1865: Suche nach dem Pokal

Auf den Tag genau 50 Jahre nach ihrem ersten internationalen Triumph bei der Henley Royal Regatta in England gleiten die MIT-Ruderer ihre geliehene Muschel zum Mittagstraining in die Themse. Der Nieselregen Anfang Juli trübt ihre Stimmung nicht. Sie sind einfach froh, wieder zusammen auf dem Wasser zu sein. Ihr Trainer, Jack Frailey '44, SM '47, AE '54, schiebt sie vom Dock weg und sie streichen langsam über das stille Wasser. Bob Wilkes '55, SM '56, stellt fest, dass das Boot stabil ist, was ihn überrascht. Da die meisten Männer, die jetzt in die 70er Jahre kommen, seit ihrem letzten Wiedersehen bei Henley im Jahr 1999 nicht mehr gerudert haben, erwartet Wilkes, dass sich ihre Leistung verschlechtert hat, aber stattdessen scheint sie sich verbessert zu haben. Gut, denkt er. Am nächsten Tag, wenn sie ihre feierliche Reihe die Strecke hinunter zur Ziellinie nehmen, werden die Tausenden, die sich an den Ufern versammelt haben, eine Crew sehen, die noch immer Spuren des Könnens eines Champions zeigt.

Die Rückkehr zu Henley, einem der ältesten und prestigeträchtigsten Ruderevents der Welt, feierte die Leistung des Teams und markierte eine goldene Ära in der MIT-Leichtathletik. In den Jahren 1954 und 1955 taten zwei Leichtgewichtsmannschaften des MIT, was kein MIT-Sportteam zuvor oder seitdem je getan hat: Sie gewannen aufeinanderfolgende internationale Meisterschaften. Das Team von 1954 gewann den Thames Challenge Cup mit einem 29-jährigen Trainer nur sechs Monate nach seiner Trainerkarriere. Die Crew von 1955, zu der vier Mitglieder des Vorjahresteams gehörten, verteidigte den Pokal und brachte ihn für ein weiteres Jahr an das MIT zurück.

Gibt es Quantencomputer?

Nach Henley zu kommen und ein starker Anwärter auf eine Meisterschaft zu sein, war keine leichte Aufgabe. Beide Teams standen vor Herausforderungen, die weniger entschlossene Crews hätten entgleisen lassen können, aber sie fanden Wege, sie zu überwinden. Laut Fred Nelson '55, der auf beiden Teams ruderte, waren Entschlossenheit und Kameradschaft die wichtigsten Zutaten für ihren Erfolg. Technisches Können und Kraft gehörten zwar dazu, aber es war die fast fanatische Hingabe der Teamkollegen für den Sport und füreinander, die den Ausschlag für ihre Gunst gab und sie zur Spitze ihres Sports machte.



Das Zeug zum Champion
Der erste Test für das Team von 1954 fand im Januar desselben Jahres statt. Sein Trainer war im Koreakrieg zum aktiven Dienst einberufen worden, und Schwergewichtstrainer Jim McMillan hatte Schwierigkeiten, einen Ersatz zu finden. McMillan rief schließlich Frailey an. In seinem Abschlussjahr war er Kapitän der Leichtgewichts-Crew, aber nach seinem Abschluss hatte er das Bootshaus verlassen und war nie mehr zurückgekehrt. Er lacht jetzt über den Anruf. Ich sagte: ‚Ich muss der letzte auf deiner Liste sein‘ und er sagte ja. Frailey, der 16 Jahre lang am MIT trainierte, beschloss, es auszuprobieren. Bingo. Die erste Mannschaft, die ich trainierte, war ein nationaler Meister und ein Weltmeister, sagt er mit einer Mischung aus Stolz und Demut. Heute wird ihm der Erfolg nur wenig zugeschrieben.

Die wahre Inspiration für die MIT-Ruderer war ihr knapper dritter Platz bei den nationalen Meisterschaften im Mai 1953. Danach waren sie 1954 unerschütterlich in ihrem Wunsch, alles zu gewinnen. Sie waren motiviert wie keine andere Gruppe von Leuten, die man sich vorstellen kann, Frailey erinnert sich. Am Ende ihres Trainings rief er sie ins Bootshaus zurück, aber oft passten sie nicht auf und ruderten einfach weiter. An vielen Abenden ruderten wir im Dunkeln, erinnert sich Steuermann Jerry Waye '54. Ich stellte ein Licht am anderen Ufer auf, manchmal ein großes Gebäude, und lenkte mich an der Reflexion auf dem Wasser. Auch die Kälte hielt sie nicht davon ab. Das Thermometer musste nur knapp über dem Gefrierpunkt anzeigen, damit sie zum Charles fahren konnten. Manchmal sank die Temperatur weit unter den Gefrierpunkt, bevor sie aufhörten, und sie kehrten mit Eis bedeckten Sweatshirts zum Bootshaus zurück.

