California Dreamin’ Sony Style

Der niedliche, silberfarbene Haustier-Roboterhund, der am 1. Juni in den Handel kam, wurde in Aibo aufgenommen und spiegelte die Geschichte seines Herstellers, der japanischen Sony Corporation, wider.

Zum Beispiel erinnerte die neuartige Kopplung von Unterhaltung und Roboter an die Paarung von Personal und Stereo im Sony Walkman zwei Jahrzehnte zuvor.

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Diese Geschichte war Teil unserer Januar-Ausgabe 2000



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Da war der Memory Stick unter Aibos Schwanz, ein neuer Datenträger von der Größe eines Kaugummis, der eines Tages so allgegenwärtig werden könnte wie die andere Sony-Erfindung, die 3,5-Diskette.

Und die wiederaufladbaren Lithium-Ionen-Batterien von Aibo waren ein weiteres Sony-Original, das in der scheinbar endlosen Suche dieses 50-Milliarden-Dollar-Riesen nach kleineren, schnelleren und benutzerfreundlicheren Unterhaltungselektronikprodukten entwickelt wurde.

Diese Innovationen fügen sich gut in die Erfolgsbilanz von Sony ein. Aber Aibo hatte mindestens zwei ungewohnte Aspekte. Eine davon war die Art und Weise, wie Sony den neuen Home-Entertainment-Roboter zur Verfügung stellte: Nur über das Internet, wo alle 3.000 Einheiten der japanischen Zuteilung in 17 Sekunden geschnappt wurden. Das andere war Aperios, sein Betriebssystem.

Moment mal... ein Betriebssystem von Sony? Was gibt?

Die digitale Revolution. Kurz vor dem letzten Weihnachtsgeschäft des Jahrtausends hat sich der weltweit bekannteste Hersteller von elektronischen Konsumgütern dazu entschlossen, sich für das Internetzeitalter neu zu erfinden. Die Transformation wird von Nobuyuki Idei angeführt, dem hartgesottenen Präsidenten, der 1995 die Zügel von Sony übernahm und die digitale Agenda im großen Stil aufgriff. Das neue Motto, das er dem Unternehmen gab, Digital Dream Kids, ist auch eine hervorragende Beschreibung von Ideis ungewöhnlichem Brain Trust – dem Sony Computer Science Laboratory (CSL).

CSL wurde vor einem Jahrzehnt gegründet und ist ein sehr unjapanischer Forschungsshop, der nach dem Vorbild der Mutter aller Informatiklabore, dem Palo Alto Research Center (PARC) von Xerox, eingerichtet wurde. In den Büros von CSL in Tokio arbeiten heute etwa dreißig Forscher an tiefgreifenden Konzepten der Computerverbundenheit und weit entfernten Schnittstellen. Darüber hinaus wurden sie von Idei angezapft, um ihn und den Rest der 170.000 Mitarbeiter von Sony in die neue Welt der Konvergenz zu führen – in der PC und audiovisuelle Heimgeräte verschmelzen und Sony gegen Microsoft kämpft.

Tatsächlich hat dieser Kampf bereits begonnen. Das bei CSL erfundene Aperios-Betriebssystem und Microsofts Windows CE kämpfen um die Vorherrschaft in der TV-Set-Top-Box, dem neuesten Portal für digitale Kabeldienste und einem möglichen Dreh- und Angelpunkt für das Highspeed-Heimnetzwerk, auf das sich das Unternehmen von Idei erhofft wird schließlich jedes seiner Produkte nicht nur untereinander, sondern auch mit dem Internet verknüpfen.

Nicht Sonys Weg

Seit der Gründung des Unternehmens im Jahr 1946 wurde Sony hauptsächlich von Physikern und Materialspezialisten getrieben, deren Innovationsstil darin bestand, wichtige Geräte in neue und nützliche Verbraucherprodukte zu verwandeln. Ein klassisches Beispiel für Sonys Eye-for-Hardware-Killer-App ist der Transistor, den Sony zu seinem ersten Hit-Produkt, den Radios im Taschenformat, gemacht hat. Und es war Sony (nach 13 Jahren und 200 Millionen US-Dollar), das das ladungsgekoppelte Gerät (CCD) zuerst zu einem Markterfolg machte – in Form seiner meistverkauften Camcorder.

Obwohl sehr erfolgreich, erstreckte sich das Innovationsmuster von Sony nicht auf Computer. Das Sony-Management hatte nie viel Mühe in die Computerforschung und -entwicklung gesteckt, da es glaubte, das Kerngeschäft des Unternehmens würde immer die Herstellung von großartigen audiovisuellen Geräten sein. Die Strategie birgt eine große Gefahr: dass Sony in der aufstrebenden digitalen Welt irrelevant wird.

