Ein Ball, der nicht entleert wird

Spalding, der ehrwürdige Sportartikelhersteller, steigerte mit der Einführung seines Basketballs Infusion im Jahr 2001 die Basketballverkäufe. Die Infusion enthält eine Mikropumpe, mit der Spieler kleine Mengen Luft in leicht zu schwach aufgepumpte Bälle geben können. Wenn es nicht eingesetzt wurde, befand sich das winzige Gerät Innerhalb den Ball – ohne negative Auswirkungen auf Sprungkraft, Gleichgewicht oder Haltbarkeit der Infusion (siehe Spalding: An Idea with Bounce, April 2005).

Die Forschung und Entwicklung hinter dem Infusionsball hat Spalding weit mehr gekostet, als es gewohnt war zu bezahlen, aber die Megabucks-Investition hat sich ausgezahlt: Spaldings bereits branchenführender Marktanteil verdoppelte sich, da das Unternehmen im ersten Jahr über 1 Million Einheiten verkaufte. Und jetzt bringt Spalding durch die Zusammenarbeit mit zwei Materialwissenschaftlern, die nach dem Ausscheiden von DuPont ihr eigenes Erfindungslabor gegründet haben, einen fortschrittlichen Ball namens Neverflat auf den Markt, der überhaupt nicht in die Luft gesprengt werden muss – zumindest im ersten Jahr nach dem Kauf.

Die Geschichte ist eine Fallstudie, wie große Unternehmen durch die Vernetzung mit kleineren Shops Zugang zu einer Welt voller kreativer Ideen erhalten – und Es zeigt, wie aus einer Idee unglaublich schnell ein Produkt werden kann. Vor neun Monaten war Neverflat kaum mehr als eine Powerpoint-Präsentation. Jetzt steht es in ein paar Wochen unter den Weihnachtsbäumen.



Nach dem dramatischen Erfolg von Infusion im Jahr 2001 waren Spalding-Führungskräfte davon überzeugt, dass sich Investitionen in Innovation auszahlen könnten, auch in einst beharrlichen Produktkategorien wie aufblasbaren Bällen, nicht nur in Hightech-Produkten wie Sportschuhen, Golfschlägern und Skiern. Das in Springfield, MA, ansässige Unternehmen (das 2003 von Russell Corp. übernommen wurde) verstärkte seine internen Marktforschungs- und F&E-Kapazitäten, durchsuchte aber auch kontinuierlich die Innovationslandschaft nach neuen Technologien.

Wir sind viel weniger ein Unternehmen vom Typ „nicht hier erfunden“ als je zuvor, sagt Dan Touhey, Vizepräsident für Marketing bei Spalding und Begründer des Infusionskonzepts. Wir durchsuchen einfach alles, egal ob in unserem eigenen Garten oder gedruckten Materialien. Wir hören dem Geschwätz der Sportartikel- und anderen Branchen zu.

Anfang 2005 erreichte ein wenig dieses Geschwätz Spalding-Präsident Scott Creelman. Erste Innovationen , ein aufstrebendes Zwei-Mann-Team ehemaliger DuPont-Ingenieure, hatte seinen winzigen PR-Motor angeheizt und eine Vision angekündigt, die es verfolgte: Neverflat, ein Ballkonzept, das eine zehnfache Steigerung der Luftrückhaltung gegenüber den besten der Branche darstellen würde.

Als wir in der PR den Abzug drückten, hatten wir eine Technologie und einen Markennamen – aber keinen Prototypen, sagt Don Sandusky, der jetzt zusammen mit seinem Materialwissenschaftler Michael O’Neill Primo leitet. Was das Startup-Unternehmen Tat have war ein erfolgreiches Produkt in einem verwandten Bereich. Primo hatte für den Fahrradausrüstungshersteller Bell Sports einen Schlauch entwickelt, der die Lufthaltefähigkeit von Fahrradreifen dramatisch verbesserte. Ihr Kind wird wahrscheinlich dem Fahrrad entwachsen, bevor Sie die Reifen aufpumpen müssen, prahlt Sandusky.