Als das erste Rennen der Saison ins Rollen kam, war das Team begierig darauf, sich selbst zu testen. Es verlor sein erstes Rennen nach Harvard nur um ein Drittel der Länge. Anstatt sich von der Niederlage im Stich zu lassen, wurde das Team ermutigt. Harvard regierte das Wasser, sagt Waye. Sie waren ein schwer zu schlagendes Team. Ihre guten frühen Auftritte überzeugten die MIT-Ruderer, dass ihr Ziel einer nationalen Meisterschaft wirklich möglich war, und motivierte sie, noch härter zu arbeiten und ihre Hingabe füreinander und für ihren Sport zu nähren. Wir haben uns alle aufeinander verlassen, sagt Waye. Wenn einer von uns nicht auftauchte, war es eine Katastrophe. Die Crew flog durch die Saison und besiegte die sieben Boote, auf die sie traf, aber erst als sie gegen Ende der Saison Harvard wieder traf und gewann - in einem Rennen, zu dem auch Princeton gehörte, das knapp einen Meter hinter dem MIT endete -, dass die 1954 Crew wusste, dass sie die Sprints der Eastern Association of Rowing Colleges gewinnen könnte, die in der nächsten Woche die nationale Meisterschaft bestimmen würden.

Nachdem es alle seine Gegner mit Leichtigkeit besiegt hatte, war das knapp hintere Princeton-Boot eindeutig dasjenige, das das MIT schlagen musste. Es war das härteste Rennen, das wir je hatten, physisch und mental, erinnert sich Wilkes an die nationale Meisterschaft. Vier Boote erreichten das Finale: Princeton, Penn, Cornell und MIT. 800 Meter vor dem Ziel hatte sich das Rennen zu einem Match zwischen Princeton und MIT entwickelt. Princeton war ein halbes Deck voraus. Waye, der als Steuermann den Schlag ausrief und das Boot lenkte, traf eine riskante Entscheidung. Ich wusste, dass wir Princeton nicht überholen können, erinnert er sich, also setzte er die Crew auf einen Sprint mit 40 Schlägen pro Minute. Da Sprints normalerweise für das letzte Viertel eines Rennens reserviert sind, kam der Steuermann von Princeton zu dem Schluss, dass Waye einen schwerwiegenden Fehler begangen hatte. Niemand sprintet ein halbes Rennen lang, sagt Waye. Niemand hat diese Ausdauer. Aber die MIT-Crew hatte einen guten Teil ihres Trainings dem Sprinten gewidmet, und sie grub tief und hielt das furiose Tempo durch, um das Rennen um einen Drittelmeter zu gewinnen. Es holte sich die erste Leichtgewichts-Meisterschaft für das MIT und das Recht, in Henley als US-Meister zu rudern. Die Ruderer waren erschöpft und begeistert und machten sich auf den Weg nach England.

Das MIT hatte noch nie eine Leichtathletikmannschaft für internationale Wettkämpfe ins Ausland geschickt. Präsident James Killian ’29 versprach, dass das Institut die Hälfte der erwarteten 15.000 US-Dollar an Ausgaben übernehmen würde, aber das Team müsste den Rest aufbringen. Die allgemeine Studierendenschaft hat schnell übernommen und das Geld in den letzten zwei Wochen des Semesters gesammelt. In der Zwischenzeit machte sich die Crew an die Arbeit und konzentrierte sich nur auf das Training. Wir haben uns den Kopf abgearbeitet, sagt Waye. Sieben Wochen lang waren sie zweimal täglich auf dem Fluss und haben zwischendurch Gewichte gehoben. Als die Crew in Europa ankam, gehörte sie zu den bestkonditionierten Teams der Regatta.

Die Henley-Erfahrung
In Henley zu rudern ist Teil einer großen englischen gesellschaftlichen Tradition, die bis ins Jahr 1839 zurückreicht. Die Regatta wurde schnell mit Englands Freizeitklasse in Verbindung gebracht, die zum Vergnügen ruderte. Es wurde auch zum Vorwand für ein elegantes Gartenfest, das parallel zu den Rennen abgehalten wurde. Tausende kommen Ende Juni für vier Tage Rennen ins Dorf. Für die MIT-Crew war die Erfahrung das, was Wilkes ein Abenteuer von Alice im Wunderland nannte. Es war die erste Auslandsreise des Teams, und die Mitglieder lebten in Privathäusern und aßen Lebensmittel, von denen sie noch nie gehört hatten.