Diese Gefahr war besonders Toshi T. Doi klar, einem Experten für digitales Audio, der eine Schlüsselrolle bei der Entwicklung des CD-Players gespielt hatte. Doi kam im Mai 1984 bei Sonys Computer Business Group an, gerade rechtzeitig, um die Markteinführung von Hit Bit mitzuerleben, einem Heim-PC, den er ironisch als den letzten Acht-Bit-Rechner der Welt bezeichnet. Andere Misserfolge folgten, aber unbeeindruckt von Sonys Computerallergie schlugen Doi und eine Gruppe von 11 Ingenieuren vor, eine ernsthafte, kostengünstige Engineering-Workstation namens NEWS zu entwickeln. Es war unsere letzte Karte, erinnert sich Doi. Wenn es gescheitert wäre, wäre das alles für Sony im Computerbereich gewesen. NEWS wurde im Januar 1987 auf den Markt gebracht und war ein großer Erfolg in Japan und eroberte schnell einen Spitzenanteil auf dem lokalen Markt (obwohl es in den Vereinigten Staaten schwächelte und von überlegenen Produkten wie Sun Microsystems übertroffen wurde).

Obwohl NEWS erfolgreich war, war Doi unzufrieden. Als ich die Schachtel öffnete, erinnerte er sich, war es nur eine Montage – wir kauften CPUs von Motorola und lizenzierten Unix von der UC Berkeley. Es war keine Sony-Originaltechnologie enthalten, und ich dachte: „Das ist nicht Sonys Weg.“ Wo, fragte sich Doi, war der innovative Technologiekern, der neue Produkte und Märkte vorantreiben könnte, genau wie der Transistor und der CCD?

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Die Arbeit mit Unix hatte Doi auf die Bedeutung des Internets aufmerksam gemacht und er sah voraus, dass Netzwerke im 21. Jahrhundert Milliarden von Computern verbinden würden. Im April 1987 bat Doi sein Management, ihm die Einrichtung eines Softwarelabors zu gestatten, das sich auf das Netzwerkdesign konzentrieren sollte. Der Erfolg von NEWS machte das Sony-Management empfänglich für Dois Vorschlag. Er bekam Fördermittel und ein neues Mandat: Think long range.

Als er anfing, seine Gruppe zusammenzustellen, hatte Doi sehr viel mit PARC im Sinn. In den 1970er Jahren war PARC ein Ort, an dem Forscher einzigartige Freiheiten genossen. Es hatte sich als ausgezeichnete Forschungsstrategie erwiesen. Von PARC kamen die grafische Benutzeroberfläche, der Laserdrucker und das Ethernet. Um sein Projekt zum Laufen zu bringen, bat Doi seinen Freund und befreundeten Amateur-Jazzmusiker, den ehemaligen PARC-Koryphäen Alan Kay, um Rat. Zur gleichen Zeit wandte sich Doi an Mario Tokoro, einen Professor der Keio University, der für seinen starken technischen Hintergrund in Betriebssystemen und Netzwerken sowie für seine visionäre Ader bekannt ist.

Tokoro erinnert sich, dass Dois Timing perfekt war. Damals war ich als Professor etwas frustriert, sagt Tokoro. Die von mir produzierten Doktoranden hatten selbst in den Forschungslabors japanischer Spitzenfirmen keine Chance, ihre Leistung voll zu entfalten. Bürokratie und strenge Dienstalterssysteme waren so stark. Originalität wurde nicht als wichtig erachtet. Und ich habe überlegt, ob ich etwas anfangen soll. Die beiden waren sich einig, dass Netzwerke die Zukunft waren und intellektuelle Freiheit Sony zu einem Player machen könnte. Doi bot Tokoro die Stelle des Laborleiters an.

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Heutzutage ist Tokoro ein guter Ort, um sich in der riesigen Selbstbedienungs-Cafeteria im Tokioter Hauptsitz von Sony in Shinagawa zu treffen, wo er die meisten Tage mit Kollegen von CSL zu Mittag isst. Versteckt an der Südspitze des Yamanote, der Ringlinie, die das Zentrum Tokios definiert, könnte Shinagawa heutzutage zu Recht in Sony Town umbenannt werden. Das Unternehmen besitzt mindestens ein Dutzend Hochhäuser in der Gegend und sein Logo ist überall zu sehen. Das CSL befindet sich in einem achtstöckigen Ziegel- und Glasgebäude, versteckt in einer Seitenstraße, außerhalb der Sichtweite des Sony-Hauptquartiers, aber nicht mehr als fünf Gehminuten vom Büro von Präsident Idei entfernt.