Im Januar 2005 machten Sandusky und O’Neill bei großen Sportartikelunternehmen die Runde. Ihr erstes persönliches Gespräch mit Spalding fand im März statt. Laut Sandusky verfolgte das Spalding-Team unter der Leitung von Creelman und Touhey einen anderen Ansatz für externe Innovationen als andere Sportartikelhersteller. Die anderen haben versucht, uns dazu zu bringen, ihnen zu sagen, was wir tun, oder sie haben die Patentliteratur gelesen und sie haben es erzählt ich was wir mit unserer Technologie gemacht haben, sagt Sandusky. Spalding hatte einen ausgereiften Ansatz und betonte das potenzielle Geschäft passen.

Was ist eine Standardkerze?

Professor Henry Chesbrough von der Haas School of Business der UC Berkeley und Autor des viel gelesenen Offene Innovation , lobt Spalding dafür, dass er gesehen hat, wie eine kleine unternehmerische Organisation wie Primo seine eigenen größeren F&E-Kapazitäten ergänzen würde. Es gibt nicht unbedingt große Skaleneffekte in der frühen F&E-Phase, sagt Chesbrough. Um potenzielle Lösungsprototypen zu bauen, brauchen Sie kein Heer von Menschen.

Tatsächlich haben mehrere Blockbuster-Produkte ihren Ursprung auf kleine Outfits mit einem primitiven Prototyp zurückgeführt, die dann Treffen mit einem Branchengiganten versuchten, sagt Chesbrough. Er zitiert den batteriebetriebenen SpinBrush von Procter & Gamble für 5 US-Dollar, der von einem vierköpfigen Team entwickelt wurde. Chesbrough nennt dies eine natürliche Arbeitsteilung im Bereich Innovation und erklärt, dass die großen Player Fähigkeiten mitbringen, die die meisten kleinen Unternehmen nicht haben: die Fähigkeit, das Produkt durch den F&E-Prozess in großem Maßstab auf den Markt zu bringen.

Die Partnerschaft zwischen Spalding und Primo passte in dieses Modell. Als die beiden Unternehmen im Frühjahr 2005 ihre Zusammenarbeit begannen, setzten sie sich ein ehrgeiziges Ziel: einen vollständigen Rollout bis zum Weihnachtsgeschäft. Neverflat wurde zur obersten Entwicklungspriorität von Spalding. Wann immer das Projekt einen Aufschwung erlebte, erhielt es sofort zusätzliche Ressourcen von F&E, Beschaffung, Marketing und anderen Abteilungen.

Vorhersagen über die Zukunft

Der neue Ball stellt eigentlich eine gesunde Überarbeitung des altmodischen Basketballs dar, der vor dem Infusion-Ball nicht viel Aufmerksamkeit erregt hatte, seit jemand vor Jahrzehnten auf die zündende Idee kam, seine äußeren Schnürsenkel zu entfernen. Das Designteam von Primo griff den Luftverlust auf zwei Arten an. Erstens bekämpften sie das Austreten von Luft aus dem Gummiventil des Balls, indem sie einen abnehmbaren Stopfen einbauten. Das Loch im Ventil ist winzig, aber für Luftmoleküle sieht es riesig aus, sagt Sandusky. Der Stopfen verhindert auch, dass Sand in das Ventil gelangt und den Luftverlust verstärkt. Als nächstes bekämpften sie die Tendenz, dass Luft durch feste Membranen entweicht, indem sie die Porosität der inneren Blase des Balls mit neuen Materialien verringerten.

Und Primo hat sogar die Luft im Ball selbst verändert. Eines der Geheimnisse von Neverflat ist ein gasförmiges Gebräu namens NitroFlate. Luft, die aus der Membran eines Basketballs sickert, ist wie Sand, der durch das winzige Loch fließt, das die Kammern einer Sanduhr verbindet. Die Sandpartikel laufen ziemlich schnell durch das Loch, weil sie relativ gleichmäßig sind; Das Einbringen von Partikeln unterschiedlicher Größe verlangsamt den Prozess. Spalding und Primo haben eine Mischung aus großen und kleinen Gasmolekülen in NitroFlate gemischt und die Ausgänge um die Poren der inneren Membran verstopft. Da drin sei ein richtiges Hundefrühstück, sagt Sandusky.