Es war auch ihre Chance, gegen Teams aus Europa anzutreten. Damals vergab Henley 10 Pokale und Hunderte von Booten wetteiferten um sie. Die Teams ruderten jeweils zu zweit in Ausscheidungsläufen – fünf Rennen in vier Tagen –, bis nur noch zwei Boote übrig waren, um im Finale um jeden der 10 Cups anzutreten. MIT trat in den Pool für den Thames Challenge Cup ein, der 1868 ins Leben gerufen wurde, um eine Alternative zum prestigeträchtigen Grand Challenge Cup für die Top-Schwergewichtsteams zu bieten. 32 Teams, sowohl Schwergewichte als auch Leichtgewichte, nahmen am 1954 Thames Challenge Cup-Wettbewerb teil.

Die anstrengenden Wochen mit zweitägigen Trainingseinheiten auf der Charles haben sich in England ausgezahlt. Die MIT-Ruderer gewannen jeden ihrer vier Läufe vor dem Finale mit ein- bis zweieinhalb Längen und ruderten oft nur halb so schnell wie zu Hause, weil sie ihre Konkurrenz so leicht hinter sich ließen. Das Finale gegen die Crew der Royal Navy verlief ähnlich. Navy sprang auf einen halben Vorsprung, der stetig auf drei Viertel einer Länge zunahm, aber MIT gewann Zentimeter für Zentimeter und verkürzte den Vorsprung bis zur Mitte des 2,1-Kilometer-Rennens auf eine halbe Länge. An der Meile war der Vorsprung der Navy weniger als einen Meter lang, und MIT baute sie weiter aus, überholte schließlich das Navy-Boot und sprintete davon, um mit zweieinhalb Längen zu gewinnen. Für junge Männer, die sich bei ihrer Ankunft am MIT als nicht sportlich bezeichneten, war der Gewinn eines der beliebtesten und wichtigsten Pokale von Henley der Nervenkitzel ihres Lebens. Ich habe etwas getan, von dem ich nie ahnen konnte, dass ich es erreichen würde, sagt Wilkes.

Henley Redux
Die Hoffnungen auf eine Wiederholung in Henley im Jahr 1955 waren groß, aber drei Ruderer und der Steuermann hatten ihren Abschluss gemacht, und im Laufe der Saison schien eine Rückreise nach Henley immer weniger machbar. Das Team kämpfte, verlor Rennen um Rennen, aber es verlor nicht den Mut. Frailey stellte sich seiner eigenen Herausforderung und versuchte, die schnellste Kombination von Ruderern aus seinen drei leichten Booten für die College-Crew zu finden. Er verbrachte endlose Sitzungen damit, die Boote gegeneinander anzutreten und dann verschiedene Männer in das Uni-Boot zu bringen, eine Position nach der anderen. Eine Woche vor den nationalen Meisterschaften fand er, wonach er gesucht hatte. Er verlegte Tom Blood '58 von einem der anderen leichten Boote in das Varsity-Boot. Die Passform war perfekt und das Boot war sofort 12 Sekunden schneller. Obwohl das Team in den fünf Tagen vor dem Meisterschaftsrennen keine Zeit hatte, sein Potenzial auszuschöpfen, belegte MIT den zweiten Platz im Feld von neun, eine halbe Länge hinter der University of Pennsylvania und vor jeder Crew, die es während des Kurses geschlagen hatte der regulären Saison.

Leichtathletikdirektor Roy Merritt und Präsident Killian waren sich einig, dass es zu viele andere wichtige Anforderungen an die Mittel der Abteilung gab, sodass angesichts der schlechten Saisonbilanz der Mannschaft kein Geld des Instituts zur Verfügung gestellt würde, um sie nach England zu schicken. Aber Frailey bat Merritt, es sich noch einmal zu überlegen. Ich bin zuversichtlich, dass eine erfolgreiche Verteidigung des Pokals möglich ist, schrieb Frailey in seinem Berufungsschreiben, aber ohne Erfolg. Stattdessen machten sich Dozenten, Studenten und Alumni an die Arbeit, um das Geld zu sammeln. Die Tech bat alle um Beiträge, die beweisen wollten, dass ein College ein gutes Team haben kann, ohne Subventionen aus bodenlosen Tresoren in sein Sportprogramm zu stecken. Der Aufwand blieb zu kurz. Die Besatzungsmitglieder mussten einen Teil ihrer Ausgaben selbst tragen. Letztendlich hat das Institut den Unterschied wettgemacht.