Der Direktor von CSL ist klein, pummelig und trägt einen üblichen Salaryman-Anzug; eine zufällige Begegnung gibt wenig Hinweise darauf, was sich hinter der konventionellen Fassade verbirgt. Einen besseren Einblick findet man auf seiner Webseite der Keio University, wo einer seiner Studenten schelmisch einen Cartoon gepostet hat, in dem er einen Nintendo-ähnlichen Zauberpilz umklammert. Die Implikation liegt auf der Hand: Der schüchterne, sanftmütige Professor Tokoro ist eigentlich… Super Mario!

In Japan, wo Universitäten eher Elfenbeintürme sind und Akademiker der Industrie misstrauisch gegenüberstehen, kommt es äußerst selten vor, dass Professoren in Unternehmen einsteigen. Tatsächlich machte Tokoro einen langen Übergang. In den ersten 10 Jahren des Bestehens der CSL behielt er seine Position bei Keio und arbeitete in Teilzeit für Sony. Im März 1997 trat er als Vollzeitmitarbeiter bei Sony ein. Zwei Jahre später wurde Tokoro zum Senior Vice President befördert, was ihn im Alter von 52 Jahren zum ranghöchsten Corporate Research Executive von Sony machte. Das ist ein sehr seltsamer Ort für einen Akademiker, kommentiert Dave Farber, ein Informatikprofessor an der University of Pennsylvania, der Tokoro seit vielen Jahren kennt. Es gibt einen Präsidenten [Nobuyuki Idei] und zwei Leute unter ihm, und Mario ist einer von ihnen. Und wenn man sich Sony ansieht, hat der neue Präsident im Wesentlichen gesagt: „Der IT-Bereich ist unsere Zukunft.“ Damit ist Mario für einen der wichtigsten Rohstoffe von Sony verantwortlich.

Im CSL herrscht eine lockere und entspannte Atmosphäre. Forscher tragen Poloshirts, Jeans und Sandalen. An einer Tür steht ein Aufkleber mit der Aufschrift MIT Nerd Pride. Das Labor ist in gedeckten Farben gehalten und verfügt über zentrale Besprechungsbereiche mit weichen schwarzen Sofas. Großzügige Einzelbüros nutzen das Licht der umlaufenden Fenster. Es gibt kein offensichtliches Machtzentrum, keine Anzeichen für Titel oder Dienstalter. Es ist, kurz gesagt, völlig anders als die meisten japanischen Industrielabore.

Ein Großteil der Einzigartigkeit von CSL rühre einfach von der Tatsache her, dass es sich im Wesentlichen um ein sehr westliches Labor handelt, sagt Rodger Lea, ein 36-jähriger Engländer, der von 1994 bis 1997 dort arbeitete und heute ein Sony-Softwareentwicklungslabor im Silicon Valley leitet. Japan ist eine so immens konservative, hierarchische Bürokratie, während CSL eine Leistungsgesellschaft ist, Menschen sind aufgrund ihrer Leistungsfähigkeit erfolgreich. Im Gegensatz zum Rest von Sony beschäftigt CSL Forscher auf einer einjährigen Vertragsbasis mit jährlichen Leistungsüberprüfungen. Die Gehälter sind hoch, aber sie basieren auf Erfolg, nicht auf Dienstalter.

Es überrascht nicht, dass es nicht an Bewerbern mangelt, die hoffen, dem digitalen Dream-Team von Sony beizutreten. CSL hat einige der vielversprechendsten Computerfreaks Japans angezogen – darunter auch einige von anderen Unternehmen. Bis vor kurzem war Job-Hopping in Japan eine Seltenheit, aber die Büros von CSL sind voll von Abtrünnigen von Canon und NEC. Alle müssen Tokoros Definition eines guten Mitarbeiters erfüllen: Originalität und Vision; der starke Wille, die Orthodoxie zu leugnen und die Zukunft herauszufordern.

