeutig eine unvollendete Agenda von Asilomar zur Biokriegsführung.

TR: Über welche Themen machst du dir heute am meisten Sorgen?

DB: Die eigentliche Gefahr geht heute von bereits existierenden Organismen aus. Die Idee, etwas Schlimmeres zu synthetisieren, Teile von Ebola und anderen Viren zu verwenden, um etwas Tödlicheres zu schaffen, unterschätzt, wie schwer es ist, in der Natur zu überleben.

Die Anpassung an den menschlichen Lebensstil ist sehr kompliziert, daher würde ich vermuten, dass wir scheitern würden, wenn wir versuchen würden, einen gefährlichen Organismus zu entwickeln. Ebola zum Beispiel ist sehr pathogen. Es infiziert Familien und Gesundheitspersonal, aber es breitet sich nie weit aus, weil es zu tödlich ist – es ist nicht lange genug in der Gemeinschaft, um sich auszubreiten. Die Vogelgrippe wird sich wahrscheinlich nicht weit ausbreiten, bis sie mutiert, um weniger pathogen zu werden.

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TR: Was hat unter den bestehenden Organismen das größte Schadenspotenzial?

DB: Ich denke, Viren stehen im Mittelpunkt der Besorgnis. Sie sind relativ einfach herzustellen und zu kontrollieren und einige sind ziemlich tödlich. Pocken zum Beispiel sind sehr stark und wir sind nicht davor geschützt. Die Pockensequenz wurde veröffentlicht, sodass Sie sie durch Synthese wiederherstellen könnten, wenn Sie die Laboreinrichtungen dafür hätten. Aber die DNA-Stücke zu bekommen, um Pocken zu erzeugen, ist kein Hinterhof-Experiment. Sie benötigen ein großes Labor mit erheblichen Biosicherheitsvorkehrungen. Ich sehe dies nicht als etwas, das in den USA heimlich passieren würde, aber ein gut finanziertes Labor außerhalb dieses Landes könnte etwas ziemlich ruchloses tun.

TR: Reicht die Regulierung innerhalb der wissenschaftlichen Gemeinschaft aus, um mit diesen Bedrohungen umzugehen?

DB: Ich finde, dass die wissenschaftliche Gemeinschaft sensibel für die Notwendigkeit einer angemessenen Kontrolle der Forschung ist und dass die wissenschaftliche Gemeinschaft dies besser macht als externe Gruppen. Das ist die Botschaft von Asilomar und die Botschaft des Fink-Berichts [veröffentlicht vom Nationalen Forschungsrat im Jahr 2003 zur Überprüfung der Vorschriften für die biologische Forschung mit doppeltem Verwendungszweck].

TR: Was soll das Ergebnis der Synthetic Biology 2.0 Konferenz sein?

DB: Ich hoffe, das Ergebnis wäre eine Sensibilisierung der Menschen für die möglichen Bedenken. Und wenn es eine fokussierte Frage gibt, wie zum Beispiel: Was ist die Gefahr, die mit dieser Forschung verbunden ist? dann ist es angebracht, Gruppen von Biologen zusammenzubringen. Es ist wichtig, die Diskussion nicht nur innerhalb der Regierung zu führen.

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