Während meiner drei Jahre als Ruderer war ich noch nie auf einem Boot, das ein Rennen gewann, schrieb Blood Jahre später in einem Testimonial. Jetzt war ich auf dem Weg nach England, um den Namen des MIT auf dem Pokal zu verteidigen. Das Team von 1955 hatte eine neue Mission – zu beweisen, dass Fraileys Vertrauen darin gerechtfertigt war. Trotz der sieglosen Saison der Crew bezeichnete die britische Presse das MIT als gewaltigen Widerstand, und niemand nahm das Team auf die leichte Schulter. Das MIT gewann seine ersten beiden Vorläufe mit dreieinhalb Längen Vorsprung auf zwei Boote der University of Cambridge. Ihr dritter Heat gegen Dartmouth, eine Schwergewichts-Crew, die sie in den USA noch nie getroffen hatte, war eine andere Geschichte. Fred Nelson erinnert sich noch lebhaft an dieses Rennen. Ich ruderte auf dem dritten Sitz. Zu Beginn des Rennens schaute ich hinüber und sah ihren fünften Platz. Wir waren schon zwei Sitze dahinter. Das MIT erhöhte seine Schlagzahl pro Minute und ruderte härter. Zentimeter für Zentimeter gewannen die Ruderer auf Dartmouth. Wir haben sie mit ungefähr 20 Schlägen vor dem Ziel erwischt, sagt Terry Carney '55, SM '58. MIT gewann mit einer Dreiviertellänge, aber das Rennen forderte seinen Tribut vom Team. Am Ende des Rennens machten wir unsere übliche Pause in der Schale, sagt Nelson, aber es schien wirklich kurz zu sein. Ich erinnere mich, wie ich ans Ufer ruderte, aber meine Muskeln wollten nicht funktionieren. Ich musste mich mental zum Rudern zwingen.

Am nächsten Tag traf MIT im Halbfinale auf den London Rowing Club und kämpfte sich in einem eng aufeinander abgestimmten Duell bis zu den letzten paar Schlägen, als es um etwa eine Dreiviertellänge vorzog, um zu gewinnen und ins Finale gegen die britische Royal Air Force einzuziehen Boot, Gewinner des Thames Challenge Cup 1953. Im letzten Rennen sprang MIT an die Spitze und gab sie nie wieder auf. Wir fuhren gleich weiter und setzten uns darauf, erinnert sich Carney. Wir haben uns nie ernsthaft bedroht gefühlt. Und so kehrte der Thames Challenge Cup für ein weiteres Jahr an das MIT zurück.

Die Betriebssysteme für Smartphones unterscheiden sich grundlegend von denen für Tablet-Computer.

Am 4. Juli 2004 kurz vor Mittag gleiten die Mitglieder der Teams von 1954 und 1955 wieder in die Themse. Es ist der letzte Tag der Regatta und die Mittagspause ist länger als sonst. Der Kurs ist geschlossen und bietet den perfekten Zeitpunkt für eine Wiedervereinigungsreihe. Vorsichtig schlängeln sie sich durch die küstennahen Ausflugsboote zu einer Öffnung auf den Parcours etwa 400 Meter über der Ziellinie. Wieder auf dem Platz zu sein, sei ein Nervenkitzel, sagt Wilkes. Die MIT-Muschel ist nur etwa 90 Sekunden auf dem Kurs, gefolgt von höflichem Applaus von Tausenden entlang der Ufer, die verstehen, was sie sehen. Es ist das dritte und wahrscheinlich letzte Wiedersehen der beiden Crews bei Henley. Das Reisen wird mit zunehmendem Alter der Mitglieder schwieriger und einige ihrer Teamkollegen sind verstorben. Auch das Rudern selbst wird zu einer körperlichen Herausforderung. Sie sind zu sehen, und die Jahre haben ihren Tribut gefordert, aber wir waren dieses Jahr besser als einige der anderen Jahre, sagt Wilkes. Sie tauchen ihre Ruder leise ins Wasser und bewegen sich mit Anmut und Harmonie über die Ziellinie, während der Ruhm der Rennen vor einem halben Jahrhundert durch ihre Adern strömt.

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