Um die Kreativität zu fördern, die gute Software hervorbringt, verwendet Tokoro einen westlichen, praxisorientierten Stil. Seine Politik ist, dass das beste Management nicht darin besteht, zu versuchen und zu verwalten, erklärt Hiroaki Kitano, einer der produktivsten Forscher von CSL (siehe Seitenleiste: Sony Supernova). Er stellt nur die besten Forscher ein und lässt sie tun, was sie wollen. In fünf Jahren hat er mir nie gesagt, was ich tun soll. Er sagt immer: „Mach, was immer du willst, und das Einzige, was du willst, ist, der Beste zu sein und Ergebnisse mit der größten Wirkung zu erzielen.“

Netzwerk der Zukunft

Trotz der Freiheiten von CSL ist sich Tokoro der Fallstricke des PARC-Modells bewusst. Schließlich hat Xerox es versäumt, von fast jeder der neuen Technologien zu profitieren, die aus dem Palo Alto-Labor hervorgegangen sind. Das Ziel von CSL ist nicht nur aufregende Technologie, sagt Tokoro: Das ultimative und unveränderliche Ziel von CSL ist es, Technologien zu entwickeln, die neue Märkte für Sony schaffen.

Tokoro sieht die Zukunft von Sony im aufkommenden allgegenwärtigen Netzwerk von Computern auf Desktops und in Verbrauchergeräten. Dieses Netzwerk, sagt er, muss als sich ständig weiterentwickelndes offenes System betrachtet werden, eine Ansicht, die sich in der starken Betonung von CSL auf weit verbreitete, mobile Computerumgebungen widerspiegelt, in denen sich Netzwerkverbindungen, verbundene Computer und Dienste ständig ändern.

Konvergenzkriege

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Mit insgesamt nur 32 Forschern (davon vier in einem auf menschliche Kognition spezialisierten Zweiglabor in Paris) ist das CSL ein winziges Unternehmen. Dennoch spielen die Vision, die Produkte und die Absolventen von CSL eine Schlüsselrolle bei der digitalen Transformation von Sony. Laut Doi, der jetzt Vorsitzender des Labors ist, ist die CSL wie eine Pfeife. Er zählt vier Labore, die jetzt von CSL-Mitgliedern oder Alumni geleitet werden, darunter seine eigenen Digital Creatures Laboratories, die den Roboterhund Aibo produzierten. Heute, lacht Doi, ist die Sony-Forschung mit CSL-Absolventen besetzt!

Anders als bei PARC macht sich nun ein stetiger Strom von CSL-Ideen dort bemerkbar, wo es darauf ankommt – im Markt. Ein Beispiel: Der ultraflache VAIO-Notebook-Computer von Sony ist in Japan ein großer Erfolg, nicht zuletzt wegen der NaviCam, einem 1997 bei CSL von Rekimoto entwickelten zentralen Unterscheidungsmerkmal. NaviCam, eine winzige eingebaute digitale CCD-Kamera über dem Bildschirm des Notebooks, nimmt Videobilder auf, die bearbeitet und als E-Mail über das Internet übertragen werden können. NaviCam entstand aus Rekimotos Idee für eine fortschrittliche Art der Mensch-Computer-Interaktion, bei der Computer Menschen erkennen würden; In der Entwicklung wurde das Konzept in Personal Video umgewandelt, eine Mischung aus AV- und IT-Technologien, die Sonys Wunsch befriedigte, den Computer für mehr unterhaltungsorientierte Anwendungen zu fördern.

Das vielleicht beste Beispiel für die Auswirkungen von CSL auf seine Muttergesellschaft ist das älteste Projekt des Labors, das Aperios-Betriebssystem. Nach einer Inkubationszeit von sechs Jahren wurde Aperios 1996 zusammen mit vier oder fünf seiner Entwickler, darunter Gruppenleiter Akikazu Takeuchi, ein 45-jähriger ehemaliger Mitsubishi Electric-Forscher, aus CSL transferiert. Takeuchi leitet jetzt ein unternehmenseigenes Softwarelabor namens Sony Suprastructure Center, das für Heimnetzwerke und Betriebssystementwicklung zuständig ist.

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Aperios ist ein objektorientiertes Echtzeit-Betriebssystem mit einer reflexiven Architektur – ein Bissen, das bedeutet, dass es besonders gut mit Highspeed-Video- und Audiostreams umgehen kann. Es ist diese Fähigkeit, die es Aibo ermöglicht, den leuchtend rosa Ball, mit dem es verkauft wird, zu verfolgen und abzufangen, und auch, was Sony dazu veranlasst hat, Aperios an die Spitze der Strategie zur Eroberung des Heimnetzwerks zu setzen.

Sony hat damit begonnen, Aperios als Betriebssystem für eine neue Generation von TV-Set-Top-Boxen voranzutreiben, die es Kabelunternehmen ermöglichen, Hunderte neuer Kanäle sowie interaktive Dienste wie Internetzugang, Video-on-Demand und Spiele bereitzustellen. Im Mai begann Sony mit dem Verkauf einer Set-Top-Box namens Plus Media Station in Japan; im Oktober gab es Pläne bekannt, die New Yorker Cablevision Systems mit Set-Tops für die Einführung des digitalen Kabels an 3,5 Millionen Abonnenten in und um New York, Boston und Cleveland zu beliefern.