Das Spalding-Team hat seinen Zeitplan für die Entwicklung eingehalten, und Neverflat-Basketbälle werden nach der Weihnachtszeit von den Wänden und Garagentoren von Fitnessstudios widerhallen. Um dies zu erreichen, musste Spalding jedoch mehr als nur seine F&E-Techniken überarbeiten. Wie viele Unternehmen, die mit neuen Produkten experimentierten, stellte es fest, dass es die Unterstützungsprozesse rund um die Produktion und Vermarktung des Balls an das neue Premiumprodukt anpassen musste.

Während handelsübliche Basketbälle normalerweise von ausländischen OEMs in entleertem Zustand in die Vereinigten Staaten geliefert werden, liefert Spalding aufgeblasene Bälle, um eine Verformung der Abdeckung und der Luftrückhalteblase zu verhindern. Darüber hinaus hat das Unternehmen seine Versandbeziehungen und Informationssysteme aufgerüstet, um eine Just-in-Time-Lieferung der Bälle zu ermöglichen. Wir haben ein Jahr Garantie auf diesen Ball [der seine volle anfängliche Inflation behält] – direkt auf der Verpackung angegeben, sagt Touhey. Das Letzte, was ich möchte, ist, dass wir Bälle für ein paar Monate lagern, sie dann zu einem Lagerhaus eines Einzelhändlers schicken, wo sie ein paar Monate festsitzen, dann ins Regal gehen und hinter ein paar anderen Bällen stecken bleiben für zwei monate – auf einmal sind acht monate im lebenszyklus.

Die anfängliche Weihnachtslieferung von 40.000 Neverflats ist für die führenden US-amerikanischen Sportartikelhändler bestimmt. Zehntausende weitere Bälle werden folgen, wobei der Hauptstart von Neverflat mit dem NBA All-Star Game im Februar zusammenfallen soll. Das Unternehmen prognostiziert, dass es im ersten Jahr 250.000 der Kugeln verkaufen wird. Die anfänglichen Prognosen für den Infusionsball waren ähnlich – und dann schnappten sich die Verbraucher in 12 Monaten eine Million davon.

Wird Neverflat eine Wiederholungsvorstellung sein? Touhey sieht die Zutaten für einen weiteren Blockbuster. Spalding hat sich bereits die Position eines Unternehmens erarbeitet, das den Stress beim Spielen eines Sports erleichtert und gleichzeitig die Kernaspekte des Spiels bewahrt. Und Neverflat baut auf diesem Ruf auf.

Aber Spalding könnte mit dieser neuesten Innovation vor Herausforderungen stehen. Infusion übertraf seine Verkaufsprognosen bei weitem, da es sich um ein wirklich virales Produkt handelte: Kinder liebten es, ihren Freunden die Pumpe so zu zeigen, dass Spalding das Gerät neu gestalten musste, um das Entleeren zu erleichtern, wenn die Infusion etwas zu federnd wurde. Aber Neverflat fehlt diese praktische Qualität. Seine pflegeleichte Konsistenz kann dazu führen, dass er auf dem Hartplatz unbemerkt bleibt.

Dennoch hat sich Spalding als versierter Innovator etabliert, der Möglichkeiten zum Nutzen der Verbraucher erschnüffelt und die subtilen internen Hindernisse für den Fortschritt wie das Not-Erfunden-Hier-Syndrom überwindet. Laut Professor Chesbrough an der UC Berkeley können Technologieführer wie Spalding in einer Vielzahl von Kategorien zu Leistungsführern werden – und das schafft einen positiven Kreislauf. Sie sind bekannt als die Jungs, die Sie zuerst anrufen, wenn andere Ideen haben, um sportliche Leistungen zu steigern. Und das bedeutet, dass Spalding seine Siegesserie wahrscheinlich fortsetzen wird.

Jeremy Dann ist ein Innovationsberater mit Sitz in San Francisco.

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