Cycorp: Der Preis des gesunden Menschenverstands

Fragen Sie die meisten Unternehmen, wie sie dem Markt einen Mehrwert bieten, und sie werden auf ihre Produkte hinweisen. Cycorp ist ein bisschen anders. Das 10-jährige Unternehmen kümmert sich um die Dienste, die es verkauft – aber hauptsächlich, weil es seine wahre Aufgabe finanziert: die Schaffung einer Wissensdatenbank namens Cyc, die Computer mit etwas gesundem Menschenverstand ausstatten kann. Diese Suche war so zeitaufwendig, dass die meisten Risikokapitalgeber ihre Investitionen längst abgeschrieben hätten – oder den Kopf des CEO auf einem Teller verlangten. Dass Doug Lenat und seinen 54 Mitarbeitern dieses Schicksal entgangen ist, ist eine Lehre für das Management langfristiger, visionärer F&E-Projekte.

Vor zwei Jahrzehnten war Lenat Informatikprofessor an der Stanford University mit dem Traum, einen Computer zu bauen, der intelligent genug ist, um zum Beispiel zu wissen, dass Menschen kleiner als Häuser sind und darin leben. Aber er befürchtete, dass die Programmierung eines solchen Computers mit nur ihm und einem halben Dutzend Studenten mehr als ein Leben dauern würde. Unterdessen machten sich amerikanische Hightech-Führer Sorgen, dass die Japaner mit ihrem sogenannten Entwicklungsprojekt für künstliche Intelligenz der fünften Generation der amerikanischen Computerindustrie dasselbe antun würden, wie sie es mit der Automobil- und Unterhaltungselektronikindustrie getan hatten. Also gründeten sie ein Forschungskonsortium namens Microelectronics and Computer Technology Corporation (MCC). Lenat schnappte sich die Unterstützung von MCC und begann 1984 für MCC zu arbeiten.

Folge dem Geld

Diese Geschichte war Teil unserer März-Ausgabe 2005



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In der ersten Dekade mussten Cyc-Projektmanager lediglich ein- bis zweimal jährlich ihre Aktivitäten an MCC melden, erinnert sich Lenat. Diese langfristige Unterstützung war wichtig, da Cycs Schöpfung die Eingabe und Organisation von Millionen von Fakten beinhaltete, die, obwohl für den Menschen offensichtlich, den Computern explizit in der Logik beigebracht werden müssen, die sie verstehen können. Nachdem Cyc ein gewisses Maß an Versiertheit erreicht hatte, begann er, seine eigene Ausbildung zu steuern, indem er Fragen stellte, die auf seinem bereits vorhandenen Wissen beruhten. (Lenat hofft, dass Cyc irgendwann ohne fremde Hilfe lesen kann.) Das Ergebnis: ein Computer, dem man nicht sagen muss, dass die Eltern älter sind als ihre Kinder und die Leute nach ihrem Tod keine Zeitschriften mehr abonnieren.

Cycs erster großer Schritt in die reale Welt erfolgte 1994, als das Projekt als unabhängiges Unternehmen, Cycorp, von MCC ausgegliedert wurde. Die Herausforderung: Wie man ein Projekt finanziert, das noch Jahre, wenn nicht Jahrzehnte von der Kommerzialisierung entfernt war. 1996 bekamen wir unseren ersten großen Regierungsauftrag, erinnert sich Lenat. Seitdem hat Cycorp etwa die Hälfte seiner Einnahmen von US-Regierungsbehörden und den Rest von Unternehmen eingenommen, hauptsächlich für die Erstellung semantischer Karten, mit denen Benutzer mit einer einzigen Abfrage Informationen aus verschiedenen Datenbanken abrufen können. Durch die Übernahme von Zahlungsprojekten konnte Cycorp profitabel und schuldenfrei bleiben. Alle Aktien des Unternehmens befinden sich im Besitz seiner Mitarbeiter, sodass Cycorp nur Cycorp gegenüber verantwortlich ist. Aber, räumt Lenat ein, mussten wir mit dem Finanzierungswind rechnen. Vielleicht bringen uns 50 Prozent der Finanzierung, die wir erhalten, in die Richtung, in die wir gehen müssen.

Cycorp möchte sich nicht einmal von den Strapazen des Einzelhandelssoftwaregeschäfts ablenken lassen; Stattdessen lizenziert es Cyc für die Verwendung in Softwarepaketen von Drittanbietern. Ein abgespecktes Cyc steht Forschungsorganisationen kostenlos zur Verfügung, und OpenCyc, eine noch kleinere Version, die für Desktop-Computer geeignet ist, steht als kostenloser Download zur Verfügung. Lenat hofft, dass Hobbyisten beginnen, Begriffe hinzuzufügen, von denen einige schließlich in die Cyc-Wissensdatenbank einfließen würden, um ihr Input an der Basis zu geben – und Cyc auch als De-facto-Wissensdatenbank für künstliche Intelligenz zu etablieren.

Die Kenntnisse in Cyc sind recht gut geworden, sagt Ken Forbus, Professor für Informatik an der Northwestern University und aktueller Nutzer von ResearchCyc. Ist es perfekt? Nein. Ist es umfassend? Nein. Ist es breiter als alles andere da draußen? Ja.

Es könnte die Zeit kommen, sagt Lenat, in der ein stark erweiterter CY unzähligen Softwareanwendungen zugrunde liegen wird. Aber das Erreichen dieses Ziels könnte leicht weitere zwei Jahrzehnte dauern.

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