Was das Set-Top zum Hub eines Heimnetzwerks macht, ist i.Link, Sonys Version von Apples FireWire-Schnittstelle mit hoher Bandbreite. Die i.Link-Verbindung kann Daten mit rasanten 400 Megabit pro Sekunde übertragen und ist bei Sony bereits bei einigen Camcordern und dem VAIO-Notebook integriert. Im vergangenen Mai hat Sony mit sieben anderen Unterhaltungselektronikunternehmen, darunter Philips, eine Standardspezifikation angekündigt, die als audiovisuelle Heiminteroperabilität oder HAVi bekannt ist und die Produkte dieser Unternehmen alle über i.Link kommunizieren lassen soll. Für die Verbraucher ist das Endergebnis von Aperios/HAVi/i.Link eine bessere Unterhaltung: Sie können die neueste Mariah Carey-Single über Ihre TV-Set-Top-Box aus dem Internet herunterladen, an Ihren digitalen Video-Disk-Player weiterleiten, und im Handumdrehen boogey.

Natürlich hat Bill Gates seine eigenen Pläne für Ihr Wohnzimmer. Microsoft bewirbt nicht nur Windows CE als alternatives Betriebssystem für Set-Tops, sondern zusammen mit Intel treibt das Redmond-Imperium seine Windows-zentrierte Alternative zu HAVi namens Home API voran, die die Beleuchtung, den Thermostat und die Stereoanlage eines Hauses steuern kann - von der Sicherheit des PCs.

Der Konvergenzkrieg ist jedoch nicht ganz so einfach wie Fernseher gegen PCs, da Sonys Vision für Ihr Wohnzimmer nicht unbedingt auf einer Set-Top-Box beruht. Interessant werden Heimnetzwerke, in denen Geräte in der Lage sind, ihre Präsenz und ihre Fähigkeiten zu bewerben und kooperativ zusammenzuarbeiten, sagt Rodger Lea, der CSL-Absolvent, der das Distributed Systems Laboratory von Sony in San Jose, Kalifornien, leitet, einem 70-Personen-Außenposten von das Suprastructure Center, das die US-Entwicklungen überwacht und die US-Produktgruppen von Sony unterstützt. Eines der wichtigsten Dinge, die wir mit HAVi erreicht haben, ist, dass es [wie das Internet] sehr verteilt ist – wir möchten uns nicht auf ein einzelnes Gerät als Controller im Haus verlassen: Jedes Gerät kann der Controller sein. Dies ist sehr wichtig für ein Unternehmen der Unterhaltungselektronik, das eine Reihe von Geräten verkauft. Es ist offensichtlich weniger wichtig für ein PC-Unternehmen, das eine sehr PC-zentrierte Sicht auf die Welt hat.

Aber die Situation entwickelt sich fast täglich. In der neuesten Wendung haben sich Sony und Microsoft zusammen mit einer Reihe anderer Firmen zusammengetan, um einen weiteren Standard zu entwickeln – universelles Plug-and-Play, das auf den Protokollen basiert, die das Internet regeln. Was Sie sehen, ist Konvergenz. Was früher getrennte Gebiete waren, wird zu einem einzigen Markt, und es gibt einen großen Kampf um die Dominanz, sagt Carl Hewitt, Professor für Informatik am MIT, der einst zusammen mit Tokoro an der Keio University lehrte und einige Zeit an der CSL verbrachte. Ohne Ausnahme besteht die größte Herausforderung für die CSL darin, Sony durch diesen Paradigmenwechsel zu führen.

Es ist eine Herausforderung, der Tokoro mit Zuversicht entgegensieht. In Zukunft, so Tokoro, werde Sony nicht nur ein führender Hersteller von Unterhaltungselektronik sein, sondern auch ein Unternehmen, das sowohl Netzwerkdienstinfrastruktur als auch Dienste im Netzwerk bereitstellt. Und nicht irgendein Unternehmen der vernetzten Unterhaltungselektronik, behauptet er, der Marktführer. Und seine Vision für CSL ist nicht weniger mutig. Er möchte, dass seine nicht-japanische Organisation weltweit die Nummer eins in der Informatikforschung wird. Die nächsten Jahre werden zeigen, ob ihm das gelungen ist und ob seine Transplantation im kalifornischen Stil Sony in das Zeitalter des Internets führen kann